WTCC Moscova: Tarquini și Catsburg aduc două duble Lada

WTCC Moscova: Tarquini și Catsburg aduc două duble Lada

O duminică fantastică pentru echipa lui Viktor Shapovalov și toți fanii ruși care au populat tribunele de pe Moscow Raceway – aceștia au sărbătorit două rezultate de vis ale piloților Lada, cu Tarquini și Catsburg suverani.

Istoria participărilor Lada în mondial

În al treilea weekend de curse din 2008 apăreau pe grila de la Valencia modelele Lada 110 pilotate de Shapovalov și Van Lagen, iar spre final de an operațiunea era extinsă la trei echipaje, prin aducerea lui Ladygin. Punctele au fost însă inaccesibile pentru subdezvoltatul model și s-a trecut după 12 luni la Priora, venind și recompensa locurilor 6, grație lui James Thompson la Imola. La finele lui 2009 însă Lada s-a retras din campionat și s-a pus pe treabă, dezvoltând in-house o mașină mai potrivită.

Astfel a apărut Lada Granta, adusă la început de 2012 pe circuitele din WTCC. Era o propunere mai serioasă și Thompson a adus-o în puncte de mai multe ori. Șefii au înțeles că nu se poate face performanță fără piloți de o valoare certă și l-au atras pe fostul campion mondial Rob Huff. Acesta a adus primele două victorii pentru Lada în a doua parte a stagiunii 2014, pe trasee unde era aproape imposibil să fie depășit: stradalele de la Beijing și Macau.

Anul trecut s-a mai urcat un pas și a fost adusă Vesta, o creație optimizată de Oreca, cu care Huff a putut obține două podiumuri – unul în fieful echipei, la Moscova și celălalt la Motegi. 2016 a adus rocada Huff-Tarquini, confirmarea rapidului Nicky Catsburg și înrolarea sălbaticului Hugo Valente, căruia nimeni nu i-a contestat vreodată viteza pură. Catsburg a fost în cărți pentru victorie în Slovacia, unde s-a luptat ca un leu și a terminat pe 3. Olandezul a mai adus un podium pe ploaie pentru Lada pe Hungaroring, apoi Tarquini a preluat ștafeta și a sosit al treilea în Maroc. Restant a rămas Valente, cu două pole-uri pe grile inversate, niciunul convertit măcar într-un podium.

Calificări și MAC3

Pe o pistă udă deja se puteau face anumite predicții, în funcție de frecventele ocazii din 2016 în care mai avusesem ploaie. Cei de la Citroen sperau că vremea îi va penaliza mai puțin cu balastul lor maxim de 80kg, însă realitatea din teren a fost cruntă pentru ei: secunde bune i-au despărțit de vârful unei ierarhii dominate de sprintenele modele Vesta, care au semnat un rezultat de vis pentru constructorul ce juca pe teren propriu: 1-2-3. Turul de pole al lui Nicky Catsburg a fost sclipitor, cu 1,4 secunde mai rapid decât al doilea clasat. Tarquini a jucat pentru echipă și olandezul a admis cu sportivitate că i-au folosit informațiile referitoare la setup pe care le-a primit de la veteranul italian.

Cea de-a șasea rundă din 2016 a marcat, după doi ani și jumătate de la apariția Citroen-ului C-Elysee în WTCC, prima absență a acestei mașini din Superpole. În spatele celor trei modele Lada s-au aliniat James Thompson, pe Chevrolet-ul lipsit de balast al echipei Munnich și prima Honda, cea a lui Norbi Michelisz. Mai rău decât Citroen nu se prezentau decât cei de la Volvo, lipsiți de teste pe pistă udă și într-o cronică lipsă de ritm. Nici în tabăra Honda nu era mare bucurie după ce li s-au șters punctele din Maroc, iar Lada și-a continuat sărbătoarea printr-o primă victorie în MAC3.

Nu avea să țină mult bucuria, de vreme ce comisarii au găsit cu cale să-i penalizeze pe ”galbeni” în MAC3 pentru un start anticipat de Gabriele Tarquini. Dat fiind că timpul se socotește la trecerea celui de-al treilea clasat, nu la primul, implicațiile erorii au fost nule asupra rezultatului. Însă regulile sunt reguli și scăparea lui Gabriele a trimis cele 10 puncte către Honda pentru a patra oară în șase iterații ale conceptului împrumutat din ciclism.

Cursa 1

Ocupanții primei linii, Monteiro și Bennani, au fost imediat surclasați de Yvan Muller și n-a trecut mult până când și Lopez a trecut de Monteiro, ajungându-se astfel la un 1-2-3 Citroen. Însă Tarquini, plecat de pe 9, s-a mișcat cel mai bine dintre piloții Lada și în turul al treilea a ajuns în siajul campionului en-titre Pechito Lopez. Italianul a croșetat cele trei mașini din fața sa în doar trei bucle și problema învingătorului nu s-a mai pus din acel moment. Yvan Muller a cedat din nou în turul 9, Catsburg fiind hotărât să completeze un rezultat mare pentru Lada.

Cursele lui Michelisz și Coronel au fost ruinate de penalizări de drive through pentru poziții incorecte pe grilă. Monteiro și Bennani și-au continuat declinul în timp ce Valente a trecut de Lopez, dar nu a mai apucat să completeze un podium integral pentru Lada, deoarece Muller era prea departe.

Tarquini a adus astfel prima victorie Lada din 2016 chiar pe circuitul de casă al constructorului rus, iar Catsburg a completat dubla. Podiumul lui Muller a mascat oarecum lipsa de ritm a modelelor Citroen, criza fiind evidentă dacă aruncăm o privire asupra ierarhiei celor mai rapide tururi in cursă, unde Lada și Citroen au fost despărțite de mai bine de 2 secunde.

Top 10: Tarquini, Catsburg, Muller, Valente, Lopez, Monteiro, Huff, Thompson, Bennani, Michelisz

Cursa 2

Nicky Catsburg a plecat bine din pole, urmat de Tarquini, în timp ce Norbi Michelisz a ajuns rapid pe 3, trecând de Valente. Francezul a fost veriga slabă a grupului Lada, fiind incapabil să replice ritmul electrizant al coechipierilor. Tom Coronel s-a retras imediat cu avarii, fiind urmat de Thed Bjork. Hondele lui Huff și Monteiro erau într-o stare mult mai bună decât rivalii de la Citroen și au trecut de aceștia cu destulă ușurință, taxându-l ulterior și pe Valente. Singura nucă tare s-a dovedit James Thompson, care a spart monopolul Lada-Honda ce ocupa integral primele șase poziții în turul 13 din 17.

Britanicul și-a permis luxul de a-l depăși pe Valente, în timp ce toți ochii erau ațintiți pe o luptă frumoasă la limita punctelor, între cvadruplul campion mondial Yvan Muller și debutantul maghiar Ferenc Ficza, pe o mașină net superioară în condițiile particulare ale zilei. Pilotul Zengo a trecut magnific pe exterior, depășindu-l ulterior și pe Bennani și stabilind cel mai rapid tur al cursei în urmărirea lui Pechito Lopez. Dacă ar mai fi fost încă un tur, Ficza probabil că ar fi taxat și ultimul Citroen care-i mai stătea în cale.

Între timp, la vârf Tarquini a revenit asupra lui Catsburg, însă olandezul a gestionat ultima secundă de ecart cu maturitate și nu duelul între coechipieri nu s-a concretizat. Michelisz a completat podiumul, însă a sosit la 13 secunde de învingător. Huff, al patrulea, a acuzat o întârziere de peste 20 de secunde, iar Lopez (P8) a sosit la 36 de secunde de Catsburg. Unicul Volvo (Ekblom) a pierdut aproape un minut în condițiile potrivnice.

Top 10: Catsburg, Tarquini, Michelisz, Huff, Monteiro, Thompson, Valente, Lopez, Ficza, Bennani

Implicații în campionat, la jumătatea acestuia

Orice s-ar fi întâmplat la Moscova n-ar fi fost o tragedie pentru Pechito Lopez, care a primit un frumos cadou din partea oficialilor chiar la sosirea în Rusia: vestea descalificării Hondelor din Maroc și implicit, a șasea victorie din 10 starturi, primită la masa verde. În urma sa la general, la aproape jumătate din totalul punctelor sale, se afla Bennani, dornic să ducă în continuare o luptă simbolică, dar relevantă pentru viitorul său, cu un Yvan Muller tot mai blazat.

Nicky Catsburg devine al treilea învingător olandez din WTCC după Coronel (5 succese) și Duncan Huisman (1). La doar 4 săptămâni după prima victorie olandeză în Formula 1, adusă de Max Verstappen, batavii au un nou motiv de bucurie, care compensează oarecum insuccesele de pe plan fotbalistic. Urmează și festivalul de la Assen la finele lunii, apoi cele mai importante curse auto de pe teren propriu: etapa DTM de la Zandvoort de la mijlocul lui iulie și mastersul F3 din august.

Dublele celor de la Lada pun, așadar, mai degrabă presiune pe Honda. Catsburg face un pas gigantic în ierarhia piloților, urcând după două ore și două manșe excelente de pe 8 pe 2, la egalitate de puncte cu Mehdi Bennani. În mod paradoxal, weekendul de uitat pentru Lopez s-a soldat cu o extindere a avansului la general, după ce în ambele manșe a punctat mai bine decât marocanul!

În ierarhia independenților, ambele manșe au fost adjudecate de James Thompson. Cine ar fi crezut că britanicul poate să-i învingă atât pe cei ce beneficiază de modelele Citroen și Honda, cât și pe liderul incontestabil al grupului privaților Cruze, Tom Coronel? La polul opus, Tom Chilton avea mari speranțe de la vremea cu care era obișnuit din BTCC, însă n-a fost un factor în ecuația punctelor la Moscova în niciun moment.

La aceste clasamente se vor uita piloții și șefii de echipă timp de 6 săptămâni, până când va avea loc ultima rundă europeană din acest an, pe străzile din Vila Real (Portugalia).

Lopez 223p, Bennani 118p, Catsburg 118p, Monteiro 112p, Muller 109p, Michelisz 105p, Tarquini 104p, Huff 103p