BES Spa 24h: BMW se impune pentru al doilea an consecutiv

BES Spa 24h: BMW se impune pentru al doilea an consecutiv

An de an „Caruselul din Ardeni” are ași în mânecă pentru zecile de mașini înscrise la cursa de 24 de ore iar în acest an ploaia venită în mai multe reprize și greșelile flagrante ale unor echipei de vârf au decis învingătorul. BMW a rămas în frunte cu noul M6, urmat de un Mercedes, un Audi și un Bentley, fiecare având o șansă la victorie pe parcursul întrecerii.

Dramatismul a precedat chiar și începutul cursei în acest an după ce toate cele șase Mercedes-Benz AMG GT3 care au ajuns în Super Pole și care au și acaparat primele șase poziții pe grilă au fost găsite neconforme în verificările tehnice ulterioare. Acestea au venit după ce mai multe echipe s-au plâns de ritmul Mercedes-urilor, evidențiat mai ales de turul sub 2:18 reușit de Max Goetz – deși acesta a fost primul șters deoarece Goetz nu a încetinit în sectorul semnalizat cu steaguri galbene după ce Shane van Gisbergen a tras McLaren-ul #58 pe dreapta. Verificările au relevat că AMG GT-urile ajunse în Super Pole au folosit o mapare neomologată și, deci, o performanță neconformă cu cea trasată în testele pre-sezon. Asta a tras după sine eliminarea tuturor timpilor și penalizarea Mercedes-urilor suplimentar printr-un stop-and-go de cinci minute care trebuia efectuat în prima jumătate de oră din cursă.

Evenimentul, fără precedent în istoria recentă a cursei de 24 de ore de la Spa-Francorchamps, a schimbat evident fața întrecerii căci Mercedes, favoriți alături de Audi, au fost ca și scoși din cursă și asta aducea un nou car de întrebări. Cine se va ridica la nivelul cerut de o astfel de cursă? BMW? Era evident că M6 nu e o mașină lentă însă defecțiunea la motor apărută la Nurburgring în cursa de 24 de ore făcea totul să pară nesigur. La fel stăteau lucrurile și la McLaren sau Lamborghini, aceștia din urmă moștenind poziția secundă în urma Audi-ului #28 pilotat de Laurens Vanthoor (pornit de Rene Rast). Apoi mai erau cei de la M-Sport Team Bentley care au avut numai ghinion în edițiile precedente și Ferrari cu eternul Pier Guidi la bordul mașinii #50 ca o flacără de speranță pentru italieni.

Mercedes - au dominat fals în Super Pole așa că au fost loviți cu o penalizare de 5 minute după start (și plecare de la coada grilei)
Mercedes – au dominat fals în Super Pole așa că au fost loviți cu o penalizare de 5 minute (și plecare de la coada grilei)

Sub un cer curat, care avea să fie acoperit de nori în a doua parte a cursei, toate cele 65 de mașini, împărțite în patru categorii, Pro, Pro-Am, Am și N, au trecut cu bine prin Raidillon pentru întâia dată după ce steagul a fost fluturat de membrii formației Linkin Park, tot aceia care au și gândit desing-ul livery-ului Mercedes-ului #00 Black Falcon. Rast s-a păstrat în frunte, urmat de Mirko Bortolotti în Lamborghini-ul #16. La finele primei bucle, patru dintre cele șase Mercedes au pătruns pe linia boxelor pentru a bifa penalizarea cu cinci minute. Pe când #00, #84, #86 și #88 opreau în fața boxelor lor, directorul de cursă Alain Adam tocmai dădea directiva primului Full-Course Yellow al întrecerii cauzat de ieșirea de pe pistă a Ferrari-ului #333 Rinaldi. Asta a însemnat că Mercedes-urile nu au pierdut două tururi, cât se preconizase, ci doar unul și ceva.

O dificultate logistică apărută în acest an a venit după ce organizatorii au decis să revină la formatul cu un singur safety car pe întreg traseul. Această manevră a avut mai multe consceințe: În primul rând, înaintea fiecărei neutralizări cu SC se dădea mai întâi un FCY pentru ca mașinile să încetinească pentru a fi culese apoi de mașina de siguranță. Apoi, în teorie, ar fi trebuit să se piardă astfel mai puțin timp pe linia boxelor căci mașinile care opreau înaintea unei neutralizări și erau prinse la ieșirea de la boxe de o coloană de mașini trebuiau să o aștepte doar pe aceea, nemaifiind o a doua. Evident că, în practică, mai multe echipe au pierdut zeci de secunde așteptând la stopul de la ieșirea de la boxe și tot la fel de multe au fost penalizate din cauza unor alte elemente noi din regulament preluate din seria Sprint. Astfel, fiecare echipă avea un timp minim pentru care trebuia să stea staționară în timpul unui pit, în funcție dacă acesta era simplu (fără schimb de pilot) sau complet. În plus, a apărut și obligativitatea bifării unei opriri „tehnice” de 5 minute până la începutul ultimelor două ore de cursă. Dorința organizatorilor a fost să stopeze R&D-ul echipelor de uzină din zona echipamentelor de la boxe pentru a nu câștiga astfel timp în raport cu echipele private care nu-și permit astfel de echipament. Colac peste pupăză, regulamentul a mai stipulat și durata maximă a unui stint de pilotaj, anume 65 de minute iar multe echipe au fost prinse în off-side de acest punct.

După revenirea cursei sub condiții de steag verde, Mercedes-ul #85 HTP Motorsport a pătruns la boxe dar nu pentru a-și completa penalizarea ci pentru a schimba un pneu din cauza unei pene lente. La restart, Rast a părut incapabil să accelereze imediat astfel că a pierdut două locuri, în fața lui Bortolotti și a lui Pier Guidi. Audi a declarat ulterior că a fost o greșeală a echipei care nu l-a informat la timp pe Rene de iminența restartului – acesta avea să fie doar vârful iceberg-ului în ceea ce privește greșeli flagrante venite de la echipe de top.

McLaren - au ratat Super Pole-ul din cauza unor probleme și apoi și un finish pozitiv din aceleași motive
McLaren – au ratat Super Pole-ul din cauza unor probleme și apoi și un finish pozitiv din aceleași motive

După alte câteva tururi, Bortolotti conducea în fața lui Pier Guidi, Rast, Soulet, Frijns și Werner. În fruntea clasei Pro-Am se afla MacLeod în Bentley-ul Parker Racing #24 în timp ce, la Am, conducea Ferrari-ul #888 Kessel. Un alt alineat din regulament la care organizatorii au ținut în mod special a fost respectarea limitelor pistei. Astfel, oricine depășea limitele de mai mult de trei ori primea o penalizare cu drive through. Kevin Estre în Porsche #77 a fost primul atenționat, însă francezul nu s-a învățat minte căci, nu după mult timp, a venit a doua oară la boxe pentru un nou drive-through din aceeași cauză.

Din cauza neutralizării, timpul în care li s-a permis Mercedes-urilor să oprească pentru penalizarea de cinci minute s-a extins, astfel că #56 și #85 au oprit înainte de finele primei ore. Un alt Mercedes, #57, a căpătat o pană cam în același timp însă a putut veni la boxe, cum au făcut-o și multe alte mașini odată cu trecerea primelor 60 de minute. Ferrari-u #50 AF Corse al lui Pier Guidi a fost cel ce a pierdut cel mai mult după această primă trecere pe la standuri, Pasin Lathouras ieșind pe patru, în urma lui Vanthoor care a preluat de la Rast și a lui Frijns care a rămas în Audi-ul #2. Lathouras a pierdut apoi poziția a patra în favoarea lui Maxime Soulet și, la jumătatea orei a doua, și poziția a cincea în favoarea lui Nicky Catsburg în BMW-ul ROWE #98.

Înainte de finele celei de-a doua ore, Estre a trecut pe la boxe pentru al doilea drive through și, la ieșire, a fost atins de Ferrari-ului AF Corse #53 pilotat de Motoaki Ishikawa în vârful Raidillon. Astfel, ambele mașini au derapat în parapeți, 991-le GT3-R Attempto Racing pilotat de Estre abandonând pe loc, la fel ca și Ferrari-ul #53 în care ar fi trebuit să pătrundă ulterior și Giancarlo Fisichella și Olivier Beretta. Accidentul a adus și prima neutralizare cu safety car a întrecerii (a doua neutralizare în total). Pe pacursul acesteia, W Racing Team l-a chemat la boxe pe Vanthoor, mai multe echipe venind apoi căci neutralizarea a ținut peste o oăr, terminându-se pe parcursul orei a treia a cursei (nu înainte ca #28 să intre din nou pentru ca Vanthoor să fie înlocuit de Nico Muller). Echipa Emil Frey Jaguar, mergând pe o strategie alternativă, a urcat până pe locurile 2-3 la general înainte de a opri, la rândul lor, pe parcursul acestei neutralizări.

Ferrari-ul Rinadli - mereu un deliciu pentru spectatori și a terminat pe 3 la Am
Ferrari-ul Rinadli – mereu un deliciu pentru spectatori și a terminat pe 3 la Am

După 75 de minute în urma pace car-ului Audi R8, piloții au revăzut steagul verde, la restart ordinea fiind: BMW, McLaren, Porsche cu Bentley nu departe. Aceștia din urmă au și preluat conducerea, arătând că diverse mașini pot conduce în funcție de situația de pe traseu. Între timp, la boxe, au zăbovit mai multe mașini precum Huracan-ul #10 Ombra Racing și Audi-ul #25 Sainteloc Racing. Au urmat apoi opriri pentru cei ce au rămas pe traseu pe parcursul neutralizării, precum a fost cazul Bentley-ului #8 din frunte și a BMW-ului lui Phillip Eng de pe doi. Winkelhock a preluat astfel conducerea însă Audi-ul #6 a oprit la scurt timp, lăsând prima poziție în mâinile Jaguar-ului #114 pilotat de Johnathan Hirschi care se afla în fața celuilalt Bentley de uzină. Hirschi și-a păstrat apoi prima poziție prin ritm, nu noroc, înainte de a opri pentru a treia oprire completă când a lăsat mașina lui Klien. Nico Muller a ajuns în acest mod în frunte și, mai apoi, a venit gafa lui Pasin Lathouras care a înfipt Ferrari-ul #50 în nisip la ieșirea din virajul 15. Bentley au fost loviți, cam în același moment, cu primul drive through pentru #8 venit pentru depășirea drive-time-ului (au mai fost penalizați de două ori ulterior, încă o dată pentru drive time și o dată pentru depășirea limitelor pistei – coborâm deja mai jos de vârful iceberg-ului metaforic al gafelor).

Până la finele orei a patra și BMW și, în plus, McLaren s-au bucurat de multiple tururi la vârful plutonului înainte ca ambele mașini (#98 și #58) să intre la boxe și să lase unicul Aston-Martin (#44 Pro-Am, Oman Racing) în frunte. Evenimentul nu a fost însemnat căci s-a datorat doar ciclului de opriri, Vantage-ul fiind departe chiar și de pace-ul rivalilor din categorie. La finele orei a patra, Aston-ul a oprit astfel că prima poziție a fost asumată de BMW-ul #99 ROWE Racing, acesta fiind al 11-lea lider diferit al întrecerii!

A treia neutralizare a fost una scurtă și a venit la începutul orei a cincea, la doar 60 de minute distanță de primele puncte puse pe platou (s-au mai dat puncte la jumătataea întrecerii și la final). Derek Pierce a lovit zidul de cauciucuri în Les Combes la bordul Bentley-ului Parker Racing #30 dar a reușit să continue, iar la scurt timp celălalt Continental al echipei (de la Pro-Am) s-a oprit pe pistă, mașina fiind blocată în viteză. Chiar și așa, ambele Bentley au continuat dar au suferit întârzieri substanțiale.

Nico Muller continua să conducă cursa la general fiind urmat de Maxime Martin care se afla la volan încă de la finele primei neutralizări cu safety car, belgianul fiind pe parcursul unui stint dublu excelent. Audi-ul #28 și BMW-ul #99 aveau strategii diferite de oprire la boxe astfel că fiecare conducea câte o jumătate de stint la acel moment al cursei pe când soarele deja dispăruse de pe cer iar noaptea se instalase. Echipa de uzină Bentley, cum am spus și anterior, a mai primit penalizări. #8 a fost penalizată pentru depășirea drive time-ului iar #7 pentru trecerea peste linia albă de mai multe ori. Aproape de miezul nopții (ora noastră), BMW-ul M6 ROAL Motorsport (BMW of Italia) a abandonat în urma unui accident în vârful Raidillon. Mașina era deja scoasă din lupta pentru victorie la Pro-Am după ce a pierdut minute bune la boxe cu probleme la sistemul electric. Acest accident a adus din nou SC-ul pe traseu. Cum se intrase deja în ora a șasea, majoritatea plutonului trebuia oricum să bifeze oprirea programată astfel că neutralizarea a picat bine. Nu însă și pentru WRT care avea o strategie diferită pentru #28, acestora fiindu-le forțată mâna să intre la jumătatea stint-ului.

Bentley a gafat prea mult pentru a se mai putea gândi la victorie
Leena Gade și Bentley au gafat prea mult pentru a se mai putea gândi la victorie

Sims a preluat volanul mașinii #99 de la Martin și a condus sub safety car, fiind urmat de Christopher Mies în Audi-ul #6 Phoenix Racing. După ce cursa a revenit sub steag verde, Audi-ul WRT #28 a lovit Jaguar-ul #114 pe frânarea pentru Fagnes, Audi-ul continuând cu pagube pe partea dreapta-spate în timp ce Jaguar-ul s-a îndreptat către nisip cu suspensia în bucăți, luând după el și Ferrari-ul #50 Easy Race. Rast a reușit să aducă la boxe mașina #28 iar aceasta a stat șapte minute și jumătate în garaj, pana provocând pagube la caroserie. Astfel, unul dintre echipajele văzute ca favorite a pierdut două tururi, însă Vanthoor & co. nu și-au spus la acel moment ultimul cuvânt în cursă.

Bentley-ul #7 a condus pentru puțin timp însă nu la momentul ideal, ci după ce se dăduseră punctele la șase ore. Guy Smith a fost însă prins din urmă și depășit de Alexander Sims după miezul nopții. În spatele lui Sims se aflau Audi-urile #6 și #1 și Bentley-ul #8. Miezul nopții a coincis cu mai multe incidente, Lamborghini-ul GRT #63 făcând o incursiune în nisip în virajul 14, în timp ce experimentatul Carl Rosenblad a rotit Bentley-ul #30 în Bus Stop. Aston-ul #44 Oman Racing a pătruns apoi la boxe de la șefia clasei și a fost împins la boxe. Tot de acolo a ieșit, după 70 de minute, Jaguar-ul #114 care a fost scos din cărți după incidetul cu Audi-ul #28.

Următorul ciclu de opriri la boxe a readus și Mercedes-urile în atenția publicului, Max Buhk făcându-și loc în top 10 cu #84. Mercedes-urile au fost capabile să egaleze ritmul liderilor însă nu să-l depășească așa că, în lipsa penalizării, Mercedes ar fi fost cu siguranță în lupta pentru victorie chiar și cu maparea omologată.

Cu puțin înainte de finele orei a opta a avut loc cea de-a cincea neutralizare după ce Ian Loggie a părăsit și el pista în Les Combes precum o făcuse Pierce în mașina #30 mai devreme. Pagubele din partea stânga față nu au putut fi reparate astfel că mașina a fost retrasă. Această nouă neutralizare a durat cam 40 de minute, timp în care Aston-Martin-ul #44 a revenit la boxe cu pierderi de ulei, aceste scurgându-se și pe galeria de admisie. În timpul neutralizării au intrat la boxe și primele mașini care au oprit pentru a bifa pit-ul tehnic de cinci minute. Printre acestea a fost și Ferrari-ul AF Corse #52 care a condus la Pro-Am cu Matt Griffin la volan. La finele orei a noua, Winkelhock a readus Audi-ul #6 de pe poziția a doua înapoi la boxe cu o pană în timp ce Mercedes-ul #56 și Jaguar-ul #14 au trecut la rândul lor prin nisip.

Pe parcursul orei a 10-a, atât Audi-ul #1 (care conducea cursa) cât și Mclaren-ul #59 au venit la boxe cu pagube, McLaren-ul stând în boxă opt minute. După oprirea Audi-ului #1, doar BMW-ul #99 pilotat de Eng și Audi-ul #6 pilotat de Stippler mai erau în tur cu liderul Maxime Soulet. În urma lor, la un tur în urmă, se afla McLaren-ul #58 al lui Come Ledogar și Mercedes-ul #57 revenit după ce a plecat de pe linia boxelor din același motiv ca și Bentley-ul #7 (schimbarea motorului).

BMW a mers ceas pe timpul nopții de la Spa
BMW a mers ceas pe timpul nopții de la Spa

Cu puțin sub 14 ore rămase, Phillip Eng a adus BMW-ul M6 #99 la boxe pentru a bifa oprirea tehnică de cinci minute, ultimul stint al acestuia fiind mai scurt. Oprirea nu a fost temporizată perfect căci neutralizarea care era în toi când a intrat Eng s-a terminat până la trecerea celor cinci minute astfel că ROWE Racing s-au uitat cum două minute, mașinile se învârt la ritm de cursă. Celălalt BMW ROWE a oprit și el pentru a schimba frânele (oprirea tehnică a fost folosită de majoritatea echipelor și pentru această operațiune) înainte de ora cinci dimineața care a marcat trecerea a jumătate din cursă și momentul în care s-au mai oferit iarăși puncte liderilor (atât cât primesc învingătorii unei curse normale de trei ore din Blancpain Endurance Series). Bentley a ajuns în frunte prin echipajul #8, acesta fiind pe primul loc și la borna celor 12 ore și, cum echipierii din #7 erau pe trei, M-Sport au strâns multe puncte pentru clasamentul echipelor. În urma lui Reip se afla Audi-ul #6 al lui Mies în timp ce după Smith era Bortolotti în Lamborghini-ul #16. Michael Meadows în Audi-ul #2 era al cincilea urmat de BMW-ul #99 preluat de Sims după oprirea de cinci minute. Edoardo Mortara, Hubert Haupt, Max Gotz și Max Buhk completau locurile 7-10 la general, revenirea Mercedes-urilor fiind vizibilă.

Următoarea neutralizare a fost cauzată de Ferrari-ul #41 CMR care a împrăștiat ulei pe pistă, situația picând mânușă pe strategia celor de la Grasser Racing Team și Phoenix care au chemat la boxe mașinile #16 și, respectiv, #6 pentru opriri de rutină, dar nu cele obligatorii de 5 minute. Bentley-ul #8 din frunte a făcut însă această oprire înainte de finele neutralizării în timp ce, mai jos, Kessel Racing ocupa poziția fruntașă la Am iar ISR la Pro-Am.

Apropierea răsăritului nu a schimbat mult datele problemei, cele trei mașini de la vârful plutonului împărțindu-și frățește timpul petrecut pe prima poziție după cum curgeau opririle la boxe. Cele două Bentley-uri au pătruns la boxe cu puțin înainte de ora șapte dimineața iar oboseala și-a făcut simțită prezența. Reip a frânat prea târziu și a ratat boxa sa, mecanicii fiind nevoiți să împingă mașina în timp ce și celălalt Continental era alimentat. Această mașină ne datora, la acel moment, oprirea de cinci minute, ea venind abia în cursul celei de-a opta neutralizări datorate de oprirea în Stavelot a BMW-ului #12 Boutsen Ginion.

Gregory Guilvert a fost cel mai bun om al Sainteloc Racing
Gregory Guilvert a fost cel mai bun om al Sainteloc Racing

Neavând nimic de pierdut, echipele ajutate de AMG au început să dea dovezi de bravură, primii fiind francezii de la AKKA-ASP care au folosit un set de pneuri pentru două stint-uri de 65 de minute, lucru fără precedent la acel moment în cursă. Renger van der Zande, pilot al mașinii #88, spune că aproximativ 40 de secunde ar fi fost câștigate însă, în fapt, avantajul ar fi mai mic. Au urmat apoi opriri la boxe pentru lideri (Stippler urmat de Soucek și, mai apoi, Sims care a încheiat un stint triplu). Astfel, cu sub 10 ore rămase pe ceas, Stippler era înapoi la conducerea cursei pentru Audi Team Phoenix. Audi-ul #2 însă a trebuit să abandoneze cu probleme la motor.

Cu puțin timp înainte de 9 dimineața o nouă neutralizare a venit după ce Perez-Companc a lovit glisierele cu Ferrari-ul #90. Înainte de FCY, Bentley-urile au trecut pe la boxe, #7 fiind împins în garaj cu probleme la servodirecție care l-au țintuit pe loc pentru 18 minute. Pe parcursul acestei neutralizări, liderul Stippler a intrat la boxe pentru ca echipa să execute oprirea de cinci minute. La fel a făcut și Ferrari-ul #50 al AF Corse, ambele mașini părăsind linia boxelor înainte de finele neutralizării care a durat circa 10 minute. Cam pe când #7 era scos din boxă, #8 intra pe pitlane pentru a „onora” a treia penalizare încasată în această cursă. O penalizare a primit și Ferrari-ul #50 însă acesta oricum nu mai conta în lupta de la vârf.

După ore întregi în care pozițiile s-au schimbat doar prin opriri la boxe – ăsta fiind păcatul timpilor mandatați pentru pitstop și a limitării duratei unui stint – Raymond Narac l-a prins din urmă pe pistă pe Henry Hassid și l-a deposedat de șefia categoriei Pro-Am. Narac a primit însă o penalizare pentru depășirea limitei de viteză pe linia boxelor așa că #76 a pierdut repede șefia.

La începutul orei a 17-a, Catsburg pe BMW-ul #98 a încercat și el puțin invenția lui Narac, anume depășirile pe pistă, acesta încercând să treacă de Mercedes-ul #57 al lui Adam Christodoulou pentru poziția a cincea la general. În jurul acestui moment, ploaia, anunțată încă de sâmbătă (după ce în prima parte a cursei a mai picurat însă nu destul pentru a necesita schimbarea pneurilor Pirelli slick) a început să cadă pe linia boxelor dar s-a oprit apoi. Următorul rând de opriri l-a promovat pe Maxime Martin în postura de lider al clasamentului general în BMW-ul #99, fiind urmat de Maxime Soulet la sub 40 de secunde în spate și de Stippler pe trei.

McLaren - ca și în 2011 problemele de fiabilitate i-au îngenuncheat
McLaren – ca și în 2011 problemele de fiabilitate i-au îngenuncheat

Eau Rouge a fost martorul feudei din familia Mercedes-Benz, după ce Buurman l-a agățat pe Jaafar care încerca să treacă de el într-un loc prost ales. Acesta din urmă a pierdut controlul mașinii #84 în timp ce Buurman, la un tur în urmă cu Mercedes-ul #00, a continuat fără probleme. Și Jaafar a mers mai departe deși i-a murit motorul după ce a atins ușor zidul de cauciucuri.

Începutul orei a 18-a a dus un nou abandon, anume acela al Ferrari-ului #49 Kaspersky Racing care mersese foarte bine la categoria amatorilor. Ideea genială a lui Narac a părut apoi a molipsi alt cuplu de piloți, Stef Dusseldorp trecând de Andreas Simonsen pentru poziția a cincea înainte ca Mercedes-ul să intre la boxe. Astfel, cel mai bine plasat AMG GT3 a devenit cel cu numărul 88 al AKKA ASP pilotat de Felix Rosenqvist. La boxe zăcea, în aceste momente, McLaren-ul #60 (a treia mașină a Team Garage59), după ce Duncan Tappy a fost implicat într-o coliziune care a provocat pagube la radiator.

În jurul orei 12 la prânz ploaia ce amenința Spa-Francorchamps a revenit, de această dată cu o putere mai mare. Echipajele #28 WRT și #6 Phoenix au făcut trecerea neinspirată pe pneuri wet, însă aversa a trecut foarte rapid. Alte echipe, precum ROWE sau M-Sport, nu au riscat, încălțându-și mașinile cu pneuri slick la opririle de după scurta cădere de ploaie (Soucek și Sims au preluat mașinile #8 și, respectiv, #99 în timpul acestor opriri).

13730945_1197464076958691_1106456799360893279_o
IMSA Performance s-a impus fără drept de apel la Pro-Am

Odată cu dispariția a multora dintre zonele ude, Mies, încălțat în continuare cu pneuri wet, era cu 10 secunde pe tur mai lent decât adversarii direcți pe slick-uri. Deși ploaia a revenit în primul sector, ROWE și M-Sport au decis să-și țină mașinile pe slick-uri căci precipitațiile aproape că nu cădeau deloc în sectoarele 2-3. Pe pistă, Paffett a trecut de Vanthoor, acesta din urmă tot pe wets ca și Mies. Germanul nu a mai continuat pentru mult timp cu alegerea proastă căci, cu sub cinci ore rămase, mașina sa a izbucnit în flăcări după ce pneul stânga-spate, prea uzat de tururile pe asfalt aproape uscat, a explodat și a provocat pagube la contraaripă, ulei curgând pe evacuarea încinsă. Incidentul a scos din joc cel mai bine plasat Audi și a adus o nouă neutralizare de care a profitat echipa Bentley pentru a chema la boxe mașina #8 care a fost încălțată cu pneuri wet – asta în timp ce #99 a rămas pe traseu cu slick-uri. Cum vremea nu s-a îmbunătățit, ROWE Racing l-a chemat pe Sims la boxe unde mașina a primit pneuri wet și i-au fost schimbate pentru a doua oară frânele.

Cu niște pneuri mai noi, Sims a fost capabil să înjumătățească în doar câteva bucle avansul de 50 de secunde avut de Soucek odată ce s-a revenit la steag verde. Chiar mai repede (cu aproximativ 2 secunde pe tur) mergea Laurens Vanthoor care a intrat la boxe pentru un set nou de pneuri wet (după ce primul a fost schimbat cu slick-uri, manevră care ar fi putut salva și mașina Phoenix Racing). Cu puțin timp înainte de intrarea în ultimele patru ore ale ediției 2016 a cursei de 24 de ore de la Spa, Lamborghini-ul #101 Attempto Racing a ratat punctul de frânare în La Source din cauza suprafeței alunecoase și s-a înfipt în spatele Ferrari-ului 488 GT3 al Kessel Racing cu numărul 11. Huracan-ul a putut continua însă doar pentru câteva sute de metri, mașina oprindu-se în vârful Raidillon pe partea stângă. Pentru a recupera mașina #101, Alain Adam a ordonat un nou FCY și, cum traseul se usca, Bentley-ul #8 a intrat la boxe în turul 439 pentru a trece pe slick-uri. Soulet a preluat mașina #8 iar Sims conducerea la general. La Pro-Am, IMSA Performance conducea acum autoritar cu Audi-ul #74, Lamborghini-ul #666 și Ferrari-ul #52 la aproape un tur în urmă. Griffin a urcat pe trei în această categorie după ce John Minshaw a părăsit pista în Huracan-ul Barwell în ora 21.

Atât a mai rămas din Audi-ul #6 trimis prematur pe pneuri wet de către Phoenix Racing
Atât a mai rămas din Audi-ul #6 trimis prematur pe pneuri wet de către Phoenix Racing

Cu puțin peste trei ore și jumătate rămase pe ceas, ambele BMW-uri au venit la boxe pentru slick-uri, alegerea dovedindu-se inspirată după ce Lathouras, ce a rămas pe pistă cu pneuri wet, a suferit o explozie a pneului dreapta-spate în urcarea prin Eau Rouge. Acesta a reușit să țină mașina departe de zidurile de cauciucuri și a putut continua. Incidentul a dus la o scurtă neutralizare iar aceasta a fost urmată de o alta, după zicala „steagurile galbene aduc steaguri galbene”. Cea de-a doua a fost cauzată de oprirea Nissan-ului #23 a lui Takaboshi pe linia de start/sosire. GT-R-ul a circulat cu un ritm lent pe timpul nopții însă, după ce a fost repornit de Takaboshi și a revenit la boxe, a avut parte de adevărata creștere de formă – Buncombe fiind printre cei mai rapizi pe pistă în ultimele două ore ale cursei. Sub neutralizare a putut opri Sims cu #99 dar nu și Bentley-ul #8 care a intrat abia după ce cursa a revenit sub steag verde, motiv pentru care BMW-ul s-a bucurat la acel moment de un avans de aproximativ 40 de secunde cu trei ore rămase.

Maxime Martin a păstrat avansul pentru BMW, Soulet fiind incapabil să se apropie la mai mult de 30 de secunde de M6-le ROWE Racing, asta în timp ce Laurens Vanthoor s-a apropiat vizibil de Bentley-ul de pe doi, ecartul fiind la cam 20 de secunde când belgianul a intrat la boxe pentru a lăsa mașina pe mâinile lui Muller. Germanul a ieșit tot pe trei, în fața AMG GT3-ului lui Paffett. În urma Mercedes-ului #86 se afla cel cu numărul 88 la alte 20 de secunde și BMW-ul #98. Ferrari-ul #51 lider la Am s-a ales cu o pană după un contact în La Source cu un Lambo, debris-urile fiind curățate sub cea de-a 13-a neutralizare cu FCY. Ferrari-ul a revenit la boxe și a ieșit la două tururi în urma noului lider, Ferrari-ul #888 al Kessel Racing. După ce cursa a revenit de sub scurta neutralizare, Nico Muller a intrat la boxe în mod neprevăzut din cauza unei pene (probabil pe singura bucată din Ferrari-ul #51 care nu fusese culeasă de comisarii de traseu). Muller a revenit pe circuit pe patru, la peste un minut în urma lui Paffett.

Duncan Hamilton, amatorul din echipajul #52 al AF Corse a suferit apoi un accident care a provocat pagube la direcție, mașina virând la dreapta cu dificultate. Din această cauză, și pentru că s-a intercalat cu liderul clasamentului general chiar în Bus Stop, Hamilton a trebuit să mai facă un tur până a putea intra la boxe pentru a repara pagubele multiple – pierzând șanse la podium.

Cu două ore rămase din cele 24, liderul a intrat la boxe. Au urmat Bentley-ul #8, Mercedes-urile #86 și #88 și BMW-ul #98 un tur mai târziu. Astfel, Muller a revenit pe o poziție de podium pe care a pierdut-o însă după ce a fost penalizat pentru o încălcare a regulamentului pe parcursul celui mai recent pit stop. Distanța la vârf era de doar 24 de secunde în timp ce, mai în spate, Werner se chinuia în BMW-ul #98 a cărui cutie se blocase în viteza a patra. Aflat în această situație și la un tur în urmă, Werner nu l-a blocat pe Soucek care se afla pe doi la general. Werner a ajuns până la boxe iar mașina a fost declarată abandon, asta în timp ce Bentley-ul #8 a intrat neașteptat pentru a schimba doar pneul dreapta-spate (cel mai chinuit la trecerea prin Eau Rouge).

Lamborghini-ul Lago Racing - un vizitator de la Antipozi bine venit
Lamborghini-ul Lago Racing – un vizitator de la Antipozi bine venit

Cu o oră rămasă înainte de final au avut loc ultimele opriri la boxe (din cele programate) pentru lideri. Rosenqvist a fost primul care a intrat din grupul fruntaș, urmat de Maxime Martin. Belgianul a lăsat BMW-ul lider în mâinile lui Sims care trebuia să îl ducă până la sosire. Goetz a intrat apoi la boxe, cam în același timp ca și Narac, liderul de la Pro-Am. Cu 54 de minute înainte de final a oprit și Soucek, lăsând prima poziție în mâinile lui Sims – asta în timp ce ultima oprire a lui Goetz (care era al treilea) era sub investigație. Penalizarea nu a venit pentru Goetz ci, din nou, pentru Bentley-ul #8, de această dată pentru o infracțiune sub ultima neutralizare. După această penalizare ordinea era următoarea: Sims în frunte la 9,5 secunde în fața lui Goetz, care era la alte 9,5 secunde în fața lui Rosenqvist, acesta din urmă având un avans de sub nouă secunde în raport cu Rast.

Cu aproximativ o jumătate de oră rămasă, pe când Sims încerca să treacă de Soucek pentru a pune un tur între ei doi, ploaia a început să cadă iarăși în ultimul sector. Cum ploaia a devenit torențială (deși nu cădea pe întreaga lungime a traseului), #8 și apoi și #99 au intrat la boxe pentru pneuri wet. Asta în timp ce, în Bus Stop, multiple mașini încă încălțate cu slick-uri, au acvaplanat pe apa strânsă pe traseu. Lamborghini-ul #29 Konrad a derapat fix în Mercedes-ul #57 Black Falcon care ajunsese în run-off cu câteva secunde înainte. Ambele mașini au abandonat pe loc. McLaren-ul #60 a fost și el acolo, lovind zidul de pe partea stângă, ca și Ferrari-ul #40.

Neutralizarea a venit apoi, însă a fost prea târziu pentru Bentley care oprise pentru wets când încă era steag verde. Rast, pe de-altă parte, a oprit sub FCY câștigând timp, precum a făcut și Rosenqvist. Acesta din urmă a și trecut de Goetz pentru a urca pe podium. Vanthoor era pe patru iar Soucek abia pe cinci!

Doar 14 minute mai erau pe ceas când cursa a revenit sub steag verde, #86 primind atunci o penalizare pentru un-safe release la oprirea pentru pneuri wet când a ieșit chiar în fața Lamborghini-ului #16 care a trebuit să calce frânele în ultimul moment. După ce Max a oprit, Vanthoor a urcat pe poziția a treia la doar aproximativ patru secunde în urma lui Rosenqvist. Belgianul (care a făcut echipă cu Rast și Muller) nu l-a putut depăși însă pe Rosenqvist care a trecut linia al doilea (în echipaj cu Van der Zande și Vautier), în urma BMW-ului victorios al ROWE Racing (Sims/Eng/Martin) care a reușit din prima ceea ce a făcut Z4 la a cincea încercare: victoria la general în cursa de 24 de ore de la Spa.

BMW s-a duelat cu Bentley pentru victorie dar germanii au câștigat pe mâna constanței și a evitării penalizărilor
BMW s-a duelat cu Bentley pentru victorie dar germanii au câștigat pe mâna constanței și a evitării penalizărilor

Cum a reușit BMW acest rezultat? În primul rând, a menținut un ritm constant pe întreaga durată a pistei și, mai important, s-a ținut departe de penalizări, o lecție care trebuie învățată de Team M-Sport care a avut ritmul ce le-ar fi permis să-și treacă în cont victoria dar s-au împușcat singuri în picior nu o dată, ci de patru ori – un record negativ nepermis pentru o echipă de uzină. Audi a venit pe trei după o cursă cu suișuri și coborâșuri pentru echipajul #28. Mașina lui Vanthoor a avut și ea ritmul pentru a se impune (dovadă fiind distanța dintre acesta și lider) dar a avut ghinion cu o pană și cu acea unică penalizare. În cele din urmă avem pe cei de la Mercedes, eminența cenușie (după ce au trișat în Super Pole) a cursei din acest an. Germanii ar fi putut, poate, să domine a la Nurburgring 24h dacă nu ar fi primit penalizarea de cinci minute, dovadă fiind clasarea mașinii AKKA (nu una dintre favorite) pe poziția a doua la general și, în plus, finish-ul în Top 5 a Mercedes-ului #86. Lamborghini, Ferrari și McLaren au fost și ei, de câteva ori, în frunte dar incidente sau probleme de fiabilitate i-au ținut departe de Graal – încă o dovadă că nici în 2016 o cursă de anduranță nu se câștigă doar pe viteză pură.

La Pro-Am, IMSA Performance (Pilet/Jousse/Narac/Comac) s-a impus cu un tur avans în fața Audi-ului #74 ISR (Perera/Lapierre/Hassid/Giauque) și a Lamborghini-ului #666 Barwell Motorsport (Gavin/Minshaw/Keen/Osborne). La Am, Kessel Racing și-a trecut în cont victoria prin Ferrari-ul #888 (Zanuttini/Gittin/Talbot/Cadei) urmat de Ferrari-ul #51 AF Corse (Mann/Guedes/Mastronardi/Cressoni) și de Ferrari-ul #333 Rinaldi Racing (Ehret/Salikhov/Mattschull/Seefried).

După consumarea acestei a treia etapă din Blancpain Endurance Series, ne rămâne doar să așteptăm finala de la Nurburgring. Până atunci, însă, să privim clasamentele piloților în Endurance Cup și global.

Van Gisbergen, Ledogar și Bell conduc în Endurance Cup (68 pct.) cu un avans de doar două puncte în fața lui Eng, Sims și Martin (deși belgianul e pe trei). Apoi, la alte patru puncte în spate (62 pct.) este tripleta din Bentley #8, șanse teoretice având și Buhk, Jafaar și Baumann care sunt pe cinci cu 57 de puncte (12 pct. pt o victorie).

În clasamentul global, Rob Bell conduce de unul singur cu 124 de puncte (grație reușitelor din Sprint Cup alături de Alvaro Parente) în fața lui Buhk și Baumann (90 pct.) și a lui Soulet și Soucek cu 83 pct.

Goetz/Paffett/Jaeger și HTP Motorsport au ratat pentru puțin un podium - au terminat pe 5
Goetz/Paffett/Jaeger și HTP Motorsport au ratat pentru puțin un podium – au terminat pe 5

Rezultate complete aici

Surse foto: Audi, Blancpain GT Series, Mercedes-Benz, BMW, McLaren