USCC Sebring: Cadillac domină pe toată linia

USCC Sebring: Cadillac domină pe toată linia

Prima vizită a noilor prototipuri DPi la Sebring a arătat din nou superioritatea modelelor Cadillac construite pe șasiu Dallara, rivalii părăsind competiția pe rând, frânți de dificultatea cursei. La GT-LM, Ford și Corvette au dus o luptă titanică, câștigătorul venind tot de la GM.

După supremația Cadillac de la Daytona, majoritatea din cei prezenți la Sebring se așteptau la o porție similară de dominație și în cea mai veche cursă de anduranță din SUA. Lucrurle au mers conform „planului” în antrenamente, unde mașinile AXR și cea WTR și-au împărțit prima poziție însă, în calificări, totul s-a scurtcircuitat. Neel Jani a scos din joben un 1:48:178 care s-a dovedit imbatabil după ce Christian Fittipaldi a rămas fără benzină în ultimul său tur rapid, în care l-ar fi putut depăși pe Jani. Astfel, Rebellion și-a trecut în cont un pole nesperat în fața celor trei Cadillac-uri, următorul DPi fiind Nissan-ul ESM #22 pe poziția a cincea. Cel cu numărul 2 a reușit timpi similari însă toate tururile lui Pipo Derani au fost șterse din cauza unor probleme de overboost la mașina sa care au persistat și în cursă. Cel de-al doilea cel mai bun P2 în calificări a fost mașina #52 PR1/Mathiasen pilotată de Jose Gutierrez către poziția a patra, WTR plecând de pe 6.

sebring4
Polesitter-ul a venit din Elveția și s-a întors cu mâna goală

Gustavo Yacaman a fost etalonul la PC, al său 1:53:506 fiind sub cel mai bun tur al lui James French în timp ce Buddy Rice a fost al treilea, dar la o distanță astronomică de 2,5 secunde. Ford a dominat din nou calificările la GT-LM, două dintre cele trei GT-uri ale Chip Ganassi Racing ocupând prima linie a grilei. 1:55:939 reușit de Ryan Briscoe cu mașina #67 a fost turul cel mai rapid ceea ce s-a tradus și într-un record al circuitului – situație identică cu cea de la Prototip. În urma lui Briscoe au venit Dirk Mueller, Tommy Milner și Kevin Estre. Sesiunea a fost foarte strânsă, primii 6 fiind delimitați de doar 0,6 secunde. Este de menționat că recordul bătut de Briscoe, care fusese reușit de Bill Auberlen cu BMW, era cu 2,5 secunde mai lent ca cel actual.

Mercedes-Benz a reușit primul pole din istoria sa la Sebring după ce Tristan Vautier a fost singurul care a putut să coboare sub 2:00 în calificări cu AMG GT GT3-ul SunEnergy1. Asta a însemnat îmbunătățirea recordului și la această categorie. Connor de Phillipi a fost al doilea în Audi-ul Land dar la o distanță mare (aproximativ 0,8 secunde). De pe trei a pornit cel mai bine clasat Huracan GT3, pus acolo de efortul lui Corey Lewis.

Ca și în edițiile precedente, luptele au fost la tot pasul însă, față de anii trecuți, nu am mai avut parte de atâtea neutralizări așa că am putut urmări strategiile mai multor echipe în acțiune. Clasa de top nu a oferit destule momente dramatice, din plutonul de 11 mașini aflat la start doar patru mai aflându-se cu șanse la final – numeroase probleme lovind restul participanților. Rebellion și-a păstrat prima poziție pe parcursul întâiului stint al zilei, însă oprirea la boxe lentă care a urmat și, în plus, o penalizare ulterioară au readus Cadillac-urile în avanposturi. Din nefericire, mașina ORECA a echipei elvețiene a dat apoi de multe alte probleme de ordin electric care au culminat cu schimbarea unui alternator înainte de a se declara abandonul.

PC nu a mai ținut capul de afiș la capitolul accidente
PC nu a mai ținut capul de afiș la capitolul accidente

Cealaltă ORECA 07 P2 a fost însă mai solidă, JDC-Miller fiind singurul adversar redutabil al Cadillac-urilor în cursă. Mașina #85 a ajuns chiar pe poziția a treia, însă ritmul nu a permis acestui echipaj să se mențină pe podium până la final, căzând pe patru după ce au fost depășiți de mașina #31 Action Express. Ligier-ul PR1/Mathiasen nu a dublat performanța din calificări cu o cursă memorabilă, fiind împins la garaj de mai multe ori cu probleme la cutia de viteze. Asta a însemnat că locul al 7-lea la general a fost maximul posibil pentru echipajul #52.

Nici șasiurile Riley-Multimatic nu au avut o viață ușoară în această ediție a celor 12 ore de la Sebring. Echipajul #70 a fost cauza uneia dintre primele neutralizări după ce Joel Miller a pierdut frânele la intrarea în virajul 17. Mazda RT-24-P a fost apoi reparată însă a abandonat din cauza suspensiei. Celălalt șasiu, cu numărul de concurs 55, a terminat însă pe 5 la clasă dar au fost și ei întârziați din cauza unor deficiențe de răcire. Riley-ul de LMP2 al VisitFlorida.com Racing a terminat în urma Mazdei rămase din cauza problemelor la motor care au făcut din cursă una dificilă pentru oamenii lui Troy Flis.

Apusul e un moment emoționant-clasic la Sebring
Apusul e un moment emoționant-clasic la Sebring

În fine, Nissan-urile pe platformă Ligier și motorizate de Nissan aduse de Extreme Speed Motorsport și-au arătat și aici limitările. Ambele au abandonat, primul fiind echipajul #2 după o rupere a evacuării. A urmat și mașina #22 ale cărei probleme de overboost nu au putut fi remediate. Asta a lăsat în luptă cele trei Cadillac-uri, mașina #31 fiind cea obligată să revină după ce a derapat în ultimul viraj în ora a treia în urma unui contact cu un Nissan. Eric Curran era atunci la comenzi iar mașina era chiar în frunte, dar incapacitatea sa de a mai reporni motorul Cadillac V8 a fost egală cu pierderea a două bucle. Astfel, în frunte lupta s-a dat între #5 și #10. Manevra câștigătoare s-a consumat cu mai puțin de trei ore înainte de final când Jordan Taylor a trecut de Filipe Albuquerque pe finalul turului ajutat de trafic. Poziția pe pistă a fost apoi menținută de decizia echipei de a scurta oprirea făcută cu o oră și opt minute, căci a venit chiar înainte de ce-a de-a șasea neutralizare a cursei.

Wayne Taylor Racing a trecut linia de sosire cu un avans de 13,6 secunde în raport cu Action Express, reușind victoria neoficală în „cele 36 de ore ale Floridei”. A fost și prima victorie în IMSA pentru Alex Lynn care a debutat în campionat la această cursă alături de WTR. În plus, reușita i-a adus un „Triple Crown” lui Jordan care are acum în palmares o victorie de clasă la Le Mans și victorii la general la Sebring și Daytona.

WTR a fost la înălțime din nou
WTR a fost la înălțime din nou, cu o strategie impecabilă la Sebring

Performance Tech s-a impus la PC, echipajul #38 terminând pe poziția a cincea la general într-o cursă surprinzător de curată pentru toate ORECA-urile din această categorie. Echipa condusă de Brent O’Neill a reușit astfel dubla, după victoria de la Daytona. În plus, a fost una clară, echipajul Starworks #8 fiind la două tururi în urmă. La coadă au venit și cele două mașini BAR1, care au întâmpinat probleme în cursă, dar au reușit să ajungă la sosire.

Ford a controlat ostilitățile la GT-LM și părea să aibă toate răspunsurile, însă venirea serii i-a lăsat pe membrii Chip Ganassi Racing oarecum în întuneric. Asta deoarece Corvette-ul rămas, anume cel cu numărul 3, a părut că a prins aripi la temperaturi mai scăzute, iar Antonio Garcia a făcut minuni în ultimul său stint. Porsche au fost chiar mai rapizi prin Patrick Pilet și Ferrari, din nou, n-a fost departe. De cealaltă parte a spectrului, BMW au părut prinși în off-side încă o dată.

Corvette Racing au venit la Sebring pe fondul a două victorii la rând în edițiile anterioare însă șansa unei a treia victorii a fost micșorată la jumătate după abandonul timpuriu al mașinii #4 ,scoasă din joc de probleme cu supraîncălzirea. Celălalt C7.R a rămas însă în calcule, iar pe final echipa a făcut mișcările strategice corecte care l-au propulsat pe Garcia într-o poziție de unde se putea lupta pentru victorie. Spaniolul a urcat după ultima oprire de pe patru pe prima poziție și și-a apărat spatele exemplar pe parcursul ultimei ore.

Traficul - mereu complicat de abordat
Traficul – mereu complicat de abordat, cu predilecție în primele tururi pe îngustul traseu

Porsche North America nu a stat însă cu mâinile în sân, mai precis Patrick Pilet care a trecut și el de cele două Ford-uri urmăritoare pentru a se lipi de coada lui Garcia. Șansele mașinii #911 au fost însă ruinate de o pană cu 30 de minute înainte de final. Oprirea neprogramată a lui Pilet a fost dezorganizată, iar echipa a primit și o penalizare, motiv pentru care francezul a terminat abia pe 7. Rămas fără Porsche-ul din urma sa, Garcia a trebuit apoi să-l țină în spate pe Joey Hand (#66) care voia să-și completeze „Triple Crown-ul” după ce el și echipierii Mueller și Bourdais reușiseră victoria la Daytona la începutul stagiunii și la Le Mans în 2016.

Americanul nu a putut găsi o breșă în apărarea pilotului Corvette Racing, astfel că a trebuit să se mulțumească cu locul al doilea. Pe trei a terminat Ferrari-ul Risi #62 după ce a trecut de Richard Westbrook (#67) în chiar ultima buclă ca urmare a unui derapaj al britanicului, care a terminat al patrulea în fața celui de-al treilea Ford, cel cu numărul 68.

Mercedes s-a impus la GT-D, AMG GT GT3-ul fiind modelul de bătut la Sebring. Victoria nu a fost însă ușoară pentru echipajul Riley #33, mai ales după ce echipa a rămas fără mașina #50. Ferrari-ul Scuderia Corsa #63 care s-a impus în 2016 a fost mereu prezent în lupta pentru victorie, îngreunând calculele echipei lui Bill Riley.

sebring3
Corvette Racing – învingătorii la GT-LM în 2015, 2016 și 2017

Singurul moment complicat pentru echipajul Bleekemolen, Keating și Farnbacher a venit pe final. Ultima neutralizare a fost momentul perfect pentru ca Scuderia Corsa să-și cheme mașina de la GT-D la boxe pentru ultima oprire care nu a inclus și un schimb de pneuri. Cum și #33 a oprit dar a primit cauciucuri noi, Balzan a ieșit în fața lui Bleekemolen. Italianul nu a putut însă să-l țină în urma sa pe pilotul Mercedes pentru prea mult timp, acesta trecând de 488-ul GT3 din frunte cu mai puțin de 30 de minute înainte de final. Diferența la final dintre cei doi a fost însă de sub cinci secunde. Pe trei a terminat Tristan Vautier, care, asemeni lui Garcia la GT-LM, a prins aripi după ultimul restart. Acesta a repornit mașina SunEnergy1, care fusese în pole, de pe opt și a ajuns până pe patru în ultimele minute. A continuat apoi prin a pune presiune pe Jerome Mul care a greșit, ieșind înafara pistei în Huracan-ul Grasser. Astfel, Vautier a trecut pentru a mai aduce un Mercedes în top 3. Podiumul din 2017 este primul pentru compania germană la Sebring în 60 de ani!

Lupta în IMSA Weathertech Sportscar Championship este abia la început, iar stagiunea continuă cu populara etapă de pe străzile din Long Beach în weekend-ul 7-8 aprilie.

Rezultate complete aici 

Sursă foto: IMSA