BTCC Brands Hatch: Sutton aduce primul titlu pentru Subaru pe circuite

Ashley Sutton a scris ultima filă a poveștii sale de succes, încoronându-se campion BTCC la doar 23 de ani, în pofida opoziției remarcabile a lui Colin Turkington, încheiată dramatic.

Calificările au fost încă o dată punctul forte al Hondei Eurotech cu motorul standard TOCA, Jack Goff reușind cel de-al treilea pole stagional din 10 tentative. Ash Sutton a demonstrat că balastul maxim nu e un handicap grav pentru mașina sa perfect echilibrată, clasându-se pe 3, în timp ce West Surrey Racing a avut o sesiune de coșmar. Rob Collard s-a retras din rațiuni medicale, insuficient refăcut după accidentul de la Silverstone și Andrew Jordan a fost la fel de absent în calificări precum i-a fost obiceiul de-a lungul întregii campanii. Esențială era însă prestația lui Colin Turkington, care a fost țintuit la boxe cu probleme până aproape de finalul sesiunii, când a apucat doar să prindă un tur lansat care l-a plasat pe 17. Gordon Shedden s-a clasat pe 16, cu nouă poziții în urma lui Tom Ingram, rivalul său pentru poziția a treia la general. Chiar dacă nu a bifat vreun pole în 2017, Ingram a încheiat sezonul drept cel mai bun pilot în calificări, cu o medie a clasărilor de doar 5.7, răpindu-i această onoare lui Turkington după ghinionul acestuia din ultima sesiune a anului.

Cursa 1

Pe o pistă alunecoasă, polemanul Goff a atacat virajul inițial, Paddock Hill Bend, fără niciun reper. Asta l-a făcut să iasă larg, cedând șefia cursei către Aiden Moffat. Scoțianul de la Mercedes a fost presat de Sutton, apoi de Ingram, care a trecut de liderul clasamentului generla în cea de-a cincea buclă. Turkington s-a chinuit să progreseze până în top 10, dar un contact cu Matt Simpson l-a aruncat pe 15 la finele manșei, unica consolare pentru gruparea lui Dick Bennetts fiind titlul la echipe. Mat Jackson a reușit să completeze recuperarea de care ar fi avut nevoie și nord-irlandezul de la BMW (de pe 15 pe 4), sosind înaintea perechii Vauxhall formate din Chilton și debutantul anului, Proctor. Jason Plato nu l-a putut ajuta pe Sutton, deoarece a pariat pe pneuri de ploaie, care n-au dat randament dincolo de primele câteva tururi. Același pariu l-a făcut și locotenentul lui Turkington, Andrew Jordan, ambii fiind clasați la un tur în urma învingătorului.

Cursa 2

Colin Turkington și-a menținut în viață șansele la titlu printr-un atac total la bordul BMW-ului fără balast, plecând de pe 15 și reușind victoria după o serie de depășiri incredibile. Printre victime a fost și contracandidatul său, Ash Sutton, dar și Aiden Moffat, care n-a mai avut aceeași agilitate cu balastul suplimentar primit după victoria precedentă. Emoțiile au continuat pentru Turkington și după încheierea manșei, dat fiind că modul în care a trecut de Moffat a fost analizat de oficiali. Pentru o manevră mult mai discretă, Sutton fusese penalizat la Silverstone, însă Colin a scăpat doar cu o amendă și puncte de penalizare pe licență. Astfel, diferența dintre cei doi a rămas de doar 6 puncte în favoarea pilotului Subaru și BTCC urma să aibă parte de încă un titlu decis în cea de-a 30-a cursă a anului.

Cursa 3

Ploaia a venit înainte de start și toți cei aflați în avanposturi au dat jos slickurile, de la polemanul Mike Epps, până la rivalii pentru titlu ce se lansau de pe 10 și 12. Turkington și Sutton s-au pus bine în mișcare și au urcat pe 5 și 7 la finele turului inaugural, iar pilotul BMW părea să nu acuze niciun deficit de viteză în asemenea condiții în raport cu cei ce evoluau la bordul modelelor cu tracțiune față. Cea de-a doua trecere prin Graham Hill Bend avea să fie momentul decisiv al luptei: Turkington a frânat ceva mai devreme și urma să culeagă roadele atingerii dintre Ingram și Mat Jackson, însă Ford-ul acestuia din urmă a revenit pe trasă tocmai în dreptul punții spate a BMW-ului #4, provocând ruperea suspensiei.

Ashley Sutton a devenit astfel campion și, lipsit de presiune, a continuat să fie exuberant cu momente de car control ieșite din comun. Rob Austin a evadat în frunte și a adus prima victorie pentru Handy Motorsport, la ultima prezență a Toyotei Avensis înaintea trecerii la Alfa Giulietta în 2018. Austin a devenit cel de-al 13-lea învingător diferit din 2017, depășind cuantumul de 12 de anul trecut. Epps nu a putut să încheie manșa pe podium, fiind devansat de Goff și Sutton, apoi și de Tom Ingram. Acesta a bifat și al doilea obiectiv al finalei de la Brands Hatch: locul al treilea la general, la bordul unui alt Avensis, înaintea Hondei de uzină a lui Shedden. Campionul en-titre nu a putut profita de condițiile meteo în care de obicei excela și a trecut linia de sosire abia pe 6. Pe la jumătatea manșei pista se uscase suficient pentru ca outsiderii pe slick-uri (Simpson, Depper) să fie cei mai rapizi, însă o aversă venită în ultimele 5 tururi le-a tăiat aripile.

Așadar, Subaru a cucerit primul titlu pe circuite, după atâtea pagini de istorie scrise în lumea raliurilor, iar Sutton a îngenuncheat toți veteranii din BTCC în al doilea său sezon, la vârsta de doar 23 de ani și pe fondul unei tranziții fără sincope de la MG-ul cu tracțiune față la actualul Levorg. 6 victorii și 14 podiumuri din 30 de manșe sprint extrem de disputate sunt dovada clară că noua generație și-a găsit un reprezentant de seamă. Tot efortul depus în doi ani de Warren Scott și echipa BMR a fost încununat cu succes, după atâtea piedici de ordin tehnic. Un demn urmaș al Volvo-ului break 850 este mașina care l-a purtat pe Sutton spre un titlu memorabil.

Clasament final piloți: Sutton 372p, Turkington 351p, Ingram 311p, Shedden 309p, Collard 256p, Goff 244p, Neal 243p.

Clasament final constructori: BMW 782p, Subaru 751p, Honda 726p, Vauxhall 580p, MG 369p.

Clasament final echipe: Team BMW (WSR) 594p, Halfords Yuasa Racing (Honda) 545p, Adrian Flux Subaru Racing 513p.

Piloți independenți: Ingram 418p, Goff 379p, Jackson 344p.

Debutanți: Proctor 503p, Whorton-Eales 410p, Price 295p.

You may also like