Blancpain Sprint Series 2014: Retrospectiva sezonului

Blancpain Sprint Series 2014: Retrospectiva sezonului

Ceea ce era odată campionatul FIA GT a devenit, după zbuciumul de moarte a clasei GT1, Blancpain Sprint Series. Procesul nu a fost unul brusc, BSS primind acest nume de-abia de anul trecut. În 2013, s-a concurat sub numele de „FIA GT1 World Championship”. Asta deși nu mai era vorba de GT1 și nici partea cu world nu mai avea vreo reflecție în calendarul propriu-zis. S-a ales totuși această cale de mijloc, probabil, pentru a se face o trecere mai cursivă către 2014 când a debutat noua titulatură a acestui campionat care și-a păstrat însă formatul din 2013.

Nevoia unui campionat sprint de GT3 sub egida FIA s-a făcut simțită din momentul dispariției campionatului GT3 European Series, însă Ratel a avut nevoie de puțin timp pentru a testa apele, mai întâi cu seria de anduranță pentru ca să vină în 2013 cu anunțul unei serii sprint legate de cea de anduranță. Legătura trece de titulatură, care începe în ambele cazuri cu producătorul exclusivist de ceasuri Blancpain, rezultatele din cele 2 campionate contând pentru un titlu cupolă care reunește cele 2 campionate, campionul Blancpain GT ajungând pilotul cu cele mai bune rezultate strânse în ambele campionate. Metoda aleasă a făcut ca grilele să se mențină tot timpul la un nivel acceptabil în seria sprint, multe echipe urmărind obiectivul titlului-cupolă încă de la începutul anului.

Deși este în principal un campionat european, BSS se prezintă o dată pe an și în afara Bătrânului Continent, dar nu departe de granițele sale, în Azerbaijan pentru ultima etapă a anului. Circuitul stradal, hulit de unii, din capitala Baku a fost pentru al 2-lea an la rând scena încoronării campionilor, atât în BSS cât și campionul Blancpain GT.

Până însă să ajungă la Baku, echipele au trecut prin alte 6 locații, toate circuite cunoscute din Europa. Formatul este unul simplu: se derulează o cursă de calificare și o cursă de campionat, pozițile de plecare de pe grilă pentru aceasta din urmă fiind decise de pozițiile de la finalul cursei de calificare. Pentru rezultatele din ambele se acordă puncte, contând însă mai mult cursa de campionat, bineînțeles.

Nogaro

Prima etapă de la Nogaro a avut loc în week-end-ul de Paște, poleman-ul din cursa de campionat – Ramos, fiind lovit în turul de formare. R8-ul pe care portughezul l-a împărțit cu Laurens Vanthoor a intrat direct la boxe pe când restul plutonului se lansa în cursă. Astfel, BMW-ul #0 al echipei braziliene a trecut primul prin virajul întâi, Z4-ul păstrându-se pe prima poziție până în momentul în care Max Gotz, pilot pe Mercedes-ul SLS #64 al HTP Motorsport, a pus piciorul în prag trecând de Sergio Jimenez în acul de păr. Jimenez nu s-a putut dezmetici bine deoarece, în următorul viraj, pe interior, și-a făcut loc Audi-ul Team WRT pilotat de Ortelli, 3 producători germani aflându-se astfel pe primele 3 poziții.

Cel responsabil de contactul cu Cesar Ramos din turul de formare, Niki Mayr-Melnhof, a pierdut în cele din urmă capota, Audi-ul Team Phoenix fiind chemat imediat la boxe pentru reparații. După oprirea obligatorie la boxe, cel din frunte a fost echipierul lui Gotz, Max Buhk, germanul ieșind în fața Audi-ului pornit de Stephane Ortelli.

Ziua grea a echipei BMW braziliene a continuat și după oprirea la standuri, Caca Bueno pierzând mai multe poziții, fiind mai întâi depășit de Vincent Abril în Audi-ul Team WRT cu numărul 4 și, mai apoi, de Serghey Afanasiev. În vârful plutonului, Buhk a reușit să se păstreze în frunte marcând prima victorie a sezonului pentru cuplul care împarte prenumele : Max Buhk și Max Gotz.

Brands Hatch

A doua etapă s-a desfășurat în Albion, sinuosul circuit Brands Hatch în formula GP fiind în primă instanță martorul victoriei Lamborghini-ului Grasser Racing în cursa de calificare. Ca o paranteză, performanța echipei de-a lungul întregului sezon a fost cu atât mai impresionantă în condițiile în care Jeroen Bleekemolen a făcut echipă cu un pilot categorisit ca amator, Harri Proczyk. Acesta din urmă a fost de multe ori în postura de lider al cursei după oprirea la boxe, tânărul austriac păstrându-și calmul în cele mai multe cazuri.

Revenind la cursa de campionat de la Brands, Proczyk a pornit din pole, acesta reușind să-l țină în spatele său pe Gotz mai întâi prin Paddock Hill Bend și apoi pe frânarea pentru Druids. Mai în spate, un alt SLS al HTP, cel al lui Afanasiev, a fost atins din spate, în derapaj mașina pierzându-și mare parte din nas. Rezultatul a fost unul singur: abandon.

Incidentele s-au succedat, Niki Mayr-Melnhof ieșind din cursă după ce a părăsit pista împreună cu un Audi Phoenix, în Westfield. După opriri, Bleekemolen s-a păstrat în frunte, Buhk pierzând însă poziția secundă în favoarea BMW-ului condus de Piquet Jr. Aceștia însă nu s-au păstrat prea mult pe poziția secundă fiind mai apoi penalizați cu un drive through.

Astfel, Mercedes-ul HTP a urcat pe doi, ordinea aceasta păstrându-se până la final. Grasser Racing a părăsit Marea Britanie cu o dublă care i-a adus în luptă pentru titlu, liderii find în continuare Gotz și Buhk.

Zandvoort

A treia etapă a avut loc în timpul week-end-ului de motorsport de la Zandvoort, pe celebrul circuit din Olanda debutând și primul Porsche în BSS. SLS-ul cu numărul 64 a împărțit din nou prima linie a grilei cu Gallardo-ul Grasser, aceștia doi trecând cu bine prin prima serie de viraje. Însă, mai în spate, Fabio Onidi și Roman Rusinov au făcut contact în învălmășeala din pluton, rusul fiind aruncat în armco-ul de pe partea stângă a pistei către abandon. Mclaren-ul lui Onidi a ieșit la rândul lui din cursă.

Acest incident a adus pe pistă safety car-ul, Proczyk reușind să se păstreze în frunte la restart. Austriacul a intrat primul la boxe însă o oprire înceată coroborată cu o greșeală a lui Bleekemolen la începutul stint-ului sau au scos din cărți mașina GRT. Pe parcursul celei de-a două jumătăți a cursei vremea a jucat pentru prima dată un rol important, o ploaie măruntă începând să cadă peste pistă, aceasta devenind din ce în ce mai puternică. În condiții de asfalt alunecos, liderul Buhk a fost depășit de René Rast în Audi-ul #2. Mai apoi, Buhk s-a dovedit depășit complet de situație pierzând controlul mașinii care a făcut un tete a que. Rast nu a avut astfel de probleme, germanul ducându-și mașina împărțită cu Ide către prima victorie din 2014.

Slovakia Ring

După Olanda a urmat Slovacia, mai exact circuitul Slovakia Ring care a fost martorul unui incident cu multe mașini implicate la intrarea în primul viraj. Încă o dată, șansele la titlu ale echipei Grasser au fost micșoare, Gallardo-ul cu numărul 28 fiind scos din joc odată cu Audi-ul WRT cu numărul 9, pe lângă alte mașini. Tot la începutul cursei, Niki Mayr-Melnhof a făcut cunostiinta prea personal cu zidul de protecție  abandonând. Mai norocos a fost Cesar Ramos care, în ciuda faptului că a fost implicat prin busculada din primul viraj, a fost capabil să continue. Asta deși portiera de pe partea stângă era grav avariată, structura de protecție ieșind la lumină.

Ciclul opririlor la boxe l-a promovat în frunte pe Gotz, mașina #64 fiind cea care i-a luat fața BMW-ului brazilian. Trebuie spus că în această cursă Gotz nu a fost ajutat de Buhk, echipierul său fiind suspendat în urma unui incident avut cu 2 săptămâni înainte în timpul etapei ADAC GT Masters disputată pe aceiași pistă. Această suspendare avea să fie cea care i-a spulberat lui Buhk șansele la titlu. Revenind la evenimentele de pe pistă, BMW-ul #0 a rămas tot timpul în plasa SLS-ului din frunte, Jimenez profitând mai apoi de o greșeală a lui Gotz care a ieșit larg din ultimul viraj propriu-zis al circuitului lăsând pe tavă poziția de lider BMW-ului. Victoria avea însă să-i evite pe brazilieni și de această dată căci din pluton și-a făcut loc Dominik Baumann care a trecut și de Gotz și de Vanthoor, făcându-și loc în ultimele tururi și pe lângă lider. Astfel, Schubert Motorsport și-a trecut în cont o victorie neașteptată la doar al 2-lea lor start în BSS.

Portimao

La Portimao, Proczyk și Bleekemolen au plecat din frunte, austriacul păstrându-și poziția câștigată în urma victoriei din cursa de calificare însă nu pentru mult timp. După mai multe tururi de așteptare, Gotz a devenit nerăbdător încercând mai întâi o depășire pe frânarea pentru primul viraj pentru ca, mai apoi, să reușească depășirea în virajul cu numărul 8. Înainte de a opri la boxe, Roman Rusinov a comis o greșeală la bordul Gallardo-ului cu numărul 3 înscris de G-Drive Racing, rusul pierzând poziția a 3-a în favoarea lui Marc Basseng.

După boxe, Buhk a revenit în frunte, urmat fiind de Lamborghini-ul GRT pilotat de Bleekemolen și de Audi-ul lui Vanthoor. SLS-ul #64 a trecut primul linia de sosire pentru a puncta o nouă victorie în timp ce, în spate, Vanthoor a trecut in extremis de Bleekemolen pentru a urca pe doi. Comisarii însă au observat că belgianul a făcut-o prin încălcarea limitelor circuitului cu toate cele 4 roți, fiind penalizat cu o declasare.

Zolder

Seria Sprint a revenit pentru penultima etapă a sezonului în Țările de Jos, Laurens Vanthoor venind la cursă de casă cu obiectivul de a o câștiga. La startul cursei de campionat, cel ce a preluat conducerea a fost Peter Kox, fostul pilot de uzină Aston-Martin, actualmente pilot Reiter Engineering. Dar munca sa a fost în van, mașina sa fiind scoasă din joc mai târziu de o problemă la boxe. În prima buclă 2 oameni au semnat lista abandonurilor: Enzo Ide și Dominik Baumann (din nou).

În pluton, Alex Zanardi revenise în cursă după ce a fost forțat de o pană să oprească la boxe. Oprirea sa a fost cauzată de Alexey Vasiliev, care i-a tăiat fața înainte de prima șicană, botul BMW-ului pilotat de italian agățând spatele SLS-ului care încerca să-și apere poziția. Astfel, Vasiliev a fost aruncat în zidul de pe partea dreaptă, mașina ridicându-se în aer și rostogolindu-se de mai multe ori înainte de a se opri în nisip.

Problemele pe care le-am menționat anterior pentru Kox au adus victoria cuplului Buhk/Gotz care încă o dată a ieșit primul în stint-ul secund, mașina #64 fiind la conducere din acel moment și până la căderea steagului cu pătrățele.

Baku

Șansele pur matematice ale echipei Grasser la titlu se agățau de o dominare totală a week-endului final de către cuplul Proczyk/Bleekemolen. Noul circuit stradal din Baku se anunța a fi mai puțin încâlcit decât cel de anul trecut și, măcar, problemele cu asfaltul nu s-au mai întors și în 2014.

În mod oarecum norocos, tot plutonul a trecut cu bine prin prima șicană la startul cursei de calificare, asta deși aproape o treime dintre mașini au scurt-circuitat-o. Mai apoi, Joe Osborne a încercat o depășire ambițioasă care a dus, la un accident în care BMW-ul lui Baumann a fost împins în zidul de protecție. Un alt incident obișnuit pe circuitele stradale, blocarea drumului, a fost și el bifat când BMW-ul cu numărul 20 a fost ajutat să facă un tete a que în virajul 7. Aceeași mașină a intrat apoi în zidul de cauciucuri a aceluiași viraj, semnându-și abandonul.

Oarecum relaxat de avansul de puncte acumulat, Buhk a ieșit larg cu puțin timp înainte să între la boxe, mașina lovind zidul din exterior care a rupt aproape o jumătate din eleron. Gotz a pilotat mașina în stint-ul 2 aducând-o la finish pe poziția a 9-a.

După opriri, Bleekemolen a preluat conducerea pe care a pierdut-o mai apoi în urmă unui atac a lui Cesar Ramos în prima șicană. Echipa GRT nu a putut însă să se păstreze nici pe poziția secundă, incidentele din prima jumătate a cursei când mașina a făcut de mai multe ori contact prin pluton cu alte mașini întorcându-se asupra lor î˜nzecit€™. Mai precis, întreaga parte frontală a început să se desprindă, aripile și splitter-ul atârnând în adevăratul sens al cuvântului obligându-l pe Bleekemolen să oprească la boxe pentru o porție sănătoasă de bandă adezivă. Astfel, victoria a revenit lui Ramos și Vanthoor, acesta din urmă punând mâna și pe titlul Blancpain GT pentru rezultatele reunite din BES și BSS.

Cât privește BSS, campionul seriei a fosst Max Gotz, penalizarea lui Buhk rămânând în vigoare în ciuda protestelor echipei HTP.

Buhk a pierdut apoi și șansa de a pune mâna, alături de Gotz, pe cupa Blancpain GT după ce mașina sa, pilotată la acel moment de Gotz, a fost împinsă în zid de René Rast. SLS-ul a pierdut o mare parte din eleron și a primit 0 puncte după ultima cursa de campionat a anului.

Vanthoor a păstrat prima poziție după pit stop-uri, Aston-ul Beechdean care terminase pe 2 în cursa de calificare fiind pe poziția secundă. Această ordine s-a menținut, prima apariție a Beechdean AMR în Blancpain Sprint Series dovedindu-se una de succes. Pentru poziția a 3-a , lupta s-a dat între Ortelli și Winklehock, acesta din urmă având câștig de cauză după ce a trecut de Ortelli în virajul cu numărul 10.

Dubla victorie din Baku a dus titlul Blancpain GT pentru echipe la Belgian Audi Club Team WRT, dominația echipei conduse de Vosse asupra seriei Blancpain aducându-le 100 de mii de euro în premii către piloții lor învingători.

Pentru la anul, Audi nu se culcă pe laurii victoriilor reputate cu R8 LMS Ultra. Din contra chiar, pentru 2015 se anunță o nouă evoluție a R8-ului, asta în timp ce Porsche își adaptează modelul 991 pentru clasa GT3, ultima evoluție a 997 dovedindu-se învechită. Vor reveni la anul echipajele Mercedes, aflate probabil în ultimul an cu SLS-ul, Lamborghini, înarmate probabil cu cea mai nouă evoluție a modelului Gallardo oferită de Reiter și, să sperăm, noi echipe cu Ferrari, producător care a lipsit aproape complet din BSS în 2014.

În ceea ce privește mașinile nipone și americane, nu par să fie șanse să vedem Camaro-ul înafara ADAC GT Masters iar înlocuitorul lui C6.R ZR1 GT3 se lasă așteptată, Callaway anunțând că C7-le de GT3 ar putea debuta abia în 2016 fiind un produs exclusiv pentru Europa și Asia. Ford-urile Matech au fost deja scoase din uz și, până în acest moment, nu a menționat nimeni vreo intenție de transformare a noului GT într-o mașină de clasă GT3. Gura lumii anunță până acum doar intențiile uzinei către un program în WEC/TUSC și în plus, Le Mans adică o mașină de clasă GTE. Însă chiar și în lipsa acestor producători grila campionatelor de sub umbrela Blancpain este destul de variată încât să nu dezamăgească pe nimeni.