Preview Le Mans 2015: Varietatea este cheia la LMP2

Preview Le Mans 2015: Varietatea este cheia la LMP2

Continuăm privirea de ansamblu asupra mașinilor și echipelor angajate în cea de-a 83-a ediție a cursei de 24 de ore de la Le Mans îndreptându-ne atenția asupra clasei LMP2. În acest an, la categoria mică a prototipurilor vom avea un pluton mărit care numără 19 mașini, față de 11 anul trecut, fiind prezente șasiuri Gibson (foste Zytek), Ligier, ORECA, Morgan, BR/SMP, Alpine și Dome.

Varietatea este, deci, la ea acasă însă această situație nu va mai dura mult căci formatul actual al acestei categorii va fi schimbat începând cu 2017 într-o mișcare mult-hulită a FIA care a decis, alături de ACO, că în LMP2 vor concura doar 4 producători de șasiuri cu un singur motorist. Este clar, în aceste condiții, că trebuie să ne bucurăm de platoul actual, de vreme ce nu vom mai revedea acest peisaj în scurt timp. Să vedem cine se va și ridica la nivelul așteptărilor într-o clasă unde mai toată lumea se poate lupta pentru un podium sau mai mult.

Ligier

Vor fi nu mai puțin de șapte șasiuri JS P2 iar dintre acestea cele două înscrise de G-Drive Racing par cele mai puternice. Acest fapt nu este unul întâmplător, banii sponsorului lui Roman Rusinov (Gazprom) făcând posibilă prezența a două mașini în dreptul echipei rusești pentru întreg sezonul. Acesta a început cum nu se poate mai bine, Ligier-urile G-Drive impunându-se atât la Silverstone cât și la Spa. Este adevărat că la Spa echipajul #27 a fost scos din joc de probleme la agregatul Nissan care altfel este recunoscut ca unul cvasi-indestructibil. Probabilitatea ca aceste probleme să revină sunt mici. Echipajele sunt solide, în mașina #27 făcându-și loc Roman Rusinov, Julien Canal (fost învingător de clasă la GTE-Am și GT1) și Sam Bird care a făcut și el trecerea de la GT la prototipuri. În al doilea șasiu al echipei găsim o tripletă 100% sud-americană formată din Gustavo Yacaman, care și-a făcut mâna pe JS P2 sezonul trecut în United Sportscar Championship, Ricardo Gonzalez și Luis Felipe Derani. Cum atât Derani cât și Yacaman sunt debutanți, G-Drive își pun speranțele mai ales în echipajul #27 care se află printre favoriți, asta deși echipa nu s-a remarcat deloc la ziua de teste alegând un program conservator de testare. Este clar că au multe în mânecă.

G-Drive s-au impus la Spa si la Silverstone deci vin la Le Mans ca favoriti
G-Drive s-au impus la Spa și la Silverstone deci vin la Le Mans ca favoriți

OAK Racing, echipa din spatele Ligier-ului OnRoak, oferă suport tehnic și echipaje la boxe și pentru G-Drive Racing dar speră să obțină un rezultat pozitiv și în nume propriu după o ediție 2014 mai puțin fericită. Spre deosebire de G-Drive care au ales calea motoristului Nissan cu care au o legătură încă din 2011, Oak are pe ambele mașini motoare Honda. Cea cu numărul 34 va fi prezentă doar la Le Mans având un echipaj în căutare de afirmare: Chris Cumming, Laurens Vanthoor și Kevin Estre. Toți trei sunt veniți din GT-uri iar belgianul super-rapid din tabăra W Racing Team a impresionat la ziua de teste, stabilind timpul de referință în puținele ore uscate ale dimineții înainte ca niște probleme la agregatul V6 să necesite montarea unui motor nou. Problemele nu sunt chiar nefirești având în vedere că JS P2-ul cu numărul 34 parcursese până atunci doar niște tururi de shakedown la Spa și Magny-Cours cu puțin timp înainte de testul de pe Circuit de la Sarthe. A doua mașină a Oak Racing participă în întreg campionatul, echipajul #35 fiind format din Jacques Nicolet, Erik Maris și Jean-Marc Merlin.

OAK Racing vrea sa uite deziluzia din 2014
OAK Racing vrea să uite deziluzia din 2014

După cursa de 24 de ore de la Daytona, Extreme Speed Motorsport se găsea în impas: prototipul HPD ARX-04 avea o fiabilitate îndoielnică și probleme mari la aerodinamică deși nu era chiar lent, astfel că se punea un semn de întrebare asupra viitorului modelului atât în USCC cât și în WEC. Până la urmă, oamenii lui Scott Sharp au abandonat noua mașină alegând să continue cu vechiul ARX-03, devenind apoi clienții OnRoak de unde au achiziționat două Ligier JS-P2 care au debutat la Spa-Francorchamps. Pentru această cursă, mașinile motorizate de Honda și încălțate cu pneuri Dunlop, ca și majoritatea plutonului din această categorie, au ca obiectiv ajungerea la finele celor 24 de ore. Target-ul modest vine ca o urmare firească a debutului întârziat, mașinile folosind, la drept vorbind, cursa de la Spa ca pe un shake-down astfel că mai sunt multe lucruri de făcut pentru a le aduce în parametri și, dacă asta nu era de ajuns, ESM este pentru prima oară la Le Mans, găsirea unui setup fiind o misiune dificilă. Tripleta din mașina #30 formată din Ryan Dalziel, cel mai rapid pilot din echipaj, Scott Sharp și David Heinemeier-Hansson este pe hârtie cea mai puternică astfel că, dacă totul merge ceas, prototipul alb-negru s-ar putea găsi duminică pe o poziție nesperată, un scenariu pe care și-l dorește și Sharp aflat la primul start la Le Mans după o pauză lungă de 19 ani, ultima oară acesta fiind prezent pe un prototip Riley & Scott. În al doilea JS P2 îi găsim pe Ed Brown, (patronul Patron Tequila ale cărei culori și logo nu sunt afișate în Franța fiind înlocuite cu cele ale revistei Rolling Stone), Jon Fogarty și Johannes van Overbeek. Fogarty, pilot cu rezultate bune în Grand-Am, și Brown sunt debutanți, a doua mașina ESM alegând probabil să stea la cutie pe parcursul cursei în așteptarea problemelor altora.

ESM debuteaza la Le Mans cu Ligier-Honda
ESM debutează la Le Mans cu Ligier-Honda

Krohn Racing este a doua echipă americană care a adoptat șasiul Ligier, oamenii lui Tracy Krohn făcând trecerea de la GTE la prototipuri cu un combo atipic: cel dintre pneurile Michelin și agregatul Judd. Nesatisfăcuți de BoP-ul din USCC, Krohn și-a schimbat aria de interes concurând în acest sezon în ELMS, Le Mans fiind a must pentru cuplul Krohn/Jonsson care va bifa a 10-a prezența consecutivă împreună în această cursă. Cei doi vor bate astfel recordul de prezențe consecutive stabilit de Capello/McNish. Cât privește șansele echipajului, acestea sunt încă o dată pe umerii bătrânului Tracy care are uneori zile bune și alte ori zile deosebit de proaste când face mașina praf. Dacă zilele de 13-14 iunie vor fi dintre cele bune, am putea avea un alt Ligier în luptă la vârf.

Gibson

Mitch Evans a fost cel mai rapid dintre piloții Gibson, omul Jota Sport fiind al cincilea în ziua de teste la bordul mașinii care anul trecut obținea o victorie senzațională pe care britanicii vor să o repete. Această intenție au arătat-o încă de luna trecută când au învins plutonul din WEC la Spa indicând că fostele șasiuri Zytek sunt cele mai rapide prototipuri cu cockpit deschis. Alături de campionul din 2012 din GP3 vor mai pilota Simon Dolan, unul dintre cei mai rapizi gentleman drivers din branșă, și Oliver Turvey. Fără doar și poate, mașine #38 trebuie luată în considerare pentru victoria de clasă, combinația de pneuri Dunlop, motorul Nissan și o tripletă solidă fiind de urmărit.

Jota Sport vrea sa isi apere titlul de invingator
Jota Sport vrea să își apere titlul de învingător

Greaves Motorsport aduce cel de-al 2-lea Gibson 015S de pe grila din acest an, mașina #41 având un echipaj talentat format din Gary Hirsch, Gaetan Paletou și Jon Lancaster. Șansele echipei țin de constanța tânărului absolvent Nissan GT Academy, Paletou și în plus, de capacitatea de reținere a lui Lancaster care de multe ori supra-conduce. Nici acest șasiu Gibson nu ar trebui să lipsească dintre cele cu șanse la victorie însă, trebuie spus, mai mult de jumătate din plutonul clasei are șanse la o clasare bună, acestă realitate anunțând o luptă acerbă pe perioada celor 24 de ore.

ORECA

În ciuda faptului că la teste, bătrânele 03R au fost mai rapide decât debutantele 05 cu cockpit închis, se prea poate ca modelele noi să își depășească „surorile”€™ cu mai multă experiență în cursă. Noile mașini au terminat ziua de teste pe pozițiile 4 și 6, Nicolas Lapierre făcând diferența la bordul prototipului KCMG. Francezul este prezent alături de echipă din Hong Kong doar pentru această cursă ținând locul lui Nick Tandy care va pilotă pentru Porsche, cum am și menționat în preview-ul clasei LMP1. Acesta îi va avea alături pe Matt Howson și Richard Bradley, ambii având victorii în dreptul numelui lor în sezonul trecut. Astfel, semnul de întrebare nu atârnă asupra vitezei sau constanței tripletei ci asupra rezistenței noii mașini ORECA care ar fi putut să se lupte la victorie la Silverstone dar a fost scoasă din cursă de probleme mecanice. Dacă acestea nu vor apărea, cu siguranță că KCMG îi va ține cu sufletul la gură pe cei de la G-Drive și implicit pe noi.

KCMG pot invinge daca rezista
KCMG pot învinge dacă rezistă

Alături de asiatici în trenul înnoirii sunt și francezii de la Thiriet by TDS Racing, care au ales să-și vândă Ligier-ul folosit în 2014 în favoarea noului concept ORECA. Cu acest model au triumfat deja la Imola oferind premisele pentru o performanță pozitivă și la Le Mans. Tripleta este neschimbată față de anul trecut când a ajuns pe podium cu Ligier-ul astfel că singurul lucru care i-ar putea opri pe Ludovic Badey, Pierre Thiriet și Tristán Gommendy din drumul spre o clasare în vârful plutonului ar putea fi, ca și în cazul KCMG, problemele tehnice.

Murphy Prototypes pot produce surpriza
Murphy Prototypes pot produce surpriza

Nu toate echipele care au ales pachetul ORECA au și decis schimbarea către noul 05. Atât Murphy Prototypes cât și Ibanez Racing se vor prezenta la start cu două 03R care au de partea lor experiența a 4 prezențe anterioare pe Circuit de la Sarthe, element care s-ar putea dovedi important în obținerea unui setup optim pentru cursă. Mașina Murphy Prototypes a terminat pe 3 testele de la începutul lunii, Karun Chandhok punând timplul etalon al după-amiezei. Acesta îi va avea alături de el pe Mark Patterson, patronul sudafrican al United Autosports revenind la volan după ce își anunțase din nou retragerea la finele anului trecut. Nathanael Berthon va completa echipajul irlandezilor aducând un plus de viteză și constanță pe lângă experiența lui Patterson și calitățile similare ale lui Chandhok. Fără doar și poate, echipa Ibanez Racing nu este la fel de puternică prin comparație cu Murphy Prototypes, toți cei 3 piloți din echipaj fiind debutanți. La bordul mașinii pe care vor trona logo-urile Wolf, se vor afla Ivan Bellarosa, pilot de uzină al Wolf, Pierre Perret și Jose Ibanez. Pachetul de încredere poate asigura echipei un finish însă o clasare printre cele mai rapide mașini este puțin probabilă.

Dome

Dome + Dunlop = podium?
Dome + Dunlop = podium?

Producătorul japonez Dome revine la Le Mans în acest an după o absență de 3 ediții, de această dată fiind vorba de un șasiu la clasa LMP2. Este vorba de noul S103 dezvoltat alături de britanicii de la Strakka Engineering, care au avut de parcurs un drum lung înainte de a aduce mașina pe circuit pentru prima etapă din WEC, la Silverstone. Înainte de aceasta, mai multe probleme tehnice și un accident în teste au rezultat în incapacitatea de a lansa mașina în 2014. La Silverstone, Dome s-a trezit în offside raportat la echipele încălțate cu pneuri Dunlop, Michelin-ul dovedindu-se inferior. În aceste condiții, podiumul care le-a picat din cer după descalificarea HPD-ului ESM nu are vreo relevanță legat de nivelul de performanță al prototipului cu motor Nissan care va purta numărul 42. Astfel, Strakka a decis ca pentru Le Mans să folosească pneurile Dunlop, care ar trebui să aducă mașina mai aproape de cele mai rapide coupe-uri Ligier și ORECA. În plus, britanicii au dezvăluit la test day un pachet aerodinamic low drag care i-a adus printre cele mai rapide mașini pe Mulsanne. Dacă totul merge bine iar noua mașină nu va întâmpina vreo problemă tehnică, tripleta experimentată formată din Jonny Kane, Danny Watts și Nick Leventis ar trebui să se lupte pentru un podium.

Morgan

Bătrânul prototip Morgan care își are originile în varianta de clasă LMP2 a venerabilului Pescarolo 01 va fi prezent și în acest an, Pegasus Racing și SARD Morand fiind prezenți cu câte un șasiu. Cei dintâi folosesc încă varianta de anul trecut a Morgan-ului, echipă având un buget redus care nu le-a permis update-ul la varianta Evo. Francezii au de partea lor fiabilitatea motorului Nissan însă combinația dintre pneurile Michelin și un echipaj neomogen nu îi fac pe cei de la Pegasus favoriți. David Cheng și Ho Pin Tung, campioni în Seria Asiatică Le Mans, vor face echipă cu Leo Roussel, toți trei la cel de-al doilea Le Mans din carieră.

Benoit Morand spera ca inceputul dificil nu i-a taiat complet avantul echipei sale
Benoit Morand speră că începutul dificil nu a tăiat complet avântul echipei sale

Team SARD Morand ar fi trebuit să vină la Le Mans cu două Morgan-uri Evo însă problemele financiare l-au făcut pe Benoit Morand să-și retragă una din mașini. Chiar și așa, performanța pozitivă de la Spa poate indica o evoluție bună chiar dacă problemele cu banii și retragerea implicării celor de la SARD, care încă sunt prezenți în numele echipei și pe carcasa motorului Judd V8, ar putea să afecteze șansele unei triplete care, altfel, nu duce lipsă de talent. Oliver Webb este cel mai titrat om din echipaj terminând pe podium anul trecut la Le Mans și câștigând titlul în ELMS alături de Alpine-Signatech, britanicul avându-i alături pentru această ediție pe debutantul elvețian Zoel Amberg și pe Pierre Ragues aflat la al 9-lea start. Șanse pentru o clasare bună există însă cum sunt multe echipaje de top în această categorie un pariu în favoarea Team SARD Morand este unul riscant.

Alpine

La drept vorbind, prototipul Alpine A450S care a câștigat în ultimele două sezoane Seria Europeană Le Mans este nimic altceva decât un Oreca 03 ușor modificat. Chiar și așa, cel de-al doilea timp în ziua de teste și ritmul crescut venit ca urmare a update-ului la versiunea 03.R fac din echipa Signatech, care a concurat ultima oară în WEC în 2012, una din cele de urmărit în acest an. Nelson Panciatici și Paul-Loup Chatin se întorc la bordul mașinii #36 pentru a îmbunătăți podiumul din 2014, fostul pilot Sebastien Loeb Racing Vincent Capillaire completând o tripletă care se va lupta la victorie.

Alpine au fost rapizi la teste si au 2 titluri in ELMS. S-ar putea sa vina si victoria la Le Mans
Alpine au fost rapizi la teste și au 2 titluri in ELMS. S-ar putea să vină și victoria la Le Mans

BR / SMP

Anul trecut, rușii de la SMP Racing au luat titlul în WEC, fiind ajutați de cei de la AF Corse care au preparat cele două Oreca 03.R. În acest an, SMP a ales calea unei mașini proprii, BR01-Nissan venind de la același designer, Paulo Catone, care a desenat și Peugeot 908 HDI. Mișcarea este una ciudată având în vedere schimbarea radicală din 2017 care lasă puțin timp sub soare noului BR01. Se pare că SMP Racing nu își doresc să vândă șasiuri privaților astfel că este probabil ca aceste mașini să poarte culorile steagului rus pentru întreaga lor carieră.

Cursa de la Le Mans este doar a doua pentru noua mașină rusească, BR01 debutând la Imola în a doua etapă a ELMS, prezența la Le Mans fiind parte a dezvoltării prototipului care a avut o zi încărcată de teste în care tehnicienii s-au concentrat pe stabilirea unui setup și nu pe viteza pe un tur de circuit. Chiar și așa, BR01 s-a dovedit foarte rapidă pe Mulsanne trecând de 296 de km/h, lucru care nu contează atât de mult având în vedere că, cel mai probabil, cele două mașini încălțate cu pneuri Michelin au ca target să funcționeze cât mai mult. În mașina cu numărul 27 se vor afla Nicolas Minassian, Maurizio Mediani și, ca un contrastant al experienței primilor doi, debutantul David Markozov. Al doilea prototip, ce poartă numărul 37, are o tripletă 100% rusească formată din frații Kiril și Anton Ladygin și campionul Formulei Renault 3.5 Mikhail Aleshin aflat la debut, după ce aventura sa în IndyCar s-a încheiat prematur, pe fondul accidentelor multiple.

Primul prototip rus de P2 este acesta, construit in-house de SMP Racing.
Primul prototip rus de P2 este acesta, construit in-house de SMP Racing.

Sursa imagini: Michel Faust