IndyCar Fontana: Graham Rahal, după 7 ani de secetă

IndyCar Fontana: Graham Rahal, după 7 ani de secetă

Tânărul Rahal a revenit în formă bună în 2015 și a dovedit că este un pilot complet: după prestații solide pe traseele virajate, a venit cea de-a doua victorie, de această dată pe ovalul care de obicei încheia sezonul.

Cursa din Fontana ne-a obișnuit în ultimii ani cu o desfășurare plină de dramatism, dat fiind că decidea titlul și conferea puncte duble. Acum, ovalul din California a fost repoziționat în calendar, însă disputa a fost la fel de intensă, chiar mai spectaculoasă decât Indy 500. Dacă în luna mai am avut o diferență netă în favoarea kitului aerodinamic Chevrolet, iată că Honda a recuperat și s-a putut implica onest în lupta pentru victorie în această etapă.

Simon Pagenaud a condus plutonul la start, după ce obținuse primul său pole-position în calitate de pilot Penske. Însă francezul a fost rapid înghițit de grupul fruntaș, iar la conducere a trecut colegul său Helio Castroneves, iar mai apoi Juan Pablo Montoya. Și promițătorul debutant din tabăra Ganassi, Sage Karam, a avut parte de onoarea de a conduce balul pentru prima oară în carieră, în timp ce doi piloți ce se calificaseră slab – Graham Rahal (19) și Ryan Briscoe (16) au progresat rapid până în avanposturi.

Adesea am avut parte de dueluri cu trei sau patru mașini în paralel, iar prima neutralizare a venit în turul 136, atunci când Helio Castroneves a fost prins la mijlocul unui asemenea trio. După alte douăzeci de bucle, echipa CFH a trecut de la bucuria dublei victorii precedente la dezamăgirea masivă a păcatului capital din motorsport: Josef Newgarden l-a acroșat pe colegul (și totodată patronul) său Ed Carpenter, ambii fiind eliminați. Între timp, Carlos Munoz și Marco Andretti ajunseseră pe primele două locuri, dovedind deja că nu trebuie excluși piloții Honda.

Graham Rahal a avut o problemă la boxe, plecând cu doza furtunului de alimentare atașată, în timp ce Scott Dixon l-a atins pe Munoz, iar resturile aripii față au atras o nouă neutralizare aproape de finalul cursei, fapt ce i-a fost fatal lui Ryan Hunter-Reay, care condusese o cursă pentru prima oară în 2015. La restart, Will Power și Takuma Sato s-au atins și au ieșit din joc, iar cursa a fost oprită pentru a se putea curăța pista fără a parcurge ultimele tururi sub steag galben.

Cursa s-a reluat pentru trei tururi, timp suficient pentru a avea cel mai serios incident al zilei, la contactul dintre Briscoe și Hunter-Reay. Graham Rahal a fost declarat învingător, iar podiumul a fost completat de Kanaan și Marco Andretti. Era pentru prima oară din 1996 încoace când am avut un podium cu Rahal și Andretti, însă era vorba pe atunci de tații piloților actuali – Bobby și Michael. Acum, Michael e la butoane în echipa sa, în timp ce Bobby a decis să se distanțeze puțin de fiul său, în speranța că astfel se va produce declicul după ce au trecut șapte ani de la unica victorie a lui Graham.

Așadar, viitorul Americii este în siguranță: Newgarden și Rahal tocmai și-au trecut în cont victorii, iar Marco Andretti dă și el semne de revenire. Însă la vârful ierarhiei avem trei străini, cu Juan Pablo Montoya al patrulea la Fontana și lider tot mai detașat după un nou abandon al lui Power și probleme pentru Dixon. Rahal a urcat până pe poziția a patra la general, fiind totodată primul pilot Honda.

Peste două săptămâni este programată o nouă cursă de tradiție pe oval, the Milwaukee Mile.