Remember Daijiro Kato

Remember Daijiro Kato

În 2003, Daijiro Kato era un star în plină ascensiune. La Suzuka, în prima rundă a MotoGP-ului, Kato a pierdut controlul motocicletei în virajul 130R, izbind violent barierele. Avea să fie declarat mort 2 săptămâni mai târziu. La următoarea cursă, colegul lui Kato, Sete Gibernau înălța degetul spre cer de pe prima poziție a podiumului: „Daijiro a fost cu mine.

Federația Internațională a Motociclismului a retras numărul 74 la finele anului 2003, declarându-l pe Kato o legendă a curselor moto.

Născut pe 4 iulie 1976, Daijiro Kato și-a început cariera în copilărie, în cursele de mini-moto, fiind de 4 ori campion mondial în Campionatul Japonez de Minibike. Debutul în clasa 250cc l-a făcut la Suzuka în 1996, participând ca wild-card în urma câștigării campionatului japonez. A terminat pe trei cu acea ocazie iar în anul următor, din nou titlul de campion japonez l-a propulsat la 250cc, tot la Suzuka, câștigând cursa de această dată.

În mod ciudat, Kato nu a prins nici un sezon complet pentru următorii 3 ani: abia în 2000 a devenit pilot Honda, acumulând 4 victorii și terminând campionatul al treilea. Anul următor avea să devină campion al clasei, cu 11 victorii, stabilind recordul pentru cele mai multe puncte acumulate într-un sezon la 250cc: 322 puncte. Între timp, mutarea sa în Europa a dus la o cizelare a stilului său de a pilotaj, depărtându-l de atitudinea „nervoasă” a conaționalilor săi din spatele ghidonului sau a volanului.

În 2002, japonezul a făcut trecerea la 500cc, devenit între timp MotoGP, pilotând pentru Fortuna Gresini Racing, pe motociclete Honda. Rezultatele bune (printre care și un loc secund la Jerez) l-au propulsat de pe o Honda NSR500 în doi timpi pe motocicleta de uzină RC211V în 4 timpi pentru restul sezonului, reușind încă un loc secund la Brno. Avea să termine al șaptelea în campionat.

kato2
Daijiro Kato, Suzuka 2003

 

Gresini l-au păstrat și pentru 2003, sponsorul Telefónica Movistar aducându-i-l ca și coleg pe Sete Gibernau, venit de la Suzuki. Sezonul a debutat la Suzuka, pe 6 aprilie, pista preferată a lui Kato. În turul al treilea, la ieșirea din 130R și la peste 200 km/h, motocicleta lui Kato a virat brusc stânga, lovind parapetul dinainte de virajul Casio Triangle, corpul său fiind aruncat pe pistă. În mod atipic pentru regulament, cursa n-a fost întreruptă iar comisarii l-au scos pe Kato pe o targă, mișcarea săltată a tărgii adugând cel mai probabil leziuni suplimentare gâtului fracturat deja de accident. După două săptămâni de comă indusă, japonezul a decedat în urma rupturii trunchiului cerebral petrecută în accident.

În Africa de Sud, etapa următoare, majoritatea piloților a purtat simbolic numărul japonezului în onoarea lui Daijiro, colegul său Gibernau câștigând cursa cu #74 pe combinezon. Satoshi Motoyama, pilot de SuperGT în Japonia și prieten din copilărie al lui Kato poartă de atunci numărul acestuia pe cască.

Daijiro Kato a fost cea mai bună șansă a Japoniei de a avea un campion la MotoGP. În pre-sezon, Valentino Rossi însuși îl dădea drept campion mondial, asta deși simpatiile publicului japonez (și chiar ale lui Valentino) mergeau spre spectaculosul Norifumi Abe. Rest in peace, Daijiro.