USCC Petit Le Mans: Porsche se impune și intră în istorie

USCC Petit Le Mans: Porsche se impune și intră în istorie

Ultima etapă a United Sportscar Championship a fost una cu mai multe răsturnări de situație decât ne-am fi așteptat, toate pregătind terenul pentru un învingător supriză. Amalgamul de incidente și neutralizări au venit pe fondul ploii care a căzut pe tot parcursul celor aproape 8 ore de cursă, cea de-a 18-a ediție a Petit Le Mans fiind oprită cu două ore înainte de final din cauza condițiilor meteo. Astfel, după completarea a 199 de tururi, Nick Tandy, Patrick Pilet și Richard Lietz au fost declarați învingători fiind urmați de BMW-ul Z4 #24 care nu s-a putut lupta pentru victorie deoarece finalul a fost sub steag galben.

Condițiile pentru o cursă cu adevărat dificilă erau atinse încă de la ora startului când ploaia cădea în continuare, precum o făcuse și în calificări și antrenamente. Cei de la fața locului și-au adus rapid aminte de ediția din 2009, alta foarte udă care a fost oprită timpuriu din cauza diluviului. Se putea oare repeta acel scenariu?

Startul a fost ud la fel ca și restul cursei
Startul a fost ud, la fel ca și restul cursei

Ploaia făcea ca și vizibilitatea să fie redusă astfel că plutonul s-a pus în mișcare lent, la coadă aflându-se cele trei 991 de la GT-LM. Cel Falken se afla acolo din cauza unui accident în calificări, aceași fiind povestea și pentru mașina #912 a lui Bamber care a luat pole-ul și apoi a părăsit pista spectaculos. Astfel, prima poziție a revenit celuilalt 991 dar acestuia i-a fost șters timpul în urma verificărilor de după calificări astfel că se regăsea, la start, tot la coadă. Acest impediment nu avea să fie unul mare în condițiile date.

În frunte, Richard Westbrook a plecat excelent la bordul mașinii #90 VisitFlorida.com care avea ca țintă titlul în USCC, cel din NAEC care se disputa tot în această întrecere fiind un ideal prea îndepărtat. Prima oră a fost întreruptă de două neutralizări, prima venind ca urmare a două incidente care au avut loc, în tururi consecutive, în zona Esses, pe coborâre. ORECA-ul #11 al lui Chris Cumming a reușit să revină, precum a făcut-o și Viper-ul lui Ben Keating, însă ambele mașini au fost întârziate serios. A doua neutralizare a fost adusă de Earl Bamber care a părăsit pista în virajul 1 din cauza unor probleme la o roată.

La finele primelor 60 de minute, Westbrook conducea cursa în fața Corvette-urilor identice ale lui Fittipaldi și Taylor, brazilianul fiind pe punctul de a deveni campion al NAEC și având încă șanse și pentru titlul în USCC. Între timp, mai jos, mașina #911 a lui Tandy a revenit prin pluton preluând conducerea de la BMW-ul lui Luhr și Corvette-ul lui Gavin, ambele dovedindu-se inferioare pe ploaie deși au avut la dispoziție același tip de pneu pentru asfalt ud ca și Porsche. Acest lucru nu este însă nou, modelul 991 fiind deja recunoscut ca mașina care se înțelege cel mai bine cu pneurile Michelin, atât cele de ploaie cât și cele ‘single-stint’. Acest lucru, coroborat cu abilitățile unui Nick Tandy care merge mai bine ca niciodată, au făcut ca mașina sa să înceapă să atace prototipurile care aveau probleme cu pneurile Continental de asfalt ud ce se dovedeau inferioare celor Michelin de pe GT-uri.

Trecerea altor 60 de minute nu a adus o îmbunătățire a vremii deși la începutul orei secunde ploaia părea să se oprească, însă apoi a început să cadă mai tare. Până la opriri, Tandy a urcat pe poziția a 3-a la general trecând apoi și de Fittipaldi când acesta a părăsit pista în virajul 5. Urmau la GT-LM cele două BMW-uri care se aflau și ele în zona locurilor 5-7. După opriri, Dane Cameron a revenit în frunte fiind urmat de Westbrook și Taylor. Tandy a căzut pe 6 la general în timp ce echipierul Bamber se afla cu 5 tururi mai în spate în urma ieșirii de pe traseu din prima oră care a făcut necesară o oprire sub steag galben când pit lane-ul era închis. Astfel, echipajul s-a ales cu o penalizare de 1 minut stop and hold.

Barbosa și Fittpaldi au devenit din nou campioni - și un USCC și în NAEC
Barbosa și Fittpaldi au devenit din nou campioni – și în USCC și în NAEC

În aceste momente, multe echipe au decis să își pună în mașini piloții amatori – mai ales în cazurile categoriilor Pro-Am LMPC și GT-D – pentru ca aceștia să își poată completa durata minimă obligatorie la volan înainte de o posibilă oprire a întrecerii. La fel, echipele care se luptau la titluri, s-au folosit cu precădere de piloții care aveau nevoie de drive time pentru a strânge punctele care să le aducă coaroana – precum este cazul lui John Bennett care avea la degetul mic titlul la PC.

Cum ploaia s-a întețit pe finalul primelor 120 de minute, plutonul a intrat pentru a 4-a oară sub neutralizare, această a 3-a oră fiind problematică pentru Corvette-ul #90 VisitFlorida.com. Mai întâi, mașina a părăsit pista pe linia de start-sosire cu Michael Valiente la volan pentru ca, după restart, mișcarea să fie repetată de Mike Rockenfeller care, spre deosebire de Valiente, s-a chinuit mult mai mult să revină pe traseu, pierzând astfel 2 tururi. Asta i-a adus postura de lider lui Dane Cameron care însă a început să își facă griji nu din cauza unor atacuri venite de la alte prototiprui, ci de la unele venite din partea GT-urilor – atât Corvette, cât și Porsche și BMW făcând rădăcini în top 10. Cum ploaia cădea necontenit, comisarii de traseu au încercat să devieze o parte din apa care băltea folosind saci de nisip în timp ce directorul de cursă– Beaux Barfield – se pregătea să intre chiar el pe pistă pentru a evalua condițiile de pe circuitul din Braselton, Georgia.

La începutul celei de-a 4-a ore, cursa a revenit sub steag verde însă la scurt timp John Pew a suferit un accident în Esses care a distrus Ligier-ul Michael Shank – mașina fiind la la 3-lea accident din acest week-end, două fiind ale lui Pew. Astfel, în frunte, Sebastien Bourdais a preluat conducerea fiind urmat de Taylor și de Joey Hand la bordul Riley-ului Ford aflat la ultima prezență în finala acestui campionat care, de la anul, își schimbă numele ca urmare a venirii unui nou title sponsor.

La GT-LM, Porsche conducea prin Patrick Pilet care era urmat de Wolf Henzler în 991-le Falken, mașină care avusese câștig de cauză aici și în 2014 și în 2013. În urma celor două modele din Wiessach era BMW-ul lui John Edwards și cele două Corvette-uri. Acestea din urmă au trecut mai apoi de Edwards care a și pierdut mașina. Mai apoi, Milner a continuat crescând ritmul pentru a trece de Wolf Henzler în timp ce Magnussen a rămas pe 4. Revenirea lui Tommy a fost spectaculoasă având în vedere că în ora a 2-a, Gavin a acvaplanat lovind ușor mașina. Cum la finele orei Pilet a intrat la boxe, Corvette-ul #4 a preluat șefia acestei categorii însă nu era Corvette-ul care trebuie căci cel cu numărul 3 se lupta la titlu.

Kimber-Smith a revenit alături de Guasch și Palmer și a triumfat la PC
Kimber-Smith a revenit alături de Guasch și Palmer și a triumfat la PC

La GT-D, Wittmer a urcat până pe 4 la bordul Aston-ului TRG în timp ce, în frunte, Renauer a pierdut prima poziție în fața lui Marc Goossens. Germanul avusese un prim stint excelent fiind adus de Magnus Racing în ultimul moment după ce Marco Seefried a trebuit să lipsească aflându-se la Misano pentru a concura în Blancpain Sprint Series.

La jumătatea întrecerii, situația nu era foarte bună, din ce în ce mai multe echipe comentând despre dificultățile pe care le întâmpinau piloții, cum ar fi vizibilitatea redusă, problemele cu acvaplanarea și cele cu aburirea geamurilor. DeltaWing-ul a părăsit și el pista la scurt timp după intrarea în ora a 5-a, mașina pierzând spatele în virajul 1. Cum ploaia continua necontenit, GT-urile au bifat la rândul lor ocuparea primei poziții a clasamentului general. Mai întâi Pilet a preluat conducerea după ce a trecut de Bourdais pentru locul 3. Apoi ambele Corvette de uzină au urcat pe primul loc, mai ales grație strategiilor variate de opriri la standuri însă și prin viteză pură, Milner trecând de Dixon, care s-a dovedit neputincios în Riley-ul #01.

La finele celei de-a 4-a oră am mai aflat numele unor campioni: este vorba de membrii echipajului #93 Viper de la GT-D care au luat titlul din această categorie în Patron North-American Endurance Cup (NAEC). Cu aproximativ 1 oră înainte, Fittipaldi și Barbosa au devenit campioni în NAEC la categoria Prototip. Cei doi continuau lupta pentru titlul din USCC.

Ploaia a început să cadă mai tare în ora a 6-a astfel că, scoase din fereastra optimă de performanță, GT-urile au pierdut șefia cursei în favoarea Corvette-urilor DP ale lui Jordan Taylor și Sebastien Bourdais. La LMPC, PR1 Mathiasen Motorsports ocupa în continuare prima poziție, avansul echipajului #52 crescând la peste un tur după ce mașina #85 JDC Miller Motorsport a intrat la boxe cu probleme la sistemul electric. Incidentul a ajutat #16 și #8 care au urcat pe podiumul provizoriu.

BMW Team RLL s-a clasat pe poziția a 2-a la general. Nu a fost îndeajuns pentru a câștiga titlul însă este un final memorabil de carieră pentru Z4 GTE
BMW Team RLL s-a clasat pe 2 la general. Nu a fost destul pentru titlu, însă este un final memorabil de carieră pentru Z4 GTE

La GT-D, Brandon Davis a preluat de la Nielsen care, grație acestui stint, și-a completat drive time-ul obligatoriu astfel că se baza acum pe munca echipierilor pentru a putea pune mâna pe titlul din această categorie la care se mai luptau și echipajele Paul Miller Racing și Scuderia Corsa. La acest moment, Porsche se afla pe locurile 1-2-3 la această categorie, Andy Lally aflându-se în frunte în fața lui Spencer Pumpelly și a lui Leh Keen.

Cu 5 ore și 30 de minute înainte de final, cursa a fost oprită prin fluturarea steagului roșu din cauza întețirii ploii cuplate cu scaderea gradată a luminii la apus. Barfield a anunțat la acel moment că oprirea va dura aproximativ 60 de minute, interval în care un nou front noros a trecut pe deasupra pistei. Estimarea directorului de cursă a fost corectă iar după aproximativ o oră cursa a fost reluată, în ciuda multor piloți și șefi de echipă, mai ales dintre cele aflate la acel moment în posturi favorabile, care și-ar fi dorit ca restart-ul să nu mai aibă loc din considerente de siguranță.

La restart, Nick Tandy a pornit excelent tregând imediat de ambele Corvette-uri de uzină, apoi și de Eric Curran la trecerea prin virajul final, reușind să citească mai bine traficul și urcând pe primul loc. Corvette-ul #3 a părăsit lupta pentru titlu odată cu problemele tehnice, mașina oprind de mai multe ori pentru a i se schimba cureaua de la alternator care se topea.

Ambele Corvette-uri au terminat însă nu au rămas în frunte când a contat - la final
Ambele Corvette-uri au terminat însă nu au rămas în frunte când a contat – la final

Probleme au apărut și la Porsche însă de partea mașinii #912 care avusese deja parte de un incident în prima parte a întrecerii. De această dată, a fost rândul lui Fred Makowiecki să părăsească pista în virajul 1, lovind cauciucurile din exterior. Mașina a revenit pe pistă însă a pierdut mai multe poziții. La LMPC, Kimber-Smith a trecut de Alex Popow pentru a urca pe poziția secundă. În încercarea de a reveni, Popow a pierdut mașina după ce a reușit să treacă de Kimber-Smith.

A venit apoi ultima neutralizare a cursei, cea cu numărul 16, adusă de accidentul lui Bruno Junqueira. În acel moment, Tandy se afla în frunte fiind urmat de BMW-ul #24 și de Corvette-ul #5. Aceasta avea să fie și ordinea finală căci, după câteva tururi în urma safety car-ului,  s-a decis oprirea cursei și fluturarea steagului cu pătrățele cu puțin peste 2 ore înainte de atingerea celor 10 ore programate

Park Place Motorspots s-au impus însă titlul a mers la Corsa Motorsport
Park Place Motorsports s-au impus însă titlul a mers la Corsa Motorsport

Astfel, Porsche a marcat o victorie istorică în această cursă, echipajul #911 fiind primul aparținând de această categorie care a reușit să se impună la Petit Le Mans. Rezultatul este cu atât mai special cu cât nici în trecut vreun model de categorie similară GT2 sau, mai înainte, GT nu s-a impus. Mai mult chiar, poziția secundă a fost ocupată tot de o mașină de la GT-LM, un final de carieră frumos dar nu perfect pentru Z4 GTE care nu a reușit să pună mâna pe titlu.

Titlul a mers, cum altfel, la Porsche. Atât cel la echipe, cât și la constructori și piloți în USCC pentru Pilet. Richard Lietz, al 3-lea membru al echipajului, nu a apucat să urce la volan însă a fost prezent pe podiumul de premiere.

Viper-ul a luat titlul la GT-D în NAEC dar l-a ratat în USCC
Viper-ul a luat titlul la GT-D în NAEC dar l-a ratat în USCC

Action Express s-a clasat pe 3 prin mașina #5 care a triumfat astfel și în USCC, replicând rezultatul din sezonul 2014 pentru Barbosa și Fittipaldi. La GT-D, Spencer Pumpelly s-a impus cu mașina Park Place #73 în timp ce Bell și Sweedler au terminat pe 4 – un rezultat ce le-a adus titlul. Asta se datorează și problemelor avute de Aston-ul lui Nielsen și, respectiv de Audi-ul lui Hasse, acestea terminând pe 9 și 10.

Rezultate complete aici

Sursă foto: IMSA / USCC