BTCC Preview: Titlurile se joacă la Brands Hatch

BTCC Preview: Titlurile se joacă la Brands Hatch

În aprilie, echipa Pitstops asista la debutul stagiunii din BTCC la Brands Hatch. La fel ca în DTM, același circuit deschide și închide balul, însă britanicii modifică layoutul – de la varianta Indy, la cea de Grand Prix.

Cinci piloți se prezintă la Brands cu șanse la campionat:

  • Gordon Shedden (4 victorii, 11 podiumuri, lider cu 325p) a avut până acum un sezon foarte bun. Doar la Snetterton nu a reușit să urce pe vreunul dintre cele trei podiumuri de manșă, iar abilitatea scoțianului de a depăși, coroborată cu ușurința cu care Honda Type R își poartă balastul suplimentar, l-a adus pe Shedden într-o postură de invidiat. Oricum, Flash mai avea un as în mânecă – pilotajul excepțional pe ploaie, însă n-a putut să profite de asta într-un sezon atipic pentru Marea Britanie, în care nu a plouat niciodată! Și nici prognoza pentru finală nu indică precipitații.
  • Jason Plato (5 victorii, 9 podiumuri, 302p) nu a mai terminat un sezon de BTCC în afara top 3 din 2005. Așadar, de un deceniu el este mereu un ghimpe în coasta protagoniștilor, fie că a pilotat un Seat, un Chevrolet, un MG sau acum un VW. În ultimele etape a acuzat lipsa de topspeed a modelului CC și nu a mai reușit vreun pole din runda a patra de pe Oulton Park. De atunci nu a mai învins decât o dată și în patru weekenduri din cinci a sacrificat cursa 1 pentru o poziție cât mai bună pe grilă în cea de-a doua (conform ierarhiei celor mai rapide tururi din prima manșă). Și chiar dacă pariul ieșea, tot era dificil să punctezi în două manșe mai bine ca Shedden în trei. Titlul ar putea fi un cadou anticipat, Jason împlinind 48 de ani miercurea viitoare.
  • Colin Turkington (4 victorii, 9 podiumuri, 293p) n-a avut probleme de adaptare de la tracțiunea spate a BMW-ului cu care devenise campion în 2014 la modelul VW cu tracțiune față din acest an. În primăvară, când mașinile înscrise de Team BMR mergeau foarte bine, a fost adesea surclasat de Jason Plato. Însă după ce au dat de greu, a echilibrat balanța și a reușit să scoată mai mult printr-un stil mai fluent, mai puțin agresiv decât al lui Plato, Snetterton și Silverstone fiind exemple în acest sens.
  • Matt Neal (3 victorii, 7 podiumuri, 288p) nu s-a comportat în acest an ca un aspirant la titlu, ci mai degrabă ca un secund al lui Shedden. Numărul 25 de pe mașina sa de concurs reflectă și câte sezoane are la activ în BTCC, timp în care s-a impus de 56 de ori în 580 de curse. Înaintea finalei nu ne-a surprins și a declarat că trebuie să-l susțină pe Flash și să puncteze cât mai bine pentru a asigura și titlul la constructori.
  • Andrew Jordan (5 podiumuri, 261p) este singurul pilot din top 10 care nu are nicio victorie stagională. Totuși, campionul din 2013 a fost mereu acolo, de 21 de ori în primii 10 la final de manșă. Se pare că Plato a făcut mutarea cea bună la final de 2014, părăsind MG pentru VW, în timp ce Jordan nu a fost la fel de inspirat să treacă de la Honda la MG. Șansele sale sunt pur ipotetice, dat fiind că este la 64 de puncte de lider. În cele trei manșe se pot câștiga 3×20=60p pentru victorii, câte un punct suplimentar pentru cel mai rapid tur și măcar un tur la conducerea manșei în fiecare dintre cele trei alergări, plus un punct pentru pole-ul din prima cursă. Așadar, Jordan ar avea nevoie de un weekend perfect, fără ca Shedden să adune 2 puncte.

Shedden, Plato și Neal au deja câte două avertismente, iar la al treilea vor pleca din coada grilei în următoarea manșă. Astfel, cei trei trebuie să fie deosebit de atenți în primele două curse de la Brands.

Pneuri

Dat fiind că alocările trebuie să fie simetrice pe parcursul sezonului (exceptând Thruxton unde virajele de mare viteză ar fi fost periculos de abordat pe pneuri soft), se știe deja cu ce gume va rula fiecare protagonist. Jason Plato trebuie să monteze compoziția soft în prima cursă, Shedden, Neal și Jordan în cea de-a doua, iar Turkington în manșa finală. De obicei, este bine să pui gumele moi în cursa a doua, la mijlocul zilei, când este cel mai cald. Plato are o sarcină dificilă, deoarece trebuie să forțeze pentru victorie, dar are nevoie și de un tur rapid pentru grila cursei secunde.

105912-End-of-Season-Infographic_V31

Plutonul de furioși

Finala va avea câțiva intruși, cu ochii pe victoriile de etapă. Mat Jackson a venit cu Ford-ul său în campionat abia din etapa a șasea și are deja două succese, cinci podiumuri și patru pole-uri. Andy Priaulx a declarat că nu se va hazarda în luptele cu protagoniștii la titlu, dar vizează să mai semneze cel puțin o victorie pe traseul unde revenise în BTCC în aprilie, fiind capabil să obțină un pole position de vis pe varianta Indy.

Priaulx a declarat că și varianta de GP a traseului de la Brands are zone de fugă destul de scurte, așa că se va potrivi mașinii sale. Marele plus al BMW-ului este șasiul și implicit viteza de parcurgere a virajelor, precum s-a putut vedea în manevra electrizantă a lui Priaulx în dauna lui Jackson la Silverstone. Mai mult, tracțiunea spate ajută la starturile de pe loc și pe final de manșă uzura pneurilor este mai redusă la BMW-uri decât la rivali.

Între 2006 și 2010, runda britanică din mondialul de turisme s-a disputat la Brands Hatch, iar Priaulx a înregistrat două victorii (2008, 2010) cu BMW, ambele obținute cu același tipar: locul 7 în prima cursă devenea al doilea pe grila inversată și o plecare excelentă îl făcea de fiecare dată lider pe Andy la intrarea în Paddock Hill Bend. Însă dacă Priaulx are bogata experiență din WTCC, DTM, ELMS și s-ar putea ține de cuvânt la capitolul interferență cu perechile Honda/VW, nu același lucru se poate spune despre Tordoff și Collard, care ar putea tranșa involuntar disputa la titlu prin manevre nebunești.

Team BMR a mai suferit o lovitură în etapa de la Silverstone, patronul Warren Scott ieșind în decor pe cea de-a patra mașină a echipei și accidentându-se. Locul său va fi luat de o legendă a turismelor, Alain Menu, cel ce rulase pentru VW și anul trecut, fiind disponibilizat la venirea lui Plato și Turkington. Așadar, Menu cunoaște mașina, însă la capitolul racecraft ar putea fi încă ruginit.

În aprilie, celălalt echipier MG impresionase, Jack Goff fiind la un pas de prima victorie din carieră. Collard și Aron Smith au fost și ei la înălțime la Brands, în timp ce Plato a pierdut o victorie sigură din cauza unei pene în primul viraj. Acest punct critic, Paddock Hill Bend, ar putea fi capital, deoarece în toiul luptei pentru fiecare centimetru de pistă se poate ajunge la marginea vibratorului, unde pneurile vor avea de suferit.

În fine, am putea asista la noi prestații remarcabile ale lui Tom Ingram, cel ce ar trebui să fie pe lista tuturor echipelor de top dacă își caută un nou pilot pentru 2016. Ceea ce a reușit Ingram cu o Toyota Avensis net inferioară a fost impresionant și prima victorie e aproape. Și echipierii Mercedes ar putea avea un cuvând de spus în top 10: Adam Morgan ne obișnuise încă din 2014 cu podiumuri și victorii, iar Aiden Moffat merge tot mai bine.

Dar cum Shedden are 23 de puncte avans, un coechipier fidel și o mașină care poartă mai bine kilogramele de balast suplimentar decât adversarii, ar fi de mirare ca acesta să nu-și treacă în cont al doilea titlu din carieră.