Toate noutățile după primele teste USCC la Daytona

Toate noutățile după primele teste USCC la Daytona

Având în vedere numărul mare de mașini noi care se vor alătura seriei WeatherTech SportsCar începând cu anul viitor, IMSA a organizat un test de două zile pe Daytona International Speedway pentru ca echipele să bifeze primele tururi cu noile modele care vor popula categoriile GT-LM și GT-D.

Pe parcursul celor două zile, în care echipele au avut parte și de experiența ploii, au fost prezente la circuit 24 de mașini din toate cele 4 clasele, șase dintre acestea fiind din clasa-regină Prototip. Voi discuta mai întâi despre știrile ce vizează această categorie, trecând apoi prin Prototype Challenge, care păstrează și pentru 2016 ORECA FLM,  și ajungând la GT-LM și GT-D.

Prototype

În cadrul echipei Action Express, care a devenit și în acest sezon campioană, atât în NAEC cât și în USCC, echipajele pentru întreg sezonul rămân neschimbate pe ambele mașini, #5 și #31, însă nu au fost confirmați cei doi piloți pentru cele 4 curse lungi: Daytona, Sebring, Watkins Glen și Road Atlanta. Posibile opțiuni au putut fi găsite în garajul echipei unde au putut fi văzuți Scott Pruett, proaspăt confirmat alături de Lexus care va debuta însă abia în ultima treime a anului viitor, Filipe Albuquerque și Simon Pagenaud. Primii doi au putut fi văzuți urcând la bordul Corvette-ului #5 pe care l-au testat alături de Barbosa și Fittipaldi în timp ce Pagenaud s-a alăturat lui Dane Cameron respectiv Eric Curran. Deși niciunul dintre cei trei nu au fost confirmați, există șanse mari ca Pruett să fie prezent alături de AXR la Daytona, veteranul american cu 5 victorii la Daytona căutând-o pe a 6-a pentru a-l depăși pe Hurley Haywood.

Michael Shank Racing a avut un final de sezon dramatic în care Ligier-ul a fost implicat succesiv în mai multe accidente, atât în calificări cât și în cursa de 10 ore scurtată din cauza ploii. Astfel, echipa a primit cu puțin timp înaintea acestui test un nou Ligier JS P2 proaspăt construit de francezii de la OnRoak. Un nou agregat HPD se află sub capota mașinii care va fi împărțită, ca și anul trecut, de John Pew și Ozz Negri. Cel de-al treilea loc, pe care l-a ocupat Justin Wilson la Sebring și Daytona în 2015, va fi ocupat de A.J. Allmendinger.

Ligier-ul folosește noul agregat Honda de 3.5l
Ligier-ul folosește noul agregat Honda de 3.5l

VisitFlorida.com Racing, fosta Spirit of Daytona, a venit cu al lor Corvette DP #90. Față de anul trecut, echipa va avea un echipaj full-season complet nou format din Ryan Dalziel, al cărui status cu Extreme Speed Motorsport în WEC este incert, și Marc Goossens care revine în postura de pilot titular după ce anul trecut a mers doar în etapele NAEC pentru echipa lui Ben Keating în GT-D. Belgianul a fost prezent la Daytona, alături de el fiind Tristan Vautier și Peter Dumbreck, ambii fiind posibile opțiuni pentru cel de-al 3-lea loc în mașină în cursele lungi.

Sean Rayhall a fost omul care a mers pentru prima oară cu DeltaWing-ul Coupe care va reveni, deși Memo Rojas cel mai probabil nu o va face. Alături de Rayhall, au mai fost prezenți Andy Meyrick și Katherine Legge, ambii cunoscând deja mașina după ce au pilotat-o și în stagiunea precedentă. Sean, fost competitor în Prototype Lites și Prototype Challenge, își evaluează încă opțiunile pentru 2016 astfel că nu a putut confirma angajamentul alături de DeltaWing Racing.

Un singur prototip Mazda-Multimatic a fost prezent, coupe-ul cu numărul 70 venind în Florida cu un nou motor sub capotă care, acum, este pe benzină. Tristan Nunez, Tom Long și Joel Miller au fost cu toții prezenți pentru a testa performanțele mașinii bazate pe ultimul prototip de P2 dezvoltat de Lola. Noutatea este reprezentată de Spencer Pigot, campionul Indy Lights fiind o posibilă opțiune pentru un loc în cursele lungi. Johnathan Bomarito nu a putut fi prezent deoarece s-a aflat la Los Angeles unde a făcut activitate de PR pentru Mazda la lansarea modelului CX-9 – o alegere clar mai anostă.

day12
Acesta a fost debutul noului motor pe benzină Mazda

Trebuie menționat că, deși Scott Pruett a părăsit echipa Ganassi Racing care a trecut acum la Ford-ul GT din GT-LM, o posibilă prezență la categoria Prototip cu unul sau chiar două șasiuri Riley nu a fost scoasă din discuție. Chiar și așa, reprezentanții echipei au ținut să menționeze că încă sunt discuții în ceea ce privesc echipajele și finanțarea, dar totuși o posibilitate există.

Dacă deasupra prezenței echipei Ganassi la Prototip stă un mare semn de întrebare, SMP Racing au confirmat că se vor afla pe grilă.  Echipa vor veni cu o singură mașină, BR-ul debutând astfel pe pământ american. Rușii i-au confirmat deja pe Maurizio Mediani, Anton Ladygin și Nicolas Minassian, un al 4-lea nume fiind încă necunoscut.
Extreme Speed Motorsport este un alt nume care ar putea îmbogăți lista numelor din categoria Prototip, Scott Sharp anunțând că vrea să participe atât la Daytona cât și la Sebring cu piloții ,de casă’’ ai echipei – dar fără Dalziel, evident.

Prototype Challenge

La categoria LMPC au fost prezente patru mașini. Campionii Jon Bennett și Colin Braun s-au întors la cockpit-ul mașinii CORE Autosport #54, având și compania lui Mark Wilkins care va fi al 3-lea pilot al echipei în etapele NAEC.

Starworks Motorspot s-a folosit de sesiunile de teste, în principal, pentru a evalua mai mulți piloți noi. Au fost prezenți Jack Hawksworth, Connor Kearby și Robert Alon, Ashley Freiberg aclimatizându-se la rândul său cu mașina pe finalul zilei secunde de teste. Alex Popow, Renger van der Zande și Chris Cumming au fost și ei prezenți pentru a ajuta noii posibili recruți să se învețe cu prototipul cu numărul 88.

day13
JDC-Miller Motorsport a venit cu mașina #85 și 3 piloți, un al 4-lea pt NAEC e necunoscut

BAR1 Motorsport i-a avut pentru teste pe Johnny Mowlem, veteranul britanic împărțind garajul cu Ryan Eversley și Adam Merzon. În plus, chiar șeful echipei, Brian Alder, a parcursu mai multe tururi la bordul mașinii sale.

Mikhail Goikhberg și Stephen Simpson au revenit cu JDC-Miller Motorsport. Chris Miller a fost și el prezent pentru a ajuta la setarea mașinii, un al 4-lea pilot nefiind încă numit la acest moment.

GT-Le Mans

GT-LM a fost, alături de GT-D, clasa despre care s-a vorbit cel mai mult. Asta deoarece anunțul revenirii celor de la Ford, la o jumătate de veac de la victoria de pe Circuit de la Sarthe, a provocat vâlvă și multe speculații legat de numele norocoșilor care vor pilota cele două mașinipregătite de Ganassi în America, respectiv cele două operate de Multimatic în WEC. Fordul a parcurs în cadrul testului primele tururi alături de alte mașini. Au bifat debutul noul BMW M6 GT-LM, derivat din cel de GT3, și Corvette-ul C7.R, profund modificat pentru 2016.

Cum competitivitatea la GT-LM este extrem de ridicată din cauza prezenței echipelor de uzină, revenirea celor de la Ford a fost văzută ca o creștere suplimentară a calității plutonului. Ganassi au adus două mașini pentru acest test care au fost pilotate de mai mulți piloți care se aflau deja de ceva vreme printre numele vehiculate de către presă ca având legături cu un volan pentru 2016. Echipa nu a făcut însă un anunț formal în cadrul celor două zile de pregătire, fixând pentru sâmbăta asta anunțul formal – deși majoritatea secretului a fost deja dezgolit. Printre numele vehiculate cu șansele cele mai mari de a fi și confirmate sunt: Joey Hand, deja membru al echipei, Richard Westbrook, Ryan Briscoe, Billy Johnson (pilot de dezvoltare la Multimatic), Dirk Muller, Olivier Pla (care a părăsit Nissan Motorsport), Marino Franchitti și Sebastien Bourdais, care și-a încheiat legătura cu Action Express Racing. Dintre aceștia, unii vor merge și către programul în WEC.

Ganassi/Multimatic au adus două șasiuri care au trecut prin mâinile mai multor piloți
Ganassi/Multimatic au adus două șasiuri care au trecut prin mâinile mai multor piloți

Corvette Racing a venit cu noul C7.R care arată amenințător fără livery. Noua creație a celor de la Pratt and Miller este diferită în multe privințe față de mașina de anul trecut. Cea nouă are un roll-cage redesenat care face acum posibilă folosirea trapei de evacuare a pilotului prin acoperiș, feature devenit obligatoriu de siguranță pentru fiecare mașină. În plus, au fost efectuate modificări majore la pachetul aerodinamic, fiind îmbunătățit splitter-ul față, redesenat difuzorul spate și modificată poziția eleronului. Dacă în ceea ce privește numele piloților pentru întreg sezonul nu există surprize, modificările apar când vorbim despre oamenii care vor pilot în NAEC, respectiv la Le Mans. Piloții de uzină Audi Mike Rockenfeller și Marcel Fassler se vor afla la bordul celor două C7.R la Daytona și Sebring, în timp ce Jordan și Ricky Taylor se vor prezenta la Le Mans pentru a-i ajuta pe piloții cu ”normă întreagă”.

Noul C7.R a fost modifcat serios mai ales la partea aerodinamică
Noul C7.R a fost modifcat serios mai ales la partea aerodinamică

Ultimii pe listă, dar nu și cei din urmă când vine vorba de noutăți, sunt BMW Team Rahal Letterman Lanigan care au adus pentru prima dată BMW-ul M6 GTLM. Ca și Z4-ul pe care-l înlocuiește, M6-le nu se aliniază regulilor ușor diferite ale ACO astfel că nu îl vom vedea la Le Mans sau în WEC, însă o prezență în LMS este posibilă – precum am văzut în cazul lui Z4, fiind nevoie doar de o echipă care să-l cumpere și de flexibilitate din partea celor de la BMW pentru suport tehnic. Revenind la Team RLL, aceștia au fost singurii din această clasă care s-au confruntat cu probleme, transmisia dându-le bătăi de cap americanilor. Lucas Luhr, John Edwards și Bill Auberlen au fost prezenți. În plus, a venit și Bruno Spengler care a debutat în cursele de anduranță chiar la Daytona în ediția de anul trecut.

Porsche, care și-ar putea micșora prezența în IMSA WeatherTech SportsCar Championship la anul, și Ferrari, prin Risi Competizione, nu s-au prezentat. Cei din urmă așteaptă să primească propriul 488 GTE care a fost prezentat formal la Mugello nu cu mult timp în urmă.

GT-Daytona

Cele mai multe noutăți s-au găsit în cadrul clasei GT-D care, pentru 2016, se aliniază la regulamentul GT3 – fără alte modificări. Astfel, IMSA atacă direct Pirelli World Challenge care, deși campionat de sprint, folosește tot mașini de GT3. Au fost prezente modele Mercedes, Lamborghini, BMW, Audi, Aston-Martin, Dodge și Porsche.

Noul Huracan GT3 a fost prezent, fiind adus la Daytona unul dintre șasiurile folosite anul trecut de Grasser Racing. Mașina a fost folosită de Change Racing, O’Gara Motorsport și Paul Miller Motorsport, toate angajate alături de marca italiană pentru 2016. O’Gara Motorsport, care i-a adus la bord pe proaspeții campioni la GT-D din 2016, Townsend Bell și Bill Sweedler, au testat la rândul lor noul Huracan. Pentru Change Racing au fost prezenți Justin Marks și Richard Antonucci în timp ce pentru Paul Miller Racing au pilotat Bryan Sellers, care a fost lăsat pe liber după ce Falken s-a retras din campionat la finele stagiunii, Bryce Miller și Madison Snow. Konrad Motorsport, care au participat în 2015 în Lamborghini Super Trofeo Europe nu s-au prezentat la test însă au parcurs primele tururi cu Huracan GT3 week-end-ul trecut în cadrul HSR Daytona 24 Historic – o alegere atipică.

Un singur Huracan a fost folosit de membrii a 3 echipe
Un singur Huracan a fost folosit de membrii a 3 echipe

Turner Motorsport s-a folosit de BMW-ul M6 GT3 adus de către uzină, cele două șasiuri comandate de americani sosind luna viitoare. Deși nu au fost confirmate echipajele complete, se știe că Michael Marsal, care a facut-o lată anul ăsta la Road America, se va afla pe mașina #97 și Brett Curtis pe #96. Ar fi normală și o întoarcere a lui Markus Palttala însă nu există informații oficiale în acest sens.

M6 a fost prezent atât în varianta GT3 cât și GT-LM
M6 a fost prezent atât în varianta GT3 cât și GT-LM

Un singur Audi R8 LMS de generație nouă a fost prezent la test, fiind pilotat succesiv de piloți ai diverselor echipe care vor participa la anul cu Audi. Christopher Hasse a venit în calitate de pilot de uzină Audi, deși echipa sa din 2015, Paul Miller Racing, a trecut la Lamborghini. Echipele care vor folosi R8-ul la anul sunt Stevenson Motorsport, concurenți cunoscuți în IMSA cu Chevrolet, Walker Racing și Magnus Racing, care fac trecerea de la Porsche. Chiar și așa, nici Lally și nici John Potter nu au parcurs tururi cu noua mașină în zilele de marți și miercuri ale testului.

Ca și la Lamborghini, doar un R8 LMS a fost prezent
Un singur Lamborghini, dar și un singur R8 LMS a fost prezent

Aston-Martin, prin echipa TRG, a fost și ea prezentă la Daytona. Britanicii nu sunt în prezent brand afiliat cu IMSA și deci nu vor putea, în mod normal, să concureze în campionat la anul. Ca o paranteză, noul regulament stipulează că orice marcă ce vrea să vină cu mașini în IMSA WeatherTech SportsCar Championship trebuie să plătească niște taxe care totalizează aproximativ 1 milion de dolari pentru a deveni mărci afiliate – status fără de care nu vor putea participa dacă echipe participante cu mașini ce aparțin de mărci afiliate vor umple grila.

Aston-Martin, fiind un producător cu un volum mic de mașini construite anual, nu a luat încă decizia de a plăti taxele care sunt considerate nedrepte în condițiile în care nu se pot compara bugetele celor de la Chevrolet, care plătesc o singură dată taxa pentru a avea mașini la GT-LM, PC (prin motorizare) și P, cu cele ale Aston-Martin. Chiar și așa, The Racers Group a fost prezentă iar Kevin Buckler însuși a parcurs tururi cu Vantage-ul GT3. Deși echipa a rămas fără Christina Nielsen, care a semnat cu Scuderia Corsa Ferrari, pierzând astfel și un vector de imagine important, ei vor continua, probabil, cu Tim Pappas și Nick Catsburg – ambii prezenți la test. Kuno Wittmer a părăsit la rândul său echipa TRG.

TRG țin cu dinții de Vantage-ul care ar putea să nu concureze
TRG țin cu dinții de Vantage-ul care ar putea să nu concureze

Steaua în 3 colțuri a fost prezentă cu 3 mașini: două SLS-uri aduse de DragonSpeed, care a participat în BES anul acesta cu Ferrari, și un nou AMG GT3 de uzină. Acesta din urmă nu va debuta la Daytona, Thomas Jager anunțând că AMG nu poate construi destule șasiuri la timp pentru a se prezenta la Daytona. Chiar și așa, DragonSpeed are planuri serioase cu cele două SLS-uri care au parcurs tururi doar în ziua de miercuri când a și plouat fiind cele mai rapide mașini din categorie. Franke Montecalvo, Nick Mancuso, și Victor Gomez au mers pe #18 și #19.

AMG GT3 a venit pe rambleurile de la Daytona dar nu va participa la cursă, din păcate
AMG GT3 a venit pe rambleurile de la Daytona dar nu va participa la cursă, din păcate

Porsche a fost reprezentat la test nu prin noile GT3-R, căci AJR, prima echipă americană care a primit noua mașină, nu s-a prezentat, ci prin Autometrics Motorsport și al lor 997 GT3-R de generație veche. Mașina a fost pilotată de Cory Friedman și Joe Toussaint. Planurile echipei pentru anul viitor sunt încă necunoscute.

Acest 997 GT3-R a fost o prezență neașteptată, mai ales că noile 991 GT3-R au lipsit
Acest 997 GT3-R a fost o prezență neașteptată, mai ales că noile 991 GT3-R au lipsit

Dodge a fost reprezentat de un unic șasiu Riley adus de oamenii lui Ben Keating, care reprezintă un caz unic. Acesta a vrut să continue cu Viper astfel că era obligat să plătească taxa care să-i permită să fie brand afiliat. Cum Dodge nu mai concurează, încă de la finele lui 2014, în IMSA, Keating a scos o parte din bani din propriul buzunar – americanul fiind proprietarul celui mai mare lanț de dealeri Viper, ViperExchange, din Statele Unite. Văzând dedicarea lui Keating față de marcă, Dodge a plătit diferența pentru a acoperi prezența mașinii din fondul de marketing.

Viper va fi prezent și la anul pe grilă grație generozității celor de la Dodge și a buzunarelor adânci ale lui Keating
Viper va fi prezent și la anul pe grilă grație generozității celor de la Dodge și a buzunarelor adânci ale lui Keating

Următoarea sesiune de teste pre-sezon înaintea cursei de 24 de ore de la Daytona va avea loc în perioada 8-10 ianuarie 2016 în cadrul deja celebrului Roar Before the Daytona 24.

Surse foto: Sports Car Unleashed, Sportscar365.com