DAMS: Formatori de succes de-a lungul a trei decenii

DAMS: Formatori de succes de-a lungul a trei decenii

La finele stagiunii 2014, francezii de la DAMS au cucerit titlurile celor mai importante formule inferioare: GP2 și Renault 3.5. Însă povestea formației din celebra regiune La Sarthe începe cu 27 de ani în urmă, iar succesul nu i-a ocolit niciodată.

Jean-Paul Driot și René Arnoux au început în 1987, printr-o asociere cu alți doi conaționali: Gaignault și Blanchet. Cei patru și-au unit inițialele, dând naștere echipei de Formula 3000 GDBA, care a devenit vicecampioană în 1988, atât la piloți (prin Olivier Grouillard), cât și la echipe. După această campanie, Driot și Arnoux s-au separat de ceilalți și au înscris noua lor formație în F3000 în următorul an.

LOGO-DAMS1-600x144

1989 a fost o poveste frumoasă pentru noua grupare DAMS (Driot-Arnoux MotorSport): Erik Comas a terminat al doilea, la egalitate de puncte cu campionul Jean Alesi, iar Eric Bernard a sosit al treilea. Echipa se instalase în vechiul sediu Rondeau, aproape de Le Mans, iar patronul își amintește că eșalonul internațional părea o pălărie prea mare pentru o duzină de oameni. Însă un prim sezon promițător a fost secondat de campania victorioasă a lui Comas din 1990 și n-a durat mult până când DAMS a mai dus doi francezi spre titlul F3000: pe Olivier Panis în 1993 și pe Jean-Christophe Bouillon în 1994.

În mod natural, realizările i-au făcut să încerce apele tulburi ale Formulei 1 chiar în fatidicul an 1994, când varii proiecte subdezvoltate ajungeau încă pe grile (Pacific, Forti, Simtek). Astfel s-a născut monopostul GD-01, care a trecut de la stadiul de schiță la un produs concret, în colaborare cu britanicii de la Reynard. Fostul designer Ligier Claude Galopin și-a adus aportul, însă finanțarea precară a indus un ritm extrem de lent al dezvoltării. Cu alte două echipe franceze pe grilă (Ligier și Larrousse), lui Driot i-a fost greu să găsească bani în țara sa. Mai mult, când ai sediul la Le Mans, sponsorii din regiune au o altă atracție clară. Au mai venit apoi costurile suplimentare pe fondul modificării monoposturilor în 1994, ceea ce a făcut ca la prezentarea monopostului în vara lui 1995, acesta să fie deja depășit din multe puncte de vedere. Introducerea regulii celor 107% pentru 1996 a retezat orice speranță, și astfel DAMS a revenit la categoria care i-a consacrat.

dams gd01
Fără sponsori, GD-01 a rulat în octombrie 1995 cu o specificație depășită și într-un ritm lent

După trecerea în noul mileniu, F3000 a suferit un declin, iar echipa a decis să se retragă la finele lui 2001. În 13 sezoane, formația franceză a avut mereu cel puțin un pilot din Hexagon la volan, deservind așadar în permanență interesul național. Un singur străin a reușit performanțe notabile cu DAMS în F3000 – scoțianul Allan McNish. La finele anilor ’90, atât McNish, cât și echipa franceză au migrat înspre universul curselor de anduranță și GT.

Începând cu 1997, Jean-Paul Driot a înscris echipa în seria FIA GT, colaborând cu Panoz. Ulterior, a pregătit asaltul uzinei Cadillac în ALMS și la Le Mans (2000-01), însă fără vreun succes notabil. Din lipsă de perspective, au revenit în aria lor de expertiză, monoposturile. Două campanii în Formula Renault V6 (2003-04) au adus un nou titlu prin Jose Maria Lopez. Filozofia lui Driot este elocventă și nu s-a schimbat de-a lungul timpului: dacă nu câștig, mai bine merg să joc golf.

2005 a reprezentat piatra de hotar, atunci când DAMS a mizat atât pe continuitatea din formulele de promovare Renault, înscriind o echipă în noua serie FR3.5, cât și pe succesul proiectului GP2, inițiat de Bruno Michel în locul defunctei F3000. Mai mult, tehnicienii și-au asumat asistența tehnică pentru trei grupări naționale din seria A1GP. La finele stagiunii, Driot a tras linie și a comparat debuturile GP2 și FR3.5, concluzionând că Seria Mondială nu este încă suficient de bine organizată și părăsind competiția, spre a se concentra pe rivala sa.

Chiar dacă Jose Maria Lopez a câștigat o cursă în 2005, victoriile au fost sporadice pentru DAMS în GP2 până la finele lui 2010. Piloți precum Nakajima, Lapierre, Kobayashi sau d’Ambrosio nu s-au putut implica în lupta pentru titlul categoriei, însă totul s-a schimbat odată cu sosirea celor de la Pirelli în campionat. Simultan, Claire Magnant, team manager al echipei, i-a propus lui Romain Grosjean un plan solid de carieră pentru a putea reveni în Formula 1, unde nu performase în 2009.

Iar Romain Grosjean s-a regrupat și a deschis noul deceniu cu o campanie fantastică în 2011, dominând campionatul cap-coadă și primindu-și premiul: chemarea de la Lotus F1. Jean-Paul Driot l-a lăudat cât a putut pe Romain în fața lui Gerard Lopez, însă acum se arată mâhnit de faptul că pilotul francez, odată ce s-a văzut cu sacii în căruță, nu i-a mulțumit niciodată pentru cuvintele frumoase care poate au contat.

Valsecchi a preluat mașina campioană și s-a achitat perfect de sarcină în 2012, însă apelul Lotus a fost cam cu jumătate de gură pentru el – doar o poziție de pilot de teste care n-a dus la mare lucru. Marcus Ericsson a fost chinuit de o serie de ghinioane în anul următor, însă Jolyon Palmer l-a răzbunat în 2014 și a adus al treilea titlu pentru DAMS în patru ani.

GP2-2014-YAS-MARINA-Jolyon-PALMER-FETE-SON-TITRE-avec-Equipe-DAMS1-600x400
Jolyon Palmer a venit la DAMS și s-a impus. Acum stă pe margine.

În paralel, Jean-Paul Driot a așteptat un bun moment de a reveni și în Seria Mondială, mai ales după ce Francois Sicard a devenit team manager la DAMS, el fiind unul dintre fondatorii acelui campionat. După un sezon de reacomodare în 2012, ultimii doi ani au fost dominați zdrobitor de monoposturile DAMS ce au pus titlurile pe tavă în fața lui Kevin Magnussen, respectiv Carlos Sainz Jr.

Mai mult, așa cum afirmă Sicard, succesul aduce după sine succes: filierele (Red Bull, McLaren) aleg să-și trimită marile talente pe monoposturile galbene, dat fiind că profesionalismul echipei tehnice garantează rezultate bune. În 2014, conducerea echipei se mândrește de exemplu cu un Grand Slam pe străzile din Monaco: pole și victorie atât în GP2, cât și în WSR!

Apropiați de Renault prin toate aceste demersuri, DAMS au fost aleși ca parteneri ai constructorului francez pentru stagiunea inaugurală de Formula E, iar Driot nu a dezamăgit. Mulți se temeau de un marș triumfal DAMS, însă campionatul este strâns după primele patru etape. Totuși, liderul este ușor de ghicit.

DAMS are și în 2015 printre cei mai talentați piloți disponibili: Alex Lynn și Pierre Gasly în GP2, respectiv Nyck de Vries și Dean Stoneman în FR3.5. Titlurile sunt un obiectiv realist, însă momentan Francois Sicard vizează doar victorii, de vreme ce trei din cei patru sunt debutanți în categorie, iar Gasly are o experiență de jumătate de sezon. Cu atât mai mult cu cât titlul GP2 a revenit în ultimii ani unor piloți cu ani buni de experiență la acel nivel.

Însă istoria deschide noi perspective.

Piloți ajunși în F1 – 12: Comas, Bernard, Panis, Bouillon, Kobayashi, D’Ambrosio, Nakajima, Grosjean, Ericsson, Magnussen, Nasr, Sainz Jr.

Titluri în formulele inferioare – 18: F3000 (3 – piloți, 4 – echipe), GP2 (3 – piloți, 2 – echipe), F.Renault V6 (1 – piloți), F. Renault 3.5 (2 – piloți, 2 – echipe), A1GP (1 – echipe).