WTCC Paul Ricard: Honda, mai aproape de Citroen

WTCC Paul Ricard: Honda, mai aproape de Citroen

2016 pare să fi adus ceva mai mult echilibru între Citroen și cel mai apropiat urmăritor, uzina Honda. Să nu ne îmbătăm cu apă rece însă, de vreme ce francezii au rulat cu balast maxim în prima rundă a campionatului.

Calificările au reprezentat prima indicație a unei lupte echilibrate la Paul Ricard: Lopez a semnat timpul de pole, însă Tiago Monteiro s-a insinuat în prima linie, în dauna lui Yvan Muller. Precum era de așteptat, Nicky Catsburg a fost cel mai rapid pilot Lada, cei de la Volvo au găsit cheia intrării în top 10, iar Tom Coronel a fost extrem de motivat și a ajuns până în Superpole după ce a adunat bugetul necesar în al 12-lea ceas. A urmat noutatea conceptului MAC3, unde Lada a fost la un pas să semneze o mare surpriză: doar 0.03 secunde i-au despărțit pe cei trei ”galbeni” de tripleta Citroen, în care piloții de uzină au fost însoțiți de Mehdi Bennani.

Cursa 1 – Un rezultat de vis pentru Honda

Noutatea anului 2016 este inversarea grilei în prima manșă, nu în cea de-a doua. Astfel, polemanul manșei a doua este în mijlocul plutonului și trebuie să fie precaut la primul start, pentru a putea trage foloasele câteva ore mai târziu cu o mașină neavariată. În schimb, cel ce a terminat secvența Q2 pe poziția a zecea poate să se gândească la victorie în cursa de deschidere. Rob Huff se bucura de acest pole conjunctural, când excluderea lui Bjork din calificări l-a adus pe Valente în pole-ul grilei inversate.

Totuși, Huff a rezolvat acest mic inconvenient la start, preluând conducerea și defilând către o victorie facilă. Valente n-a avut ritm de podium și a fost depășit atât de Mehdi Bennani (pe Citroenul privat fără balast suplimentar), cât și de celelalte două modele Honda pilotate de Michelisz și Monteiro. Vârful de lance Lada i-a rezistat însă pe final de manșă campionului Lopez, care a rulat conservator și a încheiat al șaselea. Argentinianul nu avea motive să fie nemulțumit de o asemenea clasare pe uscat, mai ales că rivalul său direct, Yvan Muller, nu a prins punctele în urma unui start furat, penalizat prompt de comisari.

Fredrik Ekblom era în drum spre puncte la debutul Volvo, însă suspensia spate a cedat. Thed Bjork a preluat ștafeta și a urcat pe poziția a șaptea, după ce a devansat cu inteligență perechea olandeză de dueliști Catsburg-Coronel, care nu și-au făcut vreo concesie și au schimbat în repetate rânduri vopsea galbenă. Ultimul punct i-a revenit lui Demoustier, care a rezistat elegant în fața mai experimentatului său coechipier Tom Chilton. Britanicul a afirmat că mai are de învățat despre C-Elysee, o mașină care necesită un stil puțin diferit, însă și francezul a făcut aceeași trecere de la Chevrolet la Citroen, așa că argumentul nu prea ține. Oricum, ambii au fost departe de Bennani.

Cursa 2 – Lopez a muncit până la final

După o primă cursă care a făcut cinste campionatului prin acțiunea continuă, toată lumea se aștepta la o dominație Citroen în cursa principală, în pofida balastului suplimentar maxim, stipulat prin regulamentul din 2016 la 80kg. Modelele Honda erau la polul opus, complet lipsite de kilograme adiționale, așa că Monteiro, din prima linie, putea să se gândească serios la victorie.

Totuși, plecarea de pe loc a fost un capitol la care ambele Citroen au stat mai bine, un factor în acest sens fiind și pozițiile aflate pe trasa ideală. Monteiro a fost surclasat de Yvan Muller, care a jucat perfect rolul locotenentului. Până la jumătatea cursei, ritmul fals al francezului a permis evadarea lui Lopez la aproape 4 secunde. Însă Muller a comis o eroare și Hondele lui Monteiro și Michelisz au trecut. Portughezul a plecat în urmărirea liderului, topind avansul în doar câteva bucle.

Totuși, Lopez a avut o defensivă ermetică și nu i-a dat vreo speranță lui Monteiro în ultimele două tururi, aducând o victorie ce l-a propulsat în fruntea ierarhiei. Din nou am avut însă două modele Honda pe podium, iar singurul pilot care s-a clasat în top 3 în ambele curse a fost maghiarul Michelisz, un candidat notabil la titlul din 2016.

Nick Catsburg a avut o cursă solitară pe poziția a cincea, în timp ce Rob Huff a revenit de pe ultima poziție, unde fusese aruncat după start, până pe locul 6. Valente a adus a doua Lada în puncte, în fața Citroen-urilor private și a lui Ekblom, mulțumit după ce a punctat și el pentru Volvo în weekendul de debut.

Ghinioniștii etapei au fost Gabriele Tarquini (dublu abandon) și maghiarii Ferenc Ficza și Daniel Nagy, mașinile acestora nefiind pregătite pentru start. Ficza a rulat câteva tururi la pas în antrenamente și calificări, însă ambele modele Zengo vor fi turate serios abia în Slovacia, peste două săptămâni.

Clasament: Lopez 38p, Monteiro 34p, Huff 33p, Michelisz 30p, Bennani 22p