BTCC Brands Hatch: Matt Neal, primul lider al stagiunii

BTCC Brands Hatch: Matt Neal, primul lider al stagiunii

Mutarea lui Plato și Turkington pe un Subaru încă subdezvoltat a eliberat niște locuri în fruntea curselor, iar Honda poate răsufla liniștită atâta timp cât rivalii alternează de la o manșă la alta.

După o pauză în care s-au schimbat multe în raportul de forțe din BTCC, așa cum subliniam și în articolul ce prefața sezonul actual, Honda Team Dynamics pornea ca favorită certă în runda inaugurală de pe varianta Indy a traseului de la Brands Hatch. Un weekend plin de amintiri pentru noi, de vreme ce anul trecut eram la fața locului și asistam la un debut fulminant de campionat. Mai mult, în cursele suport pentru BTCC am avut de această dată două victorii românești, semnate de Petru Florescu în Formula 4 britanică.

Cursa 1 – un nou învingător, demult așteptat

Filiera britanică de pregătire a tinerilor pentru cursele de turisme propune două serii monomarcă Ginetta și cupa Renault Clio. Tom Ingram a fost campion atât în Ginetta Junior, cât și în Ginetta GT Supercup, înainte de a debuta în BTCC în 2014 alături de echipa Speedworks Toyota. Modelul Avensis nu era o mașină suficient de bine pregătită pentru a emite pretenții la podiumuri, însă talentul lui Ingram a ieșit la iveală în repetate rânduri și în 2015 a terminat în puncte 23 de etape din totalul de 30. Spre final de an, a șocat pe toată lumea la Rockingham, unde a urcat pe podium pentru prima oară (P2), iar în finala de la Brands Hatch a repetat isprava.

Astfel, nu a mai fost o surpriză atât de mare să-l vedem pe Ingram debutând furtunos în 2016, cu pole position și o cursă dominată cap-coadă. Familia și micuța echipă Speedworks au fost în delir, mai ales că Tom i-a ținut în spate pe cei mai puternici adversari – perechea Honda formată din Shedden și Neal. În urma acestora au încheiat noii piloți MG, campionul de anul trecut din Clio Cup, Ashley Sutton, fiind o revelație la debutul în BTCC. Primul BMW a fost Collard (P6), Ford-urile au dezamăgit (Jordan P11, Jackson P8), iar Subaru n-a adus vreo mașină în puncte. În schimb, Dan Welch a punctat cu Proton, culegând astfel roadele mutării la motorul standard TOCA.

Cursa 2 – sălbaticul atac al lui Collard și dubla Honda

Ordinea de plecare în manșa secundă nu s-a mai stabilit în funcție de cei mai rapizi timpi din prima alergare, ci pe baza clasamentului final al respectivei curse. Așadar, Ingram era din nou primul, urmat de perechile Honda și MG. Abia al șaselea era primul BMW, cel al lui Rob Collard. Însă tracțiunea spate a fost atât de folositoare la plecare de pe loc, încât în virajul al doilea Collard deja era în postura de a-l ataca pe liderul întrecerii. Ingram și Collard s-au lovit, lăsând astfel cale liberă celor de la Honda către o dublă facilă.

La restartul din turul 7 ambele modele Ford au conlucrat pentru a trece de piloții MG, însă Aron Smith (VW) s-a dovedit o nucă prea tare pentru Jordan și Jackson, păstrându-și poziția pe podium. Spre finele cursei, o pată de ulei în Graham Hill Bend a provocat numeroase ecarturi de la traiectorie și ieșiri în decor, Josh Cook pierzând astfel șansele la o clasare bună. Dan Welch a profitat și a ajuns din nou în puncte (P12), iar Plato a adus primele 3 puncte pentru Subaru și Team BMR.

Pentru campionul en-titre Gordon Shedden a fost succesul cu numărul 42 în BTCC și mezaventura lui Ingram l-a făcut să poată urca la șefie în clasament. Urma însă grila inversată a cursei finale de duminică.

Cursa 3 – podiumul mașinăriilor germane

Pivotul pentru inversare a fost poziția a noua, Sam Tordoff (BMW) primind astfel cadou primul loc pe grilă. Adam Morgan (Mercedes) a ieșit la rampă după doar un tur, trecând în frunte după o manevră superbă. Tordoff și Goff l-au presat până la final, însă pozițiile primilor trei nu s-au mai modificat până la căderea steagului. Mat Jackson l-a atins la start pe coechipierul Jordan, însă tot el a avut de suferit de pe urma unei pene.

Jordan și-a văzut de drum și a respins atacurile lui Shedden, însă în turul 21 a venit lovitura de teatru. La fel ca anul trecut, când Plato ieșea subit în decor în Paddock Hill Bend cu o pană, acum a fost rândul lui Shedden să fie lovit de un ghinion similar. Matt Neal nu s-a avântat și a terminat pe 5, sistemul de punctaj din BTCC fiind la fel de favorabil celor constanți ca și cele din competițiile americane. Al șaselea a fost Jeff Smith, care a dovedit astfel cât de redutabilă este Honda Civic.

Astfel, Neal a devenit lider la general, cu 5 puncte în fața lui Shedden. Adam Morgan este cel mai apropiat urmăritor al perechii Honda și ar putea fi un factor important în lupta pentru titlu din acest an. Ford nu și-a exprimat întregul potențial, în timp ce MG pare să fie într-un progres notabil, iar BMW continuă să fie o mașină de podium. Dovezile echilibrului: 7 piloți diferiți au urcat pe podium în prima duminică de curse, iar 8 au punctat în toate cele trei curse.