USCC Laguna Seca: Ford GT se impune în premieră

USCC Laguna Seca: Ford GT se impune în premieră

Ghinionul aparent nesfârșit al lui Michael Shank s-a terminat duminică în momentul în care Oswaldo Negri Jr. a trecut primul linia de sosire în etapa a 4-a a IWSCC de la Laguna Seca, prima victorie după patru ani venind după ce Mazda dominase și calificările. La GT-LM, Ford s-a impus pentru prima oară grație consumului redus de combustibil.

De la extaz la agonie, așa poate fi descris în câteva cuvinte etapa a patra din IMSA Weathertech Sportscar Championship pentru echipa SpeedSource Mazda. Cele două prototipuri Mazda Multimatic cu motoare pe benzină, care sunt bazate pe vechile Lola de LMP2 din 2012, au început în forță dominând pe circuitul de casă în antrenamentele libere. Trend-ul surprinzător a fost continuat și în calificări unde Tristan Nunez a pus mașina #55 în pole grație unui 1:18:143, acesta având alături în prima linie cea de-a doua Mazda care a coborât până la 1:18:379 cu Tom Long la comenzi.

Nicio altă mașină din clasa Prototip nu a putut coborâ sub 1:19 astfel că era de așteptat ca Mazda, care se află la primul pole din cadrul actualului program care a debutat în 2014, să se lupte și la victorie. Este de menționat că ultimul pole al unui prototip motorizat de Mazda a venit tocmai în 2013 la VIR când Dyson Racing înscria un prototip Lola B12/60 de LMP1. Ca o paralelă peste timp, în urmă cu 24 de ani, Toyota Eagle Mk.III a echipei AAR a obținut pole-ul pe Laguna Seca, în penultimul an al formulei GTP în IMSA, mulțumită unui 1:11:294!

Prototipurile de acum un sfert de veac: mai rapide și mai arătoase

Acum, după ce am pus în perspectivă ”evoluția” care a avut loc pe scena prototipurilor din America de Nord, să continuăm cu calificările de la GT-LM. Acolo, ca întotdeauna, lupta a fost strânsă, Daniel Serra fiind cel mai rapid cu un 1:22:867 în Ferrari-ul 488 GTE Scuderia Corsa, aruncând astfel cele două Ford-uri pe 2 și pe 3 în timp ce Oliver Gavin a pus Corvette-ul #4 pe poziția a 4-a. Primii șapte la această categorie au fost acoperiți de 0.7s, singurii care s-au chinuit fiind cei de la BMW.

PR1/Mathiasen a obținut pole-ul la Prototype Challenge, Robert Alon fiind cel mai rapid cu un 1:21:146. Acesta a fost urmat de James French care a coborât până la 1:21:285 cu mașina #38 Performance Tech Motorsport. La GT-D, Alex Riberas a fost reperul în 991-le GT3R #23 care, cu un 1:25:755, a devansat Ferrari-ul 488 GT3 Scuderia Corsa pilotat de Christina Nielsen.

Organizarea etapei din acest an a fost puțin diferită față de edițiile trecute în sensul în care au fost programate două curse de două ore – una pentru categoriile P și GT-LM și alta pentru PC și GT-D. Asta a însemnat că în ambele curse numărul mașinilor de pe grilă nu a fost impresionat însă cursele nu au fost nicidecum plictisitoare.

Mazda a fost rapidă dar problemele de fiabilitate și niște greșeli au tras-o în jos
Mazda a fost rapidă dar problemele de fiabilitate și niște greșeli au tras-o în jos

Prima cursă a avut 18 mașini la start, opt la Prototip și 10 la GT-LM. Start-ul a fost unul curat, cele două Mazda păstrându-și pozițiile din calificări, pe trei venind John Pew în Ligier-ul Michael Shank #60. Mai în spate, Ryan Dalziel a plecat de pe linia boxelor în Corvette-ul DP al VisitFlorida.com Racing. La GT-LM, Milner a trecut de Ford-ul #67 în virajul doi, fiind urmat de Ferrari-ul Risi #62 al lui Vilander care apoi a trecut în fața Corvette-ului. Aceste cinci mașini, cu Ferrari-ul lui Daniel Serra în frunte, s-au desprins de cele două Porsche, celălalt Corvette și cele două BMW-uri în prima parte a întrecerii înainte de prima neutralizare. Aceasta a venit pe când cele două Mazde își construiseră deja un avans de 10 secunde, motivul fiind un pneu rătăcit în Corkscrew.

Incidentul i-a permis lui Dalziel să se lipească de coada plutonului din categoria Prototip, în timp ce toate echipajele au decis să bifeze și prima oprire sub steagul galben. La finele neutralizării, Mazda a bifat un restart perfect deprinzându-se din nou de urmăritori. Serra a reușit și el să se păstreze la frunte în GT-LM iar BMW a mai oprit o dată.

După 33 de minute de cursă s-a fluturat din nou steagul galben din cauza unui incident în virajul 10, un viraj înclinat de dreapta. Acolo, Corvette-ul #10 Wayne Taylor Racing s-a întâlnit cu acela cu numărul 5 al lui Christian Fittipaldi. Brazilianul, la acel moment lider al clasamentului în Prototip, a încercat să revină după ce fusese depășit de Taylor în virajul 9. Mașina #5 a ciupit însă nisipul de pe interiorul virajului pe frânare și Fittipaldi a pierdut spatele, luându-l cu el în zona de degajare din exterior și pe Taylor.

Această neutralizare a reprezentat o nouă ocazie pentu opriri la boxe, Mazda #70 având însă probleme în timpul opririi deoarece furtunul de realimentare nu s-a conectat corespunzător motiv pentru care timpul petrecut la boxe s-a prelungit iar mașina a căzut pe ultimul loc în această clasă. La celălalt capăt se afla DeltaWing-ul care a ieșit primul de la boxe, Sean Rayhall avându-l pe urmele sale pe Dirk Werner care, grație opririi venite după prima neutralizare, a rămas pe traseu pe parcursul celei de-a doua. Porsche au bifat pitstop-uri perfecte pentru #911 și #912 care au revenit în joc, aflându-se între cele două Ferrari.

Ferrari a terminat pe doi prin echipajul Pier Guidi / Serra
Ferrari a terminat pe doi prin echipajul Pier Guidi / Serra

Restart-ul a avut loc pe când mai erau puțin peste o oră și 10 minute rămase, Curran trecând rapid de BMW-ul lui Werner, acesta fiind urmat de Ligier-ul lui Negri. Curran a pierdut apoi poziția secundă în favoarea lui Negri chiar în virajele 1-2, acesta din urmă fiind apoi pe urmele lui Rayhall. Cele două Mazda se aflau pe locurile cinci și șase, Bomarito trecând pe cinci cu mașina #55 și apoi urcând până pe locul doi în doar un tur după ce a trecut și de Rayhall. Astfel, Bomarito se afla la doar 5s de Negri. Deltawing-ul a mai pierdut trei poziții în turul următor, Miller, Goossens și Curran trecând cu toții.

La GT-LM, Pier Guidi a trecut de Fred Makowiecki pentru poziția a treia, acesta fiind depășit apoi și de cele două M6 RLL. La finele primei ore, Mazda #70 s-a oprit la marginea pistei fără putere, motiv pentru o nouă venire a safety car-ului pe traseu. După această a treia neutralizare, Mazda #55 se afla în coada liderilor în timp ce Werner a pătruns la boxe, lăsându-l pe Fisichella în frunte. Acesta s-a depărtat de pluton înainte de a intra pentru ultima oară cu 49 de minute rămase, în cadrul acestei opriri mașina #62 luând la bord doar combustibil. Această decizie de a rămâne pe pneurile vechi a fost una ce s-a dovedit neinspirată căci Fisichella nu a putut ține până la final de ele, motiv pentru care a pierdut tot avansul obținut înainte de ultimul sfert de oră. Mai în spate, Porsche și Corvette se luptau, tot fără menajamente ca și în trecut, pentru poziția a patra. Asta înainte ca Gavin să primească o penalizare cu drive through la ultimul pit stop din cauză că acesta a băgat mașina în viteză când ea era încă în aer. După oprirea Ferrari-ului #62, Ford preluase conducerea la clasă.

Problemele au lovit apoi și mașina lui Bomarito, acesta pierzând spatele la ieșirea din virajul 10. Asta l-a adus pe Eric Curran la șefie, pilotul Action Express fiind însă depășit la scurt timp de Goossens care a adus mașina #90 pe prima poziție, asta după ce plecase de pe linia boxelor și mai bifase și un drive through la început. La finele turului în care a preluat conducerea, cu 45 de minute rămase, Goossens a intrat pentru ultima oprire, Curran rămânând pe pistă încă două bucle. Astfel, pe prima poziție a urcat Negri care oprise cu un tur înaintea lui Goossens. Belgianul a revenit apoi pe traseu și a trecut încă o dată de Curran, cele două prototipuri fiind urmate de Ford-urile #66 și #67 care intraseră ultima dată în turul 27. Westbrook a trecut apoi de Hand cu 30 de minute rămase pe ceas în timp ce Bomarito nu s-a putut apropia, după ce a revenit pe patru, după Corvette-urile DP din față.

Victoria MSR a venit după un șir interminabil de probleme și ghinioane
Victoria MSR a venit după un șir interminabil de probleme și ghinioane

Cu doar șase minute înainte de final, visul unui 1-2 pentru Ford s-a spulberat odată cu oprirea lui Joey Hand care a avut nevoie de un splash de combustibil. Asta l-a adus pe Pilet în mașina #912 pe locul patru, Pier Guidi fiind pe doi cu Garcia în fața lui. Acesta din urmă a trebuit să intre cu două tururi rămase însă Richard Westbrook nu a avut nevoie, britanicul fiind capabil să parcurgă 50 de tururi cu un plin de combustibil, reușită ce i-a adus și victoria în categoria GT-LM – prima pentru Ford-ul GT care și-a dovedit eficiența cu care se laudă agregatul V6 Ecoboost. Pier Guidi a terminat pe doi și Pilet a urcat pe trei după pit-ul lui Garcia.

În frunte, Negri a adus Ligier-ul #60 în cercul învingătorilor cu un avans de 30 de secunde în fața Corvette-ului #90 urmat de cel cu numărul 31 și de Mazda lui Bomarito care a venit, spre frustrarea echipei, pe locul patru în ciuda potențialului arătat.

Rezultate complete la cursa P/GTLM aici

 

ils6

Cursa a doua a week-end-ului, care a adus împreună clasele PC și GT-D, a fost una mult mai liniștită. Un singur incident a marcat cele 120 de minute dar au fost, totuși, lupte în a doua jumătate a întrecerii.

Start-ul a fost și în această cursă unul curat, Robert Alon păstrându-și prima poziție obținută în calificări. Acesta a fost urmat de James French și Alex Popow. Acesta din urmă s-a luptat apoi pentru a urca pe prima poziție pe care a păstrat-o pe durata primelor 60 de minute. O luptă similară s-a dat, la început, și la GT-D, unde Nielsen a încercat să treacă de Riberas încă din virajul doi. Cum încercarea nu a fost reușită, Brandon Davis s-a apropiat în Aston-ul TRG #007 de pe trei. Ordinea s-a menținut cvasi neschimbată până când Tim Pappas a pierdut mașina #540 la intrarea în virajul patru, 991-le GT3R rămânând înfipt în nisip. Incidentul a adus prima și singura neutralizare a cursei, în timpul căreia majoritatea concurenților au bifat și oprirea la boxe.

La restart, primul a fost Renger van der Zande în prototipul ORECA #8 al Starworks Motorsport, acesta fiind urmat de Tom Kimber-Smith în mașina #52. Britanicul a trecut de van der Zande în trafic, în timp ce Stephen Simpson a urcat pe trei în mașina #85 după ce a trecut de Kyle Marcelli care a căzut pe patru în mașina #38 ce condusese cursa înainte de pit stop-uri. În cele din urmă, Kimber-Smith a trecut primul linia de sosire, fiind urmat de van der Zande care s-a putut păstra înaintea unui Colin Braun pus pe atac care a trecut în ultimele minute de Simpson. Performanța echipei CORE este cu atât mai impresionantă cu cât aceștia au pornit de pe linia boxelor fiind nevoiți să treacă de toate mașinile de la GT-D înainte de a ajunge la coada plutonului din PC.

Porsche a dominat prin mașina #23
Porsche a dominat prin mașina #23

La GT-D, Mario Farnbacher a reușit să se păstreze în frunte, germanul fiind imun la presiunea aplicată de echipierul lui Nielsen, Alessandro Balzan. Poziția a treia a fost disputată de Jens Klingmann și James Davison, pilotul TRG-AMR trecând de BMW-ul M6 al Turner Motorsport pe final de cursă. Astfel, primele patru poziții au fost ocupate de patru producători diferiți: Porsche, Ferrari, Aston-Martin și BMW.

Următoarea etapă din IWSCC (USCC) va avea loc la începutul lunii iunie pe circuitul Belle Isle din Detroit. Este de menționat că echipele de la GT-LM vor lipsi din cauza faptului că această etapă are loc cu puțin timp înainte de cursa de la Le Mans care este pe calendarul unor echipe precum Corvette Racing și Ford Chip Ganassi Racing astfel că vor concura doar clasele P, PC și GT-D.

Rezultate complete la cursa PC/GTD aici 

Sursă foto: IMSA