Preview Le Mans 24h: Granzii sunt mai apropiați ca niciodată

Preview Le Mans 24h: Granzii sunt mai apropiați ca niciodată

Am din nou ocazia să scriu unele dintre cele mai dulci cuvinte: vine iar Le Mans! În doar câteva zile, cursa emblematică a Mondialului de Anduranță va începe și, pe durata a 24 de ore, 60 de mașini se vor lupta pe Circuit de la Sarthe. Dar toți știm deja datele acestea așa că, în preview, vom trece în revistă echipele de la LMP1, cele care se vor lupta pentru mult râvnita victorie la general, începând cu giganții hibrizi de uzină și până la modelele private ale Rebellion și ByKolles.

Anul 2016 aduce schimbări serioase la categoria LMP1 în privința efectivelor, schimbări despre care am aflat încă de anul trecut astfel că vom vedea la start doar șase prototipuri hibride – căte două de la fiecare uzină. În plus vor mai fi cele două Rebellion R-One și un unic CLM P1/01. După ce prototipurile din 2015 s-au dovedit prea rapide, în opinia organizatorilor, pentru acest an au fost puse în aplicare mai multe măsuri. Prima constă în scăderea cantității de combustibil pentru mașinile de P1 cu 7% iar cea de-a doua lovește în boost-ul pe care îl pot folosi mașinile, acesta fiind limitat la 300kw. Cum însă capacitatea de stocare, de 8MJ pentru Porsche și Toyota și, respectiv, 6MJ pentru Audi, nu a fost atacată prin regulament, înseamnă că mașinile vor putea folosi mai des boost-ul și, deoarece inginerii au lucrat intens în iarnă, se pare că modificările efectuate nu vor avea chiar un impact atât de serios.

Merită luat în calcul, chiar și cu o doză de scepticism, timpul de referință de după Ziua de Teste, un 3:21:375 reușit de Lucas Di Grassi – adică nu de un Porsche! Totuși, Neel Jani a reușit în 2015 să coboare la 3:16 în calificările de noapte dar, atunci, timpii au scăzut între teste și calificări cu aproximativ patru secunde. Singura certitudine pe care o avem acum e că Toyota, Audi și Porsche sunt mai apropiați ca niciodată și, având în vedere numeroasele probleme de fiabilitate apărute în primele două etape, o surpriză nu poate fi scoasă complet din discuție.

tumblr_mxq6cetTvA1rfjw94o1_1280
Acum o jumătate de veac, pentru a scoate din calcule problema fiabilității, Ford a făcut ceva inimaginabil astăzi – a adus opt mașini la Le Mans. Trei dintre acestea au terminat pe primele trei locuri. Cifrele nu sunt, însă, de partea uzinelor 50 de ani mai târziu.

Fiind învingătorii de anul trecut, vom începe cu Porsche care aduc două 919 Hybrid ce poartă cu mândrie numerele 1 și 2. Uzina germană vine cu echipaje neschimbate față de anul trecut și, în lipsa unei a treia mașini, niciunul dintre învingătorii din 2015 nu vor fi prezenți pe vreun prototip (Tandy și Bamber concurează însă la GTE-Pro). În mașina #1 sunt prezenți Mark Webber, Brendon Hartley și Timo Bernhard iar în cea cu numărul 2 vor pilota Marc Lieb, Romain Dumas și Neel Jani. Ambele echipaje sunt solide, Jani fiind, cel mai probabil, etalonul în materie de viteză pură în tabăra Porsche. Toți au însă de partea lor constanța atât de necesară într-o cursă de anduranță astfel că e greu de dat un ”favorit”. Este însă important de spus că, față de anii precedenți, echipajul #2 a avut mai mult noroc, dacă se poate spune așa, în acest început de campionat. Aceștia au fost cei care au moștenit victoria la Silverstone după descalificarea Audi-ului care s-a impus pe pistă și tot aceștia au terminat pe poziția secundă la Spa. Asta fără sistemul hibrid…

lmt5

Incidentul de la Spa, care a ușurat foarte mult din sarcina celor de la Audi de a învinge, i-a făcut pe cei de la Porsche să aleagă o cale extremă – aceștia au renunțat cu totul la sistemul de baterii dezvoltat pentru acest sezon, revenind la cel din sezonul trecut în spiritul fiabilitatății. Este evident că orice beneficii care au venit cu sistemul nou au dispărut însă, după cum am văzut și în Ziua de Teste, Porsche poate fi și așa etalonul în materie de viteză pură. (au fost cei mai rapizi în sesiunea de teste de dimineață)

Trăgând linie, Porsche se prezintă cu două echipaje foarte solide și, dacă problemele de fiabilitate au dispărut, s-ar putea considera favoriți deși, având în vedere prezența a altor 58 de mașini pe pistă (dintre care patru sunt în luptă directă), socoteala de acasă s-ar putea să nu fie aceiași cu cea din târg. Asta ca să nu mai spun că erorile de judecată precum cea a lui Hartley de la Silverstone sunt de evitat.

Audi au stat pe cea mai înaltă treaptă a podiumului și la Silverstone și la Spa însă au primit maximul de puncte doar în Belgia, eliminarea din Marea Britanie lăsându-i doar cu combinezoanele ude de șampanie și cam atât. Ceea ce reiese din asta, și este mai important, este faptul că R18 a fost cea mai fiabilă mașina a acestui început de sezon. Cum piloții sunt aceiași ca și anul trecut, anume Andre Lotterer, Benoit Treluyer și Marcel Fassler în #7, respectiv Lucas di Grassi, Oliver Jarvis și Loic Duval, am scăpat de nelămuriri la acest capitol – în sensul că echipajul #7 e cel cu prima șansă. Asta deși di Grassi a fost etalonul în ziua de teste. Vedeți, deci, cât de complicată este această ecuație a curselor de anduranță? Pare simplă în teorie, cu doar șase mașini care au șanse reale la victorie însă, din fericire, nu este. Zic din fericire pentru că nimeni nu mai vrea să fie în poziția în care eram la începutul aniilor 2000 când nu te întrebai care producător, ci care Audi…

lmt9

Această cursa va marca și finalul carierei pentru Leena Gade în postura de inginer de cursă pentru mașina #7, aceasta urmând să se ducă în tabăra Bentley Motorsport unde va manageria eforturile echipelor private. Cum Audi scoate acum maximul din mașina lor după ce au trecut la clasa 6MJ se prea poate ca, în cele din urmă victoria să se decidă in-house între două mărci ale grupului VAG.

Toyota va face însă totul pentru ca acest lucru să nu se întâmple, TS050-ul echipei Gazoo Racing fiind prezentat pentru prima oară cu pachetul low-downforce pentru Test Day – un pachet diferit de cel văzut la testele pre-sezon de la Paul Ricard. Toyota vine cu câteva schimbări în linia piloților față de anul trecut, cea mai importantă fiind aducerea lui Kamui Kobayashi în mașina #6. Alături de fostul pilot din Formula 1 vor pilota Stephane Sarrazin și Mike Conway. În #5 se vor afla Anthony Davidson, Sebastien Buemi și Kazuki Nakajima. Alex Wurz, retras la finele anului trecut, este și el prezent din postura de pilot de rezervă.

Japonezii au, cel mai probabil, câțiva ași în mânecă pregătiți pentru cursa propriu-zisă

Având în vedere problemele de care s-au lovit niponii la Spa, unde ambele mașini au fost afectate de faptul că podeaua lovea asfaltul în Raidillon, dar nu numai, și aici există unele rezerve. Toyota spune însă că a remediat aceste probleme. Dacă acest lucru se dovedește adevărat, atunci singurele semne de întrebare planează asupra ritmului mașinii, care nu a fost, până acum, extrem de aproape de cel al rivalelor germane – deși ecartul e mai mic față de 2015.

Grație problemelor care au fost întâmpinate de echipele de uzină în debutul acestei stagiuni, Rebellion Racing s-a bucurat de două clasări pe ultima treaptă a podiumului clasamentului general. Echipa lui Bart Hayden speră la un rezultat similar și în acest an, elvețienii terminând de două ori pe poziția a patra, ultima oară în 2014. Cum R-One-ul dezvoltat de ORECA este acum echipat cu o variantă mai veche a agregatului AER P60, aceeași care se află și în centrul mașinii CLM, problemele de fiabilitate nu s-au ivit până acum – lucru ce dă speranță celei mai bune echipe dintre cele private.

Cele două CLM au primit update-uri la partea frontală cu niște faruri a la Porsche 919 și un nou livery
Cele două R-One au primit update-uri la partea frontală cu niște faruri a la Porsche 919 și un nou livery

”Electricii” Nicolas Prost, Nick Heidfeld și Nelson Piquet Jr. vor pilota mașina #12, Piquet Jr. revenind la Le Mans după o pauză de un deceniu. În #13, mașina care s-a impus în Marea Britanie dar și în Belgia, se vor afla Matheo Tuscher, Dominik Kraihamer și Alexandre Imperatori, acesta din urmă fiind cel mai rapid la Ziua de Teste. Așa cum toate mașinile hibride sunt încălțate cu pneuri Michelin, așa și toate cele private au pneuri Dunlop astfel că nu există un așa-numit ”tire war” la LMP1.

Trecerea pe Dunlop i-a ajutat însă mai mult pe Rebellion, decât pe cei de la ByKolles. Al lor prototip CLM P1/01, care a primit numeroase modificări de când alerga sub numele Lotus în 2014, vine cu niște culori asemănătoare cu ale Aston Martin-urilor de la GTE-Pro și un nas ridicat inspirat de cel de pe Audi R18. Aceste modificări nu au ajutat însă cea mai mică echipă de la LMP1 și, deși Pierre Kaffer, Simon Trummer și Oliver James Webb nu sunt nici pe departe niște piloți mediocri, ar trebui să aibă de partea lor o mașină perfectă pentru a spera măcar la o victorie de clasă – lucru care aproape că nu s-a întâmplat de la debutul acestei mașini. Nici echipa tehnică nu are o mare tragere de inimă să lucreze la ritmul solicitat, de vreme ce adesea suflă vântul în buzunarele mecanicilor.

Livery-ul elegant nu poate distrage atenția pentru prea mult timp de la carențele monopostului CLM

În concluzie, la 50 de ani de la prima victorie Ford, alte trei nume, cam la fel de emblematice, se vor duela, poate mai aprig ca oricând, pentru victoria în cursa de 24 de ore de la Le Mans – cea mai importantă cursă de anduranță din câte există.