Lunga istorie a eșecurilor Toyota la Le Mans

Lunga istorie a eșecurilor Toyota la Le Mans

Finalul dramatic al celei de-a 84-a ediții a clasicei de 24 de ore de la Le Mans se înscrie într-o serie de provocări ale destinului, iar Toyota continuă să fie ocolită de șansă și nu s-a impus vreodată pe Circuit de la Sarthe.

1994 – 90 de minute agonizante

Precum s-a văzut și pe 1 mai anul acesta, zilele săptămânii coincid cu cele de acum 22 de ani. Așadar, și cursa de la Le Mans a avut loc tot pe 18-19 iunie, oferind celor de la Toyota o primă mare ocazie de a triumfa. Legătura cu weekendul fatidic de la Imola a fost reprezentată de Roland Ratzenberger, cel ce ar fi trebuit să ia loc la volanul unicei mașini de uzină a japonezilor. Decesul austriacului a determinat racolarea lui Eddie Irvine alături de Mauro Martini (campion F3000 japoneză 1992) și Jeff Krosnoff, care și el a activat mulți ani în cursele japoneze de monoposturi, dar avea să-și găsească sfârșitul în 1996 la Toronto, în primul său sezon din CART.

Într-o epocă în care fiabilitatea era încă destul de precară (exceptând de obicei ”tancurile” Porsche), Toyota n-a adus la Le Mans decât o mașină de uzină și alta semi-oficială (Trust Racing Team, actualmente tunerul Greddy), pe care rula perechea Fouche-Andskar, de cinci ani împreună, alături de faimosul Bob Wollek. Toyota modificase prototipul de Grupa C în spiritul noilor reguli, iar structura semi-oficială a condus timp de 8 ore în prima parte a întrecerii, apoi a trebuit să schimbe cutia și diferențialul.

Ulterior, Irvine și compania au preluat primul loc pe la 5 dimineață și, vreme de alte 8 ore, Toyota a fost în frunte. Însă, cu 90 de minute înainte de final, mașina s-a oprit subit, din fericire cu 200 de metri mai devreme decât în 2016, așa că a putut fi adusă la boxe. După 13 minute de reparații, Irvine a revenit pe 3 și a gonit după 962-ul lui Boutsen, recuperând locul secund. Însă victoria a fost pierdută în mod dramatic și succesul la clasa LMP1/C90 era o prea palidă consolare.

1998 – cutia buclucașă

Apogeul nebuniei GT1 a fost atins în acel an, însă fiabilitatea era în continuare o mare problemă și a lovit în toate direcțiile: Mercedes și BMW au suferit puternic, iar cele 4 modele Nissan n-aveau ritm comparabil cu liderii. Nici Porsche nu a scăpat de griji, iar Toyota era în cea mai bună postură să profite cu vreun GT-One. Însă mașina #28 a lui Brundle, Helary și Collard a suferit un accident pe ploaia din timpul nopții, iar echipajul #29 era ”mândria națională a Japoniei” și nimic mai mult.

Mai rămânea tripleta Lees-Kelleners-Boutsen, care pierduse timp în primele ore cu o schimbare a cutiei de viteze. Ulterior, problemele au revenit intermitent, însă nu erau mai grave decât cele ale rivalilor. Astfel, în ora 22 prototipul GT-One conducea la Le Mans și Toyota fusese în frunte timp de 10 ore cumulat. Însă cutia a spus stop și în galeria învingătorilor am avut și atunci un Porsche care a profitat – ultimul GT1 triumfător, cel pilotat de Aiello, McNish și Ortelli.

1999 – pană, pană, pană

Cursa care a marcat finalul unei epoci cu mulți constructori la start a lăsat amintiri pregnante în memoria tuturor. Toyota, Mercedes și BMW au alternat la vârf până la repetarea incidentului din antrenamente. Dumbreck a decolat cu CLK-GTR la fel cum o făcuse Webber, iar Mercedes a retras cealaltă mașină. Toyota a rămas în frunte la lăsarea întunericului, însă o problemă la cutia de viteze l-a întârziat pe Brundle, iar o pană l-a trimis ulterior în zid. După câteva ore, cea de-a doua Toyota a făcut pană și a ieșit violent în decor sub podul Dunlop, provocând finalul carierei lui Boutsen.

Toyota a rămas în joc doar prin echipajul al treilea, cel 100% japonez care în mod normal nu ar fi contat. Katayama nu era departe de BMW-ul #15 ce ocupa poziția secundă, însă celălalt BMW conducea cu 4 tururi avans. Șansa japonezilor a venit atunci când pedala de accelerație a liderului s-a blocat și Lehto a fost trimis în zid în virajele Porsche. Katayama a plecat în căutarea victoriei și a redus ecartul față de BMW-ul supraviețuitor, stabilind și cel mai rapid tur al cursei. De la 3 minute, a venit la 1 minut de mașina lui Winkelhock, Martini și Dalmas însă … o pană le-a pus capăt speranțelor.

2014 – BBQ de cabluri

Mândria Japoniei, Kazuki Nakajima, n-a fost îngenuncheat doar de dezastrul din 2016, cauzat de cedarea unuia dintre cele mai ieftine elemente de pe mașină, ci și cu doi ani înainte. Atunci, Toyota avea mașina dominantă, fiind pe drumul de a-și trece în cont titlul mondial. Până atunci însă, o victorie la Le Mans era văzută ca certă, japonezii venind din postura de favoriți în fața a trei Audi-uri de uzină și a noilor Porsche care acuzau probleme de fiabilitate tipice unei mașini la începutul ciclului de dezvoltare. Așteptările niponilor nu au fost prea zdruncinate de accidentul din prima oră a mașinii cu numărul 8 care a lovit glisierele pe Mulsanne din cauza unor precipitații care au căzut de nicăieri. Asta deoarece cealaltă mașină, cu echipajul, teoretic, mai rapid se afla în frunte. Acolo a și rămas timp de nouă ore, jumătatea cursei venind și trecând cu Toyota în frunte. A doua jumătate n-a mai trecut cu Toyota în frunte căci, până atunci, Audi a preluat conducerea.

Nu a fost vorba de vreo revenire spectaculoasă a germanilor, care au trebuit să înlocuiască turbo-ul la două dintre cele trei mașini ale lor, asta după ce pierduseră una în același accident în care a fost implicată și Toyota #8. Doar ghinionul, care revine în schemă, aparent, de fiecare dată când lucrurile merg bine pentru Toyota a fost de vină. Ghinionul și un senzor mandatat de ACO ce a luat foc și a topit niște fire pe când Nakajima trecea prin virajul Arnage, adică într-un punct îndepărtat de linia boxelor unde această problemă ar fi putut fi remediată cu ușurință. Cum, însă, Nakajima de unul singur nu a putut reporni mașina, avantajul de peste un minut al Toyota a fost dărmat iar mașina supraviețuitoare cu numărul 8 nu a putut urca mai sus de poziția a treia pe care a și terminat. Cu siguranță că japonezii ar fi dat la schimb titlul în WEC pentru acea victorie de la Le Mans…