BES Paul Ricard: McLaren învinge Ferrari înainte de Spa

BES Paul Ricard: McLaren învinge Ferrari înainte de Spa

Dacă Spa 6h este repetiția generală pentru cursa de 24h de la Le Mans atunci, păstrând proporțiile, cele 6h de la Paul Ricard sunt încălzirea pentru cursa de 24h de la Spa, aceasta fiind câștigată de McLaren cu Ferrari, Bentley și Audi aproape.

Sub soarele care a luminat circuitul Paul Ricard din Le Castellet, peste 50 de mașini au bifat ultima etapă a Blancpain Endurance Series înainte de cursa-vedetă: cea de 24 de ore de la Spa. Cei ce au privit etapa din Franța s-ar putea gândi că a fost înghesuială, baia de faruri făcând privitul ostilităților puțin dificil după ce a scăzut nivelul de lumină. Asta a fost însă nimic față de ce vom vedea la Spa unde, pe lângă tradiționalele clase Pro, Pro-Am și Am (Gentleman Trophy), vor mai veni și alte mașini invitate care nu sunt pe specificație GT3. Acestea vor fi împărțite în două categorii, XtraCup pentru modelele Renault RS.01 pe specificația din seria monomodel dar și Lamborghini-urile Huracan Super Trofeo. Apoi vor mai fi și modele Ferrari 488 Challenge, 991 Cup și Maserati Trofeo, toate adunat în categoria Cup dedicată lor.

Aceste mașini, între care unele precum RS.01, chiar mai rapide decât o mașină pe specificație GT3, vor avea echipaje preponderent formate din piloți cu licență Bronze (sau doi piloți cu licență Bronze și unul cu licență Silver) astfel că, la prima vedere, vom avea o creștere a numărului de mașini față de 2015 și, probabil, o creștere a numărului de accidente. Spun asta deoarece nu doar că vor mai apărea mașini mai lente în trafic (cele din Cup mai ales) dar acestea vor fi pilotate de piloți Am care, de multe ori, nu au cea mai curată conduită pe pistă când sunt prinși din urmă de mașini mai rapide. Eu aș paria pe o grilă care să conțină cam 80 de mașini, asta în condițiile în care la cursa de 24h de la Nurburgring am avut un număr aproximativ dublu însă acolo circuitul este de trei ori mai lung…

Acest Mercedes a impresionat prin livery-ul ”Art Car”, nu prin ritmul în cursă

Revenind la cursa de sâmbăta trecută, aceasta a avut în pole un Ferrari. Este vorba de echipajul de la categoria Pro al AF Corse care, prin Alessandro Pier Guidi, a plecat cel mai aproape de linia de start/sosire. Acest lucru nu a contat, însă, căci Pasin Lathouras, cel ce a pornit mașina, a fost rapid depășit de mașinile din linia a doua și a trei a grilei care erau pilotate de piloți profesioniști net superiori. Printre aceștia s-au numărat și Băieții Bentley care s-au insinuat destul de repede la șefia cursei. Astfel, după doar un tur, Guy Smith conducea în Continental-ul cu numărul 7, în urma sa fiind Wolfgang Reip pe mașina identică cu numărul 8, Rob Bell în McLaren-ul Garage 59 #58 și Andrea Piccini în Huracan-ul GRT #19. În fruntea clasei Pro-Am se afla Ferrari-ul Scuderia Praha, asta deoarece la comenzile 488-ului se afla profesionistul Matteo Malucelli care a avut un început de cursă fantastic după ce a plecat din pluton și a ajuns până pe cinci. Pe șase și șapte se aflau Mercedes-urile cel mai bine plasate în timp ce Michael Meadows se afla pe opt cu Audi-ul W Racing Team #8.

Începutul ostilităților nu a fost amabil cu întreg plutonul, Ferrari-ul #66 Black Pearl Racing fiind incapabil să se urnească de pe grilă. A urmat apoi o pană pentru Nissan-ul #22 înscris de RJN la Pro-Am și, ulterior, probleme pentru Audi-ul #4 și Ferrari-ul 488 #333 Rinaldi Racing. #66 a fost lovit cu o penalizare după ce a ajuns la boxe, mașina stând acolo mai mult de 74s dar mai puțin de 94s – fiind în fereastra de penalizare din această cauză. Am explicat într-un articol anterior că, pentru a încerca să reducă avantajul pe care o echipă de uzină l-ar putea avea la boxe, grație unei echipe mai bine pregătite, organizatorii au reglementat timpul unei opriri astfel: o oprire scurtă (doar pentru combustibil sau doar pentru pneuri) poate avea până la 74s în timp ce una completă trebuie să aibă minim 94s. Dacă o oprire este mai lungă de 74s sau mai scurtă de 94s atunci mașina care a bifat acea oprire este penalizată. Înapoi pe pistă, Malucelli a trecut de Piccini, fost star al FIA GT Championship, în a șaptea buclă, în timp ce, mai în spate, Fred Vervisch făcea progrese în Audi-ul #1 în care urmau să urce frații Vanthoor. Patru tururi mai târziu, Bell a fost și el depășit de Malucelli care acum țintea Bentley-urile din frunte.

ISR a alergat pe o poziție bună în prima parte a cursei

După scurgerea primei jumătăți de oră, cei doi Bentley Boys erau despărțiți de doar 2.3s, asta înainte ca Malucelli să treacă de Reip în turul 15 deoarece germanul a ratat frânarea în virajul 10 și s-a dus pe o linie largă. La patru tururi distanță ambele Bentley au fost atenționate în legătură cu încălcarea repetată a limitelor pistei prin fluturarea steagului alb/negru. Comisarii au fost foarte stricți cu privire la acest aspect, acest steag fiind fluturat către fiecare mașină care a depășit limitele pistei de mai mult de patru ori. Piccin a pierdut, între timp, poziția a cincea fiind sărit de AMG GT-urile #00 și #56, Calum Macleod fiind pe șapte în Bentley-ul #24 în timp ce Vervisch urcase până pe opt fiind în urma Bentley-ului Team Parker.

La vârf, atacul lui Malucelli asupra liderului Guy Smith a fost oprit de prima neutralizare a cursei cauzată de un incendiu care a cuprins motorul mașinii Porsche #77. Jurgen Haring a reușit să iasă din mașină după ce a parcat-o înafara pistei aproape de ultima șicană. Cum finele primelei ore erau aproape, o mare parte din pluton a intrat la boxe pentru a bifa prima oprire. După ce steagurile galbene s-au preschimbat în verzi, Smith se afla în continuare la conducere fiind urmat de Maxime Soulet care a preluat Bentley-ul #8 de la Reip. Rob Bell a predat McLaren-ul #58 lui Come Ledogar în timp ce Malucelli a lăsat Ferrari-ul Scuderia Praha lui Jiri Pisarik, pilotul amator fiind depășit rapid de Andrea Piccini. Oliver Morley avea și el aceiași țintă, britanicul preluând mașina #56 de la Engel care, de această dată, a concurat într-o mașină înscrisă la Pro-Am.

În turul 32, Smith a fost depășit de Soulet pe linia dreaptă Mistral. La scurt timp după această schimbare de șefie, Callum Loggie a lovit parapetul la ieșirea din virajul 5 după ce preluase mașina de la Macleod. Accidentul, care a provocat pagube serioase lateralei stângi a Continental-ului, a adus cea de-a doua neutralizare. Din cauza pagubelor extinse, organizatorii au decis că ar durea prea mult să înlocuiască armco-ul, alegând să pună în fața zonei avariate câteva rânduri de pneuri. Întreaga operațiune a ținut până spre finalul orei a doua. Astfel, mai multe echipaje au ales să intre la boxe, Audi-ul #28 și Ferrari-ul #90 fiind penalizate pentru opriri în fereastra 74-94s. Au intrat și cele două Bentley-uri din frunte, echipa sperând probabil că neutralizarea va ține mai mult – această decizie fiind, în retrospectivă, una destul de neinspirată, asta deși ambele mașini nu au schimbat pneurile, ieșind în sub 74s, deci limitând pierderile.

Nici măcar Bernd Schneider nu a putut scoate prea mult din Mercedes-ul #00

Mașina #7, care fusese preluată de Vincent Abril, a revenit însă la boxe din cauza unor probleme la ABS. Ledogar a rămas în mașină pe parcursul celei de-a doua opriri pentru mașina #58 în care mașina a primit doar combustibil. Astfel, în frunte, Soulet se afla în fața Lamborghini-ului lui Michele Beretta. Cel mai bine plasat Mercedes la începutul orei a treia era cel al lui Jazeman Jafaar, acesta urcând pe cinci după ce Rolf Ineichen a încetinit din cauza unor pagube la caroserie, aceast atingând un pneu. Jafaar a trecut apoi și de Pisarik și de Salaquarda pentru a urca pe poziția a treia, avându-l în fața sa pe Ledogar după ce Beretta a intrat și el la boxe pentru a doua oprire. Din urmă venea însă tare Audi-ul #1 cu Dries Vanthoor la bord, belgianul de doar 17 ani trecând aparent facil de Jaafar și de Ledogar ajungând pe trei în turul 55. Lipsa de experiență s-a văzut ulterior când, în trafic, Vanthoor s-a dovedit stângace fiind depășit de Mercedes-ul și McLaren-ul ce-l urmau pe pistă. A venit apoi cea de-a doua oprire pentru #1 care a fost preluat de Vervisch, acesta ieșind însă mult în spate din cauza unei opriri lente.

Ferrari-ul #50 a urcat pe poziția a cincea după oprirea lui Vanthoor, Michele Rugolo mergând foarte bine după stint-ul mediocru al lui Lathouras de la începutul cursei. În urma sa se afla Daniele Zampieri pe Lamborghini-ul Attempto Motorsport #101 în timp ce Nissan-ul lui Lucas Ordonez alerga pe poziția a șaptea la general. Dacă o luptă pentru șefia categoriei Pro nu se întrevedea, distanța dintre Soulet și urmăritorii săi fiind de peste 25s, un incident a dus la o schimbare a liderului la Pro-Am care era Pisarik înainte de a fi lovit de Stuart Leonard, acesta din urmă atacând pripit pe interior în încercarea de a recupera un tur. Astfel a ajuns în fruntea categoriei Bonacini în Ferrari-ul Kessel #11 dar și acesta a pierdut poziția după ce a fost penalizat cu un drive-through.

Bentley a luptat pentru victorie dar o penalizare și un incendiu au distrus șansele echipei M-Sport

Cu 15 minute înainte de intrarea în cea de-a doua jumătate a cursei, Lamborghini-ul #19 a intrat primul pentru a bifa a treia oprire. Multe echipe au decis să-l readucă la comenzi pe pilotul ce a pornit cursa, cel de-al treilea pilot fiind adus în cadrul pit-ului al patrulea pentru un ultim stint de două ore în întuneric. După acest nou rând de opriri, Reip a preluat conducerea, având un avans de 40s în fața lui Beretta, acesta fiind depășit apoi de Rob Bell. Rugolo și Jafaar se aflau mai în spate pe locurile 4-5. La Pro-Am, Ferrari-ul #11 continua să conduca cu Aston-ul Oman Racing #44 pe doi și Ferrari-ul #52 al lui Duncan Cameron pe trei. Spre finele orei a patra, liderul clasei Am, Ferrari-ul Kaspersky Racing, s-a oprit pe traseu, un alt Ferrari al Kessel Racing profitând și urcând pe prima poziție. Lamborghini-ul #19 a intrat în ora a patra după ce Stolz a trebuit să treacă pe la boxe pentru un drive-through care a ruinat șansele echipajului. Adam a dat și el de probleme în Aston-ul #44.

La începutul orei a cincea, Max Buhk a fost lovit de probleme la cutia de viteze, Mercedes-ul său cu numărul 84 fiind eliminat definitiv din luptă – asta după ce mașinile Stelei în Trei Colțuri au venit la Le Castellet cu un BoP modificat, AMG GT-urile fiind printre cele mai lente pe linia dreaptă Mistral. În frunte, Bentley-ul lui Soucek intrase sub lupa comisarilor care investigau o posibilă infracțiune sub ultima neutralizare acesta primind apoi o penalizare deoarece a frânat prea târziu pentru FCY. Asta l-a promovat pe prima poziție pe Shane van Gisbergen care a preluat McLaren-ul 58, acesta fiind urmat de Alessandro Pier Guidi pe Ferrari-ul galben al AF Corse. Acesta din urmă a trecut de McLaren-ul Garage 59 în turul 121, cu 90 de minute înainte de final. Mai în spate, Buncombe și Albuquerque au trecut de Stolz în timp ce Schneider se afla pe șapte cu mașina #00 – a treia înscrisă de Black Falcon care va fi prezentă și la Spa.

Puține Porsche au fost prezente la Paul Ricard iar unul a luat foc dar acesta al echipei IMSA Performance a mers ceva mai bine fiind în top 10 la Pro-Am

Kessel Racing au pierdut șefia clasei Am după ce veteranul Stephen Earle a trebuit să aducă mașina #111 la boxe din cauza unor pagube la partea posterioară care, o parte din caroserie desprinzându-se în urma unui contact. Astfel, Gilles Vannelet a preluat șefia în Mercedes-ul AKKA ASP #87. Ultimele opriri au fost întârziate de o nouă neutralizare, care a oprit și atacul lui Pier Guidi care se apropia de Bentley-ul lui Soucek. Unele dintre echipe au decis să-și cheme mașinile la boxe pentru ultima oprire sub această ultimă neutralizare, M-Sport făcând la fel. Dezastrul a lovit atunci în tabăra Bentley, un foc în timpul realimentării mașinii #8 scoțând din calcule această mașină căci Soucek a pierdut un tur în raport cu liderii. Cum van Gisbergen a oprit tot în timpul neutralizării, acesta a câștigat secunde valoroase în raport cu Pier Guidi care a intrat abia după ce cursa revenise la steag verde. Această decizie tactică avea să fie cea care l-a adus pe van Gisbergen la o distanță sigură față de Pier Guidi care nu l-a mai putut ajunge până la final, McLaren-ul învingând unde Bentley-ul o făcea în 2015. Pier Guidi a venit pe doi în timp ce Audi-ul #3 a venit pe trei – Jan Magnussen reușind un podium la primul start cu un Audi R8 LMS, învingându-l astfel și pe Antonio Garcia cu care face echipă de la Corvette și care a pilotat Audi-ul #28 al aceleiași echipe. Pe patru a terminat Soucek, Lucas Ordonez terminând pe cinci cu Nissan-ul RJN. Pe șase a venit Mike Parisy, în ciuda unui drive-through pe final. Mașina lui Garcia, adusă la final de Rast, a terminat pe șapte. Ferrari-ul #11 al Kessel s-a impus la Pro-Am fiind urmat de modelul identic cu numărul 52 și de Lamborghini-ul #78 al Barwell care a parcurs o cursă liniștită și a profitat de problemele celorlalți. Kessel a reușit totuși să se impună la Am dar prin Ferrari-ul 458 #888 care a fost urmat de Merc-ul AKKA #87 și de Ferrari-ul Classic & Modern Racing.

BMW-urile au fost anonime în Franța

Următoarea etapă din Blancpain Endurance Series este, cum am spus încă de la început, cursa de 24 de ore de la Spa-Francorchamps de la finele lunii iulie.

Rezultate complete aici