USCC Watkins Glen: Corvette și Ford se impun înaintea Zilei Independenței

USCC Watkins Glen: Corvette și Ford se impun înaintea Zilei Independenței

Chevrolet-urile Corvette DP ale Action Express Racing au mărșăluit către o nouă victorie la Watkins Glen, un circuit care, pe hârtie, era favorabil P2-urilor. La GT-LM, Ford a bifat o nouă victorie clară, BMW fiind singurii adversari redutabili.

După pauza prijeluită de cursa de 24 de ore de la Le Mans, IMSA Weathertech Championship a revenit pe circuit pentru a treia etapă din North American Endurance Cup (NAEC) disputată pe durata a șase ore pe circuitul Watkins Glen. Cunoscuta pistă din statul New York, care a găzduit în trecut și GP-ul Statelor Unite, a beneficiat de o reasfaltare care a dus, inevitabil, la zdrobirea vechilor recorduri în toate categoriile.

Johannes van Overbeek a fost etalonul la Prototip cu Ligier-ul Honda al Extreme Speed Motorsport, echipa revenind în IMSA după ce au învins la Sebring și Daytona la începutul stagiunii. Ligier-ul vopsit în culorile Patron a fost urmat de un alt prototip construit după regulile categoriei LMP2, anume Mazda Multimatic #55 a Speedsource. Aceasta din urmă a primit, pentru această cursă, un livery chiar mai frumos decât cel Patron, mașina fiind îmbrăcată în culorile Renown cu care Mazda 787B s-a impus la Le Mans acum 25 de ani, în 1991. Rezultatul din calificări nu a fost unul surprinzător, Watkins Glen fiind un circuit care favorizează P2-urile care generează mai multă apăsare. Istoria arăta, însă, că DP-urile ar putea avea câștig de cauză, VisitFlorida.com Racing reușind anul trecut victoriacu un Corvette DP.

AXR s-au impus la Watkins Glen, aceast fiind prima victorie pentru #5 Barbosa/Fittipaldi
AXR s-au impus la Watkins Glen, aceast fiind prima victorie pentru #5 Barbosa/Fittipaldi

La GT-LM, Ford a obținut pole-ul, singurele mașini care s-au apropiat de cele două GT-uri Chip Ganassi Racing fiind BMW-urile M6, cel cu numărul #25 purtând culorile Prototype Racing Group calificându-se pe doi. Echipa RLL a fost și singura care s-a luptat cu Ford-urile, Corvette urcând apoi în pluton doar grație unei curse perfect executate, ritmul lor fiind la 1.5s de cel al liderilor.

Deși P2-urile au fost mai rapide în materie de viteză pură, diferența, pe final, s-a făcut la capacitatea DP-urilor de a aduce pneurile în temperatură mai repede decât P2-urile grație greutății mai mari a mașinilor Corvette. Cum au fost nu mai puțini de patru neutralizări în ultimele 90 de minute cursă, mașinile americane au reușit să păstreze avansul obținut în ultima treime a cursei pentru a se impune.

La start, van Overbeek a reușit să se păstreze în frunte însă acesta și-a pierdut poziția din cauza unui prim pit stop lent petrecut sub prima neutralizare a cursei. Aceasta a venit după ce Johnny Mowlem a suferit un accident serios înainte de șicană după ce a fost atins de ORECA-ul echipei BAR1. Mașina #2 a revenit însă în lupta de la vârf, Pipo Derani preluând conducerea de la Joao Barbosa cu puțin timp înainte de trecerea primelor trei ore pentru a culege maximul de puncte, cinci, care s-a oferit la acest ”sprint intermediar” al cursei, dacă tot suntem în perioada Turului Franței.

Cursa celor de la ESM avea însă să se încheie prematur, cu puțin peste 70 de minute înainte de final când mașina s-a oprit cu probleme tehnice. Astfel, Mazda a urcat pe o poziție de podium, prototipul #55 în culorile Renown păstrându-se acolo înainte ca Bomarito să sufere probleme electrice cu 90 de minute rămase înainte de final. Celălalt prototip al echipei, anume cel cu numărul 70, a pierdut timp prețios în timpul unei opriri în prima parte a cursei când mașina a pornit în timp ce furtunul de realimentare era încă atașat. Din această cauză, mașina a terminat abia pe cinci. În total, cursa a fost marcată de șase neutralizări.

ESM a condus o bună parte din cursă însă a abandonat cu 90 de minute înainte de final
ESM a condus o bună parte din cursă însă a abandonat cu 90 de minute înainte de final

VisitFlorida.com Racing se afla în fruntea ostilităților cu doar o oră și jumate rămase pe ceas, însă Marc Goossens a derapat, belgianului fiindu-i imposibil să intre în marșarier, motiv pentru care a fost nevoie ca mașina acestuia să fie recuperată cu ajutorul unui vehicul de tractare. Michael Shank Racing a avut o primă jumătate a cursei anonimă însă problemele cerlolalte echipe cu P2-uri i-au adus pe o poziție de podium. Cum însă restart-urile au fost controlate de Action Express Racing, Olivier Pla a fost nevoit să se mulțumească cu poziția a treia, în urma celor două mașini AXR care au terminat la o distanță de sub o secundă una de cealaltă, mașina #5 fiind în fața celei cu numărul 31. Astfel, Barbosa și Fittipaldi au preluat șefia campionatului IMSA dar și a NAEC. Pe doi și pe trei în campionat (dar nu și în NAEC) se află echipierii Dane Cameron și Eric Curran care sunt la egalitate de puncte cu Ricky și Jordan Taylor (180p față de 187 pentru lideri). ESM este acum pe poziția a doua în clasamentul NAEC.

La LMPC, Renger van der Zande a trecut primul linia de sosire la bordul mașinii #8 a Starworks Motorsport, olandezul trecând în frunte după penultimul rând de opriri, Performance Tech aflându-se la conducere până la acel moment. Pe lângă accidentul lui Mowlem în #38, un alt incident la PC a fost abandonul mașinii #54 CORE Autosport.

Victorie marca Starworks la LMPC, a doua la rând
Victorie marca Starworks la LMPC, a doua la rând

Starworks a obținut și poziția a treia grație depășirii efectuate de Richard Bradley asupra lui Stephen Simpson, învingătorul de la Daytona, pe final de cursă.

BMW a preluat conducerea la GT-LM la începutul ostilităților, John Edwards trecând în frunte în primul viraj cu M6-le #100. În cele din urmă însă, Ford a trecut în față, echipajul #67 conducând de șapte ori cursa, Westbrook urcând ultima oară în prima poziție cu o oră și 40 de minute rămase. Lupta pentru poziția secundă s-a dat între Joey Hand și Bill Auberlen, cel dintâi având câștig de cauză după o depășire în care s-a folosit de asfaltul din run-off, manevră pentru care pilotul Ford-ului #66 nu a fost penalizat, astfel că cele două mașini Ford au terminat 1-2 cu BMW pe trei și, în mod surprinzător, Corvette pe patru. Mașina #4 a fost prima dintre cele cu motor aspirat, reușita de a învinge un BMW și cele două Ferrari 488 venind ca urmare a unei curse executate fără greșeală, atât pe pistă cât și la boxe. Cel mai rapid Ferrari a fost cel al Scuderia Corsa #68 care a și condus cursa la un moment dat însă echipa a trebuit să se mulțumească doar cu victoria la GT-D.

Clasamentul în NAEC este foarte strâns la GT-LM, Gavin și Milner păstrându-se în frunte cu un total de 27 de puncte, însă avansul lor este de doar un punct în fața celor două echipaje Porsche, celui cu numărul 25 al BMW și celui cu numărul 67 al Ford. Această luptă în cinci va fi decisă abia la ultima etapă de la Road Atlanta. În clasamentul producătorilor, Chevrolet conduce cu șapte puncte în fața Porsche, Ford fiind la trei puncte în urma Porsche care a avut un weekend nefast la Watkins Glen, mașinile 991 GTE fiind departe de ritmul fruntașilor.

Corvette a obținut locul 4, o poziție excelentă față de dezastrul din tabăra Porsche
Corvette a obținut locul 4, o poziție excelentă față de dezastrul din tabăra Porsche

Categoria inferioară a GT-urilor a fost marcată de multiple pene, mai ales la roata stânga-spate, controversele începând încă de dinainte de ora cursei după ce Audi-ul Stevenson Motorsport pus în pole de Robin Lidell a fost exclus după verificările tehnice. Astfel, Porsche a plecat din pole cu mașina #23 AJR.

Scuderia Corsa nu a avut parte de o cursă ușoară, echipajul #63 format din Nielsen, Balzan și Segal revenind după ce au pierdut un tur în prima parte a cursei după o oprire prelungită pentru schimbarea unui senzor la motor. Aceștia au reușit să revină iar Balzan a preluat conducerea de la Lawson Aschenbach cu 53 de minute înainte de final, acesta din urmă pierzând apoi poziția secundă în fața Audi-ului identic pilotat de Andy Lally. Magnus Racing au bifat la rândul lor o revenire excelentă după ce au fost loviți de o pană în prima jumătate a cursei.

Ferrari-ul 488 al Scuderia Corsa a fost cel mai rapid la GT-D și a putut reveni pentru a se impune
Ferrari-ul 488 al Scuderia Corsa a fost cel mai rapid la GT-D și a putut reveni pentru a se impune

Balzan și Nielsen se află acum în prima poziție în cadrul clasamentului din IWSC cu un avans de 13 puncte în fața cuplului Mario Farnbacher/Alex Riberas. Membrii echipajului #23 conduc însă în clasamentul NAEC, la un punct în fața lui Lally și a lui John Potter. La producători situația este chiar mai strânsă, Porsche și Ferrari fiind la egalitate cu un total de 157 de puncte.

Deși deznodământul poveștii este încă departe, ce este sigur est că un nou capitol ne va fi dezvăluit chiar weekend-ul următor când va avea loc etapa canadiană din IWSC pe circuitul Mosport Park (sau, după cum ar vrea PR-iștii să i se zică, Canadian Tire Motorsport Park).

Livery-ul purtat de Mazda #55, care din nou a avut pace-ul, ca și la Laguna Seca, dar nu și fiabilitatea, este prea frumos pentru a nu merita încă o mențiune
Livery-ul purtat de Mazda #55,este prea frumos pentru a nu merita încă o mențiune

Rezultate complete aici