USCC Road America: Chevrolet se impune, Mazda gafează

USCC Road America: Chevrolet se impune, Mazda gafează

Campionatul IMSA Weathertech Sportscar Championship a intrat în ultima parte, iar etapa de duminică de pe Road America ne face să ne dorim ca stagiunea să nu se sfârșească niciodată. De la schimbările de ordine din frunte, la multiplele incidente de la PC și, în cele din urmă, lupta superbă de la GT-LM din final, etapa de la Elkhart Lake a oferit tot ce are mai bun această serie.

Mazda a reușit din nou, tot prin mașina #55, să impună ritmul în calificări, Jonathan Bomarito plecând din pole position cu un timp-etalon 1:54:507 la peste o secundă de rivalii de la Action Express Racing și Wayne Taylor Racing cu ale lor Corvette DP. Premisele erau din nou bune pentru echipa SpeedSource însă, lucururile aveau să nu meargă într-o direcție favorabilă pentru Mazda. Mai jos, la Prototype Challenge, Performance Tech au fost cei mai rapizi în fața echipajului #7 al Starworks, cel mai rapid timp al sesiunii fiind 1:59:133 reușit de James French.

Porsche, reveniți de două curse pe compoziția din 2015 a pneurilor Michelin, și-au arătat pentru întâia dată colții în calificări, Patrick Pilet fiind al doilea cel mai rapid în spatele Ford-ului Chip Ganassi Racing #66. Corvette și BMW au acoperit ultimele patru poziții în ceea ce a fost o sesiune dezamăgitoare pentru aceste echipe. Alex Riberas a scos încă un tur invincibil în calificările de la GT-D, 991-le GT3-R Alex Job Racing/Team Seattle coborând până la un 2:07:520, sub ce au putut scoate piloții Stevenson Motorsport care s-au calificat pe locurile 2-3.

JDC-Miller au fost implicați în incidentul care a adus ultima neutralizare
JDC-Miller au fost implicați în incidentul care a adus ultima neutralizare

Mazda s-a achitat de prima parte a sarcinii cu brio, Jonathan Bomarito păstrându-se în frunte la start. În plus, Mazda a fost și cea mai rapidă mașină de pe traseu, reușind turul etalon al cursei. Toate acestea nu au adus nici măcar un podium echipei SpeedSource, aceștia gafând la strategie. Crezând că DP-urile ar mai avea nevoie să facă un splash pe final de cursă dacă ultima oră ar curge în întregime sub steag verde, echipa a chemat mașina #55 de două ori la boxe sub steag verde, nu în timpul primelor două neutralizări (ambele cauzate de incidente la categoria Prototype Challenge) precum au făcut adversarii de la WTR și AXR. Greșeala i-a costat scump, mașina #55 terminând pe un nereprezentativ loc cinci deși a condus 35 de bucle. Colac peste pupăză, în încercarea de a trece de mașinile de la GT-LM și GT-D după ultimul restart, Tristan Nunez a lovit în primul viraj Ferrari-ul 488 GTE al Risi Competizione care se lupta pentru întâietate la GT-LM. În plus, cealaltă mașină a echipei a abandonat după doar șase tururi.

Cum Mazda s-a scos din luptă prin propriile greșeli tactice flagrante, victoria s-a disputat între cele trei Corvette DP. În cele din urmă, Corvette-ul #31 Whelen al Action Express a ieșit înaintea echipierilor Barbosa și Fittipaldi care conduc în clasamentul campionatului cu mașina #5. Curran și Cameron s-au menținut în frunte, cuplului Ricky Taylor/Jordan Taylor lipsindu-i sistematic ritmul pentru a ataca cele două prototipuri Action Express, motiv pentru care mașina #10 a venit pe ultima treaptă a podiumului.

După problemele din calificări, când John Pew a înfundat Ligier-ul #60 în nisip la ieșirea din virajul trei, Michael Shank Racing a terminat cursa de două ore și 40 de minute de pe Road America, cunoscută și ca „Continental Sportscar Showcase”, pe poziția a patra la general.

Corvette Racing s-au impus, cu ceva noroc, din nou
Corvette Racing s-au impus, cu ceva noroc, din nou

La PC au avut loc majoritatea incidentelor. Prima neutralizare a venit după ambele mașini BAR1 Motorsport au derapat, una după alta, pe frânarea pentru același viraj 5, una dintre ele chinuindu-se să repornească. Apoi, cu 13 minute de final, cea de-a treia neutralizare a fost cauzată tot de niște mașini de la PC. A fost vorba chiar de liderii campionatului, Alex Popow și Renger van der Zande care s-au atins cu prototipul #85 JDC-Miller Motorsport în virajul 9 în lupta pentru poziția a doua. Ambele mașini au părăsit pista, Stephen Simpson rămănând înfipt în zidul de cauciucuri. Munca rapidă a stewarzilor a permis un ultim restart, cu doar cinci minute înainte de final. În cele din urmă, Tom Kimber-Smith s-a impus după ce a condus 39 de bucle. Englezul a preluat șefia pentru PR1/Mathiasen de la Jose Guttierez la jumătatea cursei și nu a mai privit înapoi. Astfel, acesta alături de Robert Alon sunt despărțiți de van der Zande și Popow (care au fost clasați pe locul șase), de doar șapte puncte înaintea etapei de pe Circuit of the Americas.

Lupta la GT-LM a durat pe întreaga durată a cursei, toți producătorii fiind la un moment dat pe o poziție de podium. Cireașa de pe tort a venit la final, însă înainte de ultimele secvențe mai multe incidente au zguduit categoria. Chiar de la start, mașinile s-au atins, Porsche și Corvette încercând să-și facă loc până în frunte. Au urmat apoi problemele echipajului #66 care pare a fi ținta tuturor ghinioanelor în echipa Chip Ganassi Racing. De această dată, suspensia a cedat pe mașina lui Mueller care plecase chiar din pole. Asta a permis Ferrari-ului lui Fisichella să preia șefia, însă acesta a greșit, s-a dus larg la ieșirea din virajul șase și a pierdut-o în favoarea lui Pilet. Următorul pe lista abandonurilor a fost BMW-ul #25 înainte de primul rând de opriri.

Traficul - a fost o problemă pe Elkhart Lake
Traficul – a fost o problemă pe Elkhart Lake

Totul s-a decis însă în ultimele trei bucle după restartul final. La acel moment, Ford conducea prin mașina #67, cea care plecase de la coadă dar ajunsese în frunte grație unor opriri exemplare executate la momentul potrivit. În spatele lui Richard Westbrook se afla Toni Vilander în Ferrari-ul Risi #62, Nick Tandy în 991-le GTE de uzină #911, apoi BMW-ul #100 și cele două Corvette-uri aproape împreună. La restart, pozițiile au rămas aceleași însă Ford-ul părea a fi pierdut din ritm iar Vilander s-a lipit de Westbrook. Văzând asta, Tandy a încercat să treacă de ambii pe frânarea pentru virajul cinci. Câștigătorul ediției 2015 a cursei de la Le Mans a lovit însă Ford-ul lui Mueller, ceea ce a întors 991-le care a ajuns pe iarbă și a ieșit din calcule.

Între timp, mai în spate, Milner a avut un restart perfect, trecând rapid de Fred Makowiecki și de Antonio Garcia care nu a îngreunat misiunea mașinii-soră care conducea la general. În bucla următoare, Nunez s-a pripit în virajul 1 și a încercat să treacă pe interior de Vilander, deși finlandezul începuse deja să vireze. Cele două mașini s-au atins iar Vilander, care era al doilea, a fost răsucit. Astfel, Milner era al doilea și se apropia de Westbrook cel fără putere.

În ultimul tur, Milner a ieșit mai bine din rapidul viraj 11 de dreapta și a trecut pur și simplu pe accelerare de Westbrook. În cele din urmă, Corvette-ul #4 s-a impus, profitând de problemele Ford-ului #67 care au fost localizate, ulterior, la un turbo care a cedat. Ultima treaptă a podiumului a fost ocupată de BMW-ul #100 Team RLL care a profitat de problemele celorlalți.

Ford - locul doi a fost maximul posibil dat fiind problemele la #67 pe final
Ford – locul doi a fost maximul posibil, date fiind problemele la #67 pe final

Astfel, Corvette Racing a bifat victoria cu numărul 101 (după ce cea cu numărul 100 a fost reușită în etapa precedentă de la Lime Rock Park), iar Milner și Gavin și-au mărit avansul în campionat în fața lui Westbrook și Hand înainte de etapa GT-only de la Virginia International Raceway.

Porsche nu s-a menținut pentru mult timp la șefia clasei GT-D, Audi-urile Stevenson Motorsport #6 și #9 trecând rapid de Alex Riberas. Audi-ul calificat de Andrew Davis s-a păstrat în frunte, acesta fiind al doilea înaintea ultimului restart în urma Viper-ului pornit de Ben Keating. Echipierul lui Davis, Robin Liddell, a pierdut însă mai multe poziții în ultimele trei tururi terminând abia al cincilea. Jeroen Bleekemolen s-a păstrat însă în frunte, trecând linia de sosire înaintea lui Jorg Bergmeister care și-a croit loc pe final pe lângă Liddell și Balzan pentru a aduce Park Place Motorsport pe doi. Balzan a terminat pe trei cu Ferrari-ul Scuderia Corsa care, astfel, își păstrează șefia în campionat (la 15 puncte de John Potter și Andy Lally care au terminat pe patru cu Audi-ul Magnus).

În campionatul IMSA Weathertech Sportscar Championship mai urmează doar trei etape în această stagiune: cea de pe VIR, care este destinată doar claselor GT-LM și GT-D și, apoi, cea de pe COTA. Finala sezonului va avea loc pe circuitul Road Atlanta, Petit Le Mans încheind socotelile și de această dată.

BMW au prins podiumul la GT-LM norocos dar la GT-D a fost o cursă anonimă pt Turner Motorsport
BMW au prins podiumul la GT-LM norocos dar la GT-D a fost o cursă anonimă pt Turner Motorsport

Rezultate complete aici

Sursă foto: IMSA