Sepang 12h: Audi bate Porsche și se impune prin ploaie

Sepang 12h: Audi bate Porsche și se impune prin ploaie

Pe circuitul Sepang din Malaezia, după 12 ore de cursă grea, s-au decis primii campioni ai International GT Challenge, un titlu scos din joben de SRO pentru care au contribuit și rezultatele de la Bathurst 12h și Spa 24h. Asta a făcut ca mai multe echipe europene și americane să se prezinte pe grila cursei asiatice care a fost lovită de o ploaie care a căzut în rafale.

Cursa de 12 ore de la Sepang își ia an de an din ce în ce mai mult avânt iar adăugarea ei în 2016 în cadrul International GT Challenge al SRO i-a crescut și mai mult notorietatea, evenimentul venind ca o ocazie de întâlnire pentru echipe cunoscute atât din campionatele sponsorizate de Blancpain, cât și din GT Asia, Super GT și Pirelli World Challenge. Manthey Racing, care au fost foarte aproape de titlul mondial în cadrul GT World Cup de la Macau au decis să aducă două Porsche 991 GT3-R pentru a încerca să țină piept redutei Audi care a dominat în 2015. Eforturi serioase au avut și cei de la McLaren prin americanii de la K-Pax Racing, alte echipe asiatice dovedindu-și viteza pe un circuit cunoscut lor.

Porsche a controlat prima parte a cursei până a venit ploaia
Porsche a controlat prima parte a cursei până a venit ploaia

Fred Makowiecki s-a ridicat mai presus de toți în calificări, francezul împingându-și 991-le GT3-R înscris de Manthey Racing până la un 2:02:634 de neatins. Asta în timpul ultimei sesiuni de calificări, shoot-out-ul cu primele 15 mașini de vineri. Astfel, Porsche a suflat pole-ul din brațele celor de la McLaren, Alvaro Parente fiind al doilea la 0,190 secunde distanță. Earl Bamber a fost al treilea cel mai rapid cu al doilea Porsche Manthey în timp ce Singha Motorsport a plecat de pe patru, fiind în pole-ul clasei Pro-Am. De pe cinci a plecat Huracan-ul cunoscutei echipe japoneze JLOC în timp ce abia pe șase s-a aflat Laurens Vanthoor, Rene Rast fiind pe 10. De pe 13 a plecat Audi-ul R8 LMS Cup al B-Quik Racing, primul din GTC. Dan Wells a plecat din pole în clasa GT4 în timp ce o Mazda 3 V8 a MARC Cars Australia a fost prima la clasa M.

Startul a fost unul curat, cel mai bine plecând Earl Bamber din linia a doua, câștigătorul Le Mans de anul trecut urcând pe prima poziție la scurt timp după start, asta în timp ce coechipierul Richard Lietz plecat din pole a fost depășit și de Alvaro Parente cu care a împărțit prima linie a grilei de start. Aceasta a fost ordinea care s-a menținut în prima oră de cursă, deși pe finalul primelor 60 de minute Lietz a fost depășit și de Alessandro Pier Guidi care a urcat pe trei cu Ferrari-ul 488 #50 Spirit of Race. Lamborghini se afla pe cinci prin Huracan-ul JLOC în timp ce Audi ocupa locurile 6-7 prin cele două R8 ale Phoenix Racing, cel cu numărul 15 bifând o revenire rapidă prin pluton după ce a plecat de pe linia boxelor din cauza unor probleme tehnice descoperite chiar pe grilă.

Mașina #912 a revenit însă iar după scurgerea a trei ore, adică lungimea unei etape normale din Blancpain Endurance Series, Team Manthey se bucurau de un 1-2 care era însă amenințat de Ferrari-ul Spirit of Race. Pe patru și cinci se aflau la acel moment cele două Audi ale Phoenix Racing însă acestea nu erau capabile să înșire timpi atât de rapizi ca și liderii.

McLaren îl aveau în echipaj pe singurul om care l-ar fi putut bate pe Vanthoor pentru titlu, Shane Van Gisbergen. Problemele tehnice i-au anulat însă șansele
McLaren îl aveau în echipaj pe singurul om care l-ar fi putut bate pe Vanthoor pentru titlu, Shane Van Gisbergen. Problemele tehnice i-au anulat însă șansele

Lupta pentru titlu era ca și încheiată înainte de jumătatea cursei, McLaren-ul K-Pax Racing suferind multiple probleme și ieșind din joc. Inițial, suspensia a cedat la 650S-ul pilotat și de Shane Van Gisbergen, care se afla pe doi în ierarhia International GT Challenge în urma lui Vanthoor înainte acestei curse. Au urmat apoi 12 tururi agonizante petrecute în garaj pentru repararea suspensiei însă problemele nu s-au oprit căci mașina nu se mai manevra ca la început, multiple alte incidente venind ca o consecință firească. Momentul în care i-a cedat lui Van Gisbergen suspensia a dus la a doua neutralizare a cursei care a eliminat un avans de 10 secunde avut de mașina #911.

Norii amenințători care s-au strâns pe finalul primei jumătăți a cursei, lăsând sporadic să mai cadă câte o picătură de ploaie, s-au deschis în ora a cincea de cursă. Schimbarea vremii a dus și la răsturnarea ierarhiei căci Audi au fost primii care au reacționat trecând pe pneuri wet și câștigând timp prețios în raport cu Porsche. Aceștia din urmă au avut numai probleme, Nick Tandy părăsind de două ori pista pe slick-uri înainte de a intra pentru a primi pneuri wet în timp ce mașina #912 a lui Makowiecki a făcut o trecere neprogramată prin garaj pentru un schimb de frâne.

Astfel, la jumătatea cursei, Robin Frijns se afla în frunte cu un avans de 42 de secunde în fața lui Markus Winkelhock după ce ambele mașini Phoenix au oprit pentru a reveni pe slick-uri ca urmare a îmbunătățirii vremii. Pe trei s-a aflat la consumarea orei a șasea Patrick Pilet care era la peste un minut în urma Audi-urilor la bordul mașinii #911 în timp ce Ferrari-ul #50 era pe patru iar Lamborghini-ul JLOC pe cinci, în fața celui de-al doilea Porsche Manthey.

Ferrari și Lamborghini s-au luptat la coada Top 5-ului la general deși Pier Guidi și Rugolo au împins 488-ul chiar mai sus
Ferrari și Lamborghini s-au luptat la coada Top 5-ului la general deși Pier Guidi și Rugolo au împins 488-ul chiar mai sus

Căderea nopții a venit cu noi rafale de ploaie care i-au adus pe cei de la Audi în postura de a controla cursa, o poziție contrastantă față de cea din prima parte a întrecerii când R8-urile nu puteau face față cu ritmul impus de Porsche și Ferrari. În aceste condiții, Robin Frijns se afla pe prima poziție la general cu un avans de un tur  în raport cu Audi-ul #16 care a revenit în mâinile lui Winkelhock cu trei ore înainte de final. Manthey se aflau pe trei cu #911, acesta oprind însă și el pentru un schimb de frâne. Cel mai bine poziționat Ferrari a continuat să fie cel al Spirit of Race care era pe patru la general și în GT3 Pro.

Ultima porțiune a cursei a dus la alte schimbări de ierarhie. Earl Bamber a reușit un stint final fantastic la bordul GT3-R-lui cu numărul 911 pe care l-a dus de pe patru pe doi, ajutat și de o oprire inspirată înainte de ultima neutralizare, a patra din cursă. Echipajul #16 al Phoenix a fost prins pe picior greșit de aceeași neutralizare, pierzând aproape un tur în raport cu liderii din Audi-ul #15 care au continuat să conducă, Haase, Vanthoor și Frijns jonglând bine cu strategia pe parcursul perioadelor de ploaie puternică care au început în ora a cincea de concurs.

Mulțumită unei curse curate, aceștia s-au impus cu uun avans de un tur în raport cu Porsche #911 adus la sosire de Earl Bamber. Audi a ocupat și ultima treaptă pe podium prin R8-ul #16 care a mai pierdut timp pe final din cauza unui derapaj cu Pierre Kaffer la volan. Pe patru a terminat Ferrari-ul #50 Spirit of Race care a fost tras în jos de lipsa de ritm al lui Pasin Lathouras, mai ales atunci când ploaia a udat circuitul. Pe cinci a terminat cea de-a doua mașină Manthey, #912 cu echipajul Christensen, Makowiecki, Lietz. HubAuto Racing au completat topul primilor cinci în clasamentul general.

Un R8 LMS de generație veche concurent în R8 LMS Cup s-a impus la GTC
Un R8 LMS de generație veche concurent în R8 LMS Cup s-a impus la GTC

Prin victorie, Laurens Vanthoor și-a trecut în cont titlul International GT Challenge, o performanță de poveste fiind la chiar ultimul start pentru Audi, belgianul făcând trecerea la Porsche în 2017 cu care va concura în IMSA la GT-LM. B-Quik Racing s-au impus la GTC și Ayelzo Ecotint Racing au fost primii la GT4 cu a lor Ginetta G55.

Este de menționat că toate cele 25 de mașini participante au trecut linia de sosire, inclusi McLaren-ul #9 K-Pax Racing. Astfel, Sepang 12h ediția 2016 a devenit prima cursă profesionistă cu o durată mai mare de șase ore în care nu s-a înregistrat vreun abandon.

Rezultate complete aici

Surse foto: Porsche Motorsport, Audi Sport, Peter Kox Racing, Spirit Of Race, K-Pax Racing