Preview BTCC 2017: Cinci constructori pentru o coroană

Preview BTCC 2017: Cinci constructori pentru o coroană

Noua stagiune din BTCC începe în acest weekend la Brands Hatch, cu o grilă extrem de valoroasă. 16 piloți au cunoscut deja victoria, iar campionul en-titre Gordon Shedden vizează al treilea titlu la rând, ceea ce nu s-a mai reușit de la Andy Rouse, acum mai bine de 30 de ani.

Jack Sears deschidea tradiția turismelor britanice în 1958, multe pagini de istorie s-au scris de atunci, iar peste câteva zile dăm startul sezonului aniversar cu numărul 60. Jumătate dintre pretendenți totalizează 329 de victorii în BTCC, ceea ce echivalează cu aproape 11 sezoane complete, fiecare a câte 30 de manșe. Dacă anul trecut sărbătoream venirea celor de la Subaru, acum Vauxhall revine și completează un cvintet de uzine ce-și vor măsura ambițiile pe cele 10 circuite binecunoscute. Să trecem așadar în revistă principalele tabere.

BTCC6

BMW

După campania victorioasă ca independent în 2013, Andrew Jordan a fost într-o perioadă de eterne căutări. Pentru al patrulea an la rând, el va concura pe o mașină diferită. După ce a rulat cu Honda, MG și Ford, Andrew și tatăl său Mike se mută cu livery-ul Pirtek la echipa lui Dick Bennetts, West Surrey Racing. Chiar dacă nu are decât 27 de ani, Jordan va începe al zecelea sezon ca un veteran, prin prisma celor 15 victorii în BTCC și a clasării în top 10 în toate stagiunile după cea de debut. Albastrul cromat a fost văzut pentru prima oară pe modelul BMW în ianuarie, la Autosport International Show. Însă bucuria lui Jordan a fost de scurtă durată, căci tot la Birmingham a venit și vestea-șoc a divorțului dintre Colin Turkington și echipa BMR/Subaru a lui Warren Scott.

© Alexandru Șiclovan - Autosport International Show 2017
© Alexandru Șiclovan – Autosport International Show 2017

Cu trei sferturi de grilă deja confirmată și doar un volan de top disponibil încă, Turkington nu prea avea alte variante decât să revină în cadrul echipei cu care cucerise titlul în 2014. Luptele interne cu Jason Plato nu i-au făcut vreo plăcere unui asemenea gentleman, ajuns în finala de anul trecut cu șanse la titlu deși Subaru începuse să conteze abia din runda a patra din totalul de 10. Așadar, decizia a fost facilă, iar Turkington devine marele favorit la titlul din 2017, deoarece BMW a fost oricum cea mai bună mașină în 2016 și acum beneficiază de sprijin din partea uzinei.

Singurul pilot care și-a convins patronul să-l păstreze a fost Rob Collard, maestrul recuperărilor. Sam Tordoff a dezamăgit crunt în finala stagiunii, când aproape că a făcut non-combat în fața lui Shedden, iar Jack Goff n-a dat randamentul scontat. Mulți specialiști au considerat că doar minusul la capitolul piloți a înclinat balanța în detrimentul WSR în 2016, iar acest handicap a fost surmontat cu vârf și îndesat acum. Rămâne de văzut dacă cei trei titulari vor fi capabili să conlucreze. Nu mai sunt suficiente titlurile la echipe și constructori.

Honda

Formula câștigătoare nu se schimbă: Gordon Shedden și Matt Neal fac pereche pentru al optulea sezon la rând, fiecare dintre ei având câte trei titluri în BTCC. Scoțianul încearcă să atingă reperul lui Andy Rouse, ultimul care reușea să domine trei an la rând între 1983 și 1985. Înaintea sa, au mai făcut-o doar Bill McGovern (1970-72) și Win Percy (1980-82). Unica schimbare considerabilă ține de aspectul modelelor Civic, negrul fiind acum într-o pondere mai mare față de oranj în cromatica Halfords.

Structura familiei Neal a strâns legătura cu Matt Simpson și echipa sa, oferindu-i sprijin de uzină, net superior față de ceea ce primesc cei de la Eurotech, grupare la care și-a găsit refugiu Jack Goff, alături de bătrânul Jeff Smith (50 de ani).

© Alexandru Șiclovan - Autosport International Show 2017
© Alexandru Șiclovan – Autosport International Show 2017

Subaru

Unica grupare de uzină ce-și permite să alinieze patru mașini rămâne Team BMR. Warren Scott a realizat în sfârșit că nu poate face totul bine deodată și a renunțat la pilotaj, oferindu-i o șansă campionului din Clio Cup, Josh Price. Jason Plato rămâne în postura de lider al echipei, James Cole a fost păstrat deși a făcut un sezon extrem de slab, iar pe mașina lăsată liberă de Turkington a fost atras debutantul anului trecut, Ash Sutton. Dacă pachetul tehnic a fost unul redutabil, ce s-a putut lupta pentru victorii în foarte scurt timp de la debut, marea problemă pentru BMR a fost atragerea unor sponsori. Nu mai e Silverline, ci Adrian Flux acum. Însă contribuția financiară rămâne limitată și greul e tot pe buzunarele lui Scott.

Plato_4-3

MG

Cea mai veche mașină din BTCC cu greu mai atrage, în pofida nivelului de pregătire etalat de Triple Eight Racing. Ambii titulari au plecat, Sutton fiind curtat de granzi după evoluțiile din 2016. Au venit Daniel Lloyd, cel care n-a rulat decât trei weekenduri anul trecut, și Aron Smith. În continuare, Smith este unicul pilot din afara Marii Britanii angrenat în campionat, însă faptul că este irlandez nu-i atrage neapărat mari antipatii. Are patru victorii la activ și clasări în top 15 la general în ultimii cinci ani.

Lloyd_01-2

Vauxhall

Înainte ca Opel să fie obiectul vânzării către grupul francez PSA, Vauxhall și-a anunțat revenirea în BTCC cu două modele Astra. Constructorul britanic deține recordul de titluri (9), majoritatea obținute între 2001 și 2009, când le-a scăpat din mână un singur trofeu de final de an.

Liderul echipei va fi Tom Chilton, care se pregătește de un sezon extrem de încărcat cu program dublu în seria britanică și în WTCC. El revine în campionat după cele 10 sezoane (2002-2011) în care și-a atras mulți fani, reușind 12 victorii și 45 de podiumuri. Aproape că nu-ți vine să crezi că reușise toate acestea înainte să împlinească 27 de ani, la fel ca Andrew Jordan. Alături de el a fost racolat Senna Proctor, unul dintre cei mai promițători tineri din seria-suport Ginetta Junior.

BTCC3

Independenții

În BTCC nu este decisiv suportul unei uzine, așa cum s-a văzut în lupta pentru titlul din 2013 sau în cele nouă victorii din ultimul an și jumătate semnate de Mat Jackson cu al său Ford. Motorbase pregătește excelent modelele Focus ST, iar găsirea unui sponsor principal pentru 2017 a fost crucială pentru a-și păstra același nivel. Echipa s-a extins la trei mașini, lângă Jackson fiind aduși Martin Depper și Luke Davenport. Tot cu Ford vor rula și cei doi echipieri Parker Racing, grupare care a renunțat la necompetitivul Alex Martin și i-a atras pe Stephen Jelley și Josh Cook. Stewart Lines ar fi trebuit să ruleze pentru ei, însă un accident cu bicicleta l-a silit să se retragă pentru moment.

© Alexandru Șiclovan - Autosport International Show 2017
© Alexandru Șiclovan – Autosport International Show 2017

Șanse mari la victorii de etapă le vor avea și echipierii Mercedes, Adam Morgan și Aiden Moffat. Rămâne de văzut ce poate scoate Tom Ingram din a sa Toyota Avensis de generație 2015, cu trei ani mai nouă decât cea de care dispune popularul Rob Austin. Dacă acum doi-trei ani contau și modelele Audi S3, VW CC sau Chevrolet Cruze, acestea nu pot să mai emită mari pretenții în prezent.

Totuși, valoarea grilei a crescut an de an și a intra în puncte (top 15) în BTCC va fi o realizare pentru cei din eșalonul secund. Varietatea mașinilor rămâne la cote inegalabile pentru alte serii europene de profil: pierdem codașa Proton, dar câștigăm o structură de uzină, cu mare tradiție în campionat – Vauxhall.

Plato_15

Regulamentul NGTC și-a încheiat faza de actualizare, iar acum întreaga grilă beneficiază de componentele standard RML ce includ suspensia, montate pe șasiuri identice furnizate tot de Ray Mallock. În 2017 s-a introdus noul motor TOCA, iar rezultatele pe pistă vor fi net superioare și din cauza pneurilor Dunlop mai late. Predicțiile manufacturierului de anvelope indică un progres de circa o secundă pe tur în medie. Rămâne de văzut câte recorduri ale circuitelor vor cădea. Televiziunea ITV4 va continua să acopere seria în mod gratuit, iar biletele sunt în continuare foarte accesibile: 27 de lire pentru adulți, în timp ce copiii sub 13 ani nu plătesc.

Competițiile suport

Ca și în cazul circuitelor vizitate, nu vom avea modificări nici în programul weekendului. Ginetta mizează în continuare pe seriile monomarcă Junior și GT4, iar Renault Clio Cup și Porsche Carrera Cup continuă. Toate aceste campionate au dat în ultimii ani piloți remarcabili în BTCC și reprezintă o garanție a calității debutanților. În paralel, vom avea pentru al treilea an la rând și curse de monoposturi în cele 10 meetinguri: Formula 4 britanică, susținută de Ford, se chinuie să adune 20 de mașini pe grilă din cauza costurilor. Petru Florescu a promovat după doi ani, în timp ce Alexandra Marinescu ar putea reveni în acest campionat cu un program parțial.