USCC Long Beach: Echipele învingătoare de la Sebring câștigă din nou

USCC Long Beach: Echipele învingătoare de la Sebring câștigă din nou

Cea mai scurtă cursă din calendarul IMSA Weathertech Sportscar Championship a fost și cea în care a avut loc cele mai multe incidente, sinuosul Long Beach nelăsând loc de vreo greșeală. Printre toate s-au strecurat, ca și la Sebring, tot reprezentanții GM Chevrolet și Cadillac care s-au impus, nou-venita GT-D trecând în contul Stelei în Trei Colțuri.

Pe cel mai îngust circuit dintre toate, care șerpuiește pe străzile orașului Long Beach, 34 de mașini împărțite între P, GT-LM și GT-D și-au dat întâlnire, categoria inferioară a GT-urilor fiind primită în premieră pe un circuit unde o grilă mai generoasă poate prevesti dezastrul. Acesta nu a apărut însă în antrenamente și, încântați și de sunetul zguduitor al prototipurilor de Can-Am venite pentru a participa în niște curse demonstrative, fanii au uitat de partea goală a paharului. Cursa însă le-a adus aminte de reversul medaliei, până atunci însă am avut calificările.

Mazda a reușit în premieră să ajungă pe podium și a și condus la Prototip
Mazda a reușit în premieră să ajungă pe podium și a și condus la Prototip

Ricky Taylor a reușit al doilea pole în ultimele trei ediții ale Long Beach Sportscar Grand Prix pentru Wayne Taylor Racing, mașina #10 coborând cu Ricky la comenzi până la un 1:13.549 – un record al pistei pentru categoria Prototip. Timpul a fost cu peste 0,2 secunde mai bun decât orice tur al lui Christian Fittipaldi care a calificat Cadillac-ul #5 AXR pe poziția a doua. 1:14.393 a fost timpul reușit de Tristan Nunez care l-a dus pe pilotul Mazda pe poziția a treia, următoarele două mașini, anume ORECA 07 JDC-Miller și Cadillac-ul #31 AXR, fiind și ele în aceeași secundă cu pole sitter-ul. Este de menționat că Riley-ul #90 VisitFlorida.com Racing n-a participat în calificări în urma accidentului suferit de Renger van der Zande în antrenamente când acesta s-a trezit fără presiune în frânele față fix pe frânarea pentru primul viraj. Mașina a lovit parapetul într-un unghi ciudat iar șasiul a fost avariat, scoțând prototipul și din calculele pentru cursă.

Situația a fost mult mai tensionată unde pole-ul a ajuns în brațele lui Jan Magnussen, pentru prima oară de la VIR din 2016, care a reușit un 1:16.609. Ordinea putea să fie însă alta, căci atât Ford-ul #66, care s-a calificat pe poziția secundă la doar 0,092 secunde de Corvette-ul #3, cât și Ferrari-ul #62, ar fi putut să treacă de Magnussen. Joey Hand se afla în mijlocul unui tur rapid cu trei minute înainte de finalul sesiunii când celălalt Ford, #67 pilotat de Richard Westbrook, a derapat și a lovit zidul cu partea posterioară care a fost serios avariată. Incidentul a adus steagul roșu, motiv pentru care Hand nu și-a putut termina turul – unul probabil mai rapid decât al lui Jan. Și Toni Vilander ar fi putut urca în frunte însă finlandezul a derapat pe când se afla în cel mai bun tur al său, ratând șansa la pole. Porsche s-a calificat pe patru cu mașina #912, acesta fiind singurul 991 GTE care a participat în calificări după ce Patrick Pilet a lovit tare cealaltă mașină în antrenamente. BMW-ul lui Bill Auberlen s-a calificat abia pe cinci, americanul ratând astfel șansa de a bifa trei pole-uri la rând.

Cameron a abandonat pe când se lupta cu Taylor pentru poziția secundă cu 30 de minute înainte de final
Cameron a abandonat pe când se lupta cu Taylor pentru poziția secundă cu 30 de minute înainte de final

Lamborghini a fost în vârf la GT-D mulțumită unui 1:19.243 reușit în chiar ultimul său tur rapid de către Bryan Sellers pentru Paul Miller Motorsport. Jack Hawksworth a reușit al doilea timp fiind cu doar 0,033 secunde sub Sellers. În urma Lexus-ului, care s-a bucurat de cea mai bună clasare în calificări până-n prezent, s-a aflat Porsche-le Alegra Motorsport pilotat de Daniel Morad, Corey Lewis fiind al patrulea pentru Change iar Lawson Aschenbach al cincilea pentru Stevenson Motorsport. Primele 12 mașini din această categorie au fost la sub o secundă diferență, singurul absent din plutonul de la GT-D fiind Lexus-ul #14 lovit în antrenamente de Scott Pruett. Acesta s-a prezentat însă pe grilă pentru cursa de 100 de minute de sâmbătă dupamiază.

Startul cursei a fost curat, Ricky Taylor păstrându-se în frunte la trecerea prin primul viraj. În urma sa a fost Mazda lui Tristan Nunez care a trecut pe linia dreaptă de Cadillac-ul #5 al lui Christian Fittipaldi. Ordinea s-a schimbat însă de multe ori din cauza neutralizărilor, numai puțin de șase pe parcursul celor 100 de minute – în timp ce la Sebring au fost șapte în 12 ore. Primul tur nu s-a terminat însă fără incidente, Ferrari-ul din fruntea clasei GT-LM agățând Nissan-ul Ligier pilotat de Ed Brown, cele două mașini intrând apoi în zid. Abandonul a fost rezultatul imediat pentru cele două echipaje, pentru restul rezultatul fiind prima neutralizare. A venit apoi accidentul lui Fittipaldi care, atingându-se cu Mercedes-ul #50, a derapat și a lovit zidul în ultimul sector al pistei. Mașina a fost reparată dar cele două tururi pierdute n-au mai putut fi reparate iar campionii sezonului trecut au terminat abia pe poziția a 28-a la general.

Corvette Racing au pierdut 1-2-ul în ultimul ac de păr dar nu și victoria
Corvette Racing au pierdut 1-2-ul în ultimul ac de păr dar nu și victoria

Misha Goikhberg a greșit și el la început de cursă în ORECA-ul JDC/Miller, frânând prea târziu pentru virajul 9 când pneurile erau încă reci. Ligier-ul PR1/Mathiasen a pierdut timp tot din cauza unei greșeli similare, însă la frânarea pentru primul viraj. După toate aceste incidente au fost luați în vizor și ghinioniștii de la Mazda, prototipul cu numărul #70 rămânând blocat după ce Huracan-ul Change Racing al lui Jerome Mul a depășit în fața sa.

Ciclul opririlor la boxe a dat peste cap ordinea astfel că, pe final, o pleiadă de GT-uri se afla în fața prototipurilor de la vârf, mai precis Cadillac-ul #10, Nissan-ul #2, Cadillac-ul #31 și Mazda #55. Dalziel s-a mișcat cel mai abil prin trafic și a reușit să preia conducerea în timp ce, în spate, Dane Cameron se lupta cu Jordan Taylor prin trafic pentru poziția secundă la Prototip. Încercând să iasă mai bine din virajul 8, Cameron a intrat prea strâmt, lovind zidul din interior care a trimis Cadillac-ul cu putere în virajul din exterior de care s-a zdrobit colțul stânga-față. Cursa s-a încheiat astfel pentru #31 iar plutonul a fost regrupat sub safety car-ul Ford Focus pentru a șasea oară. După restart, cu doar cinci minute rămase, Taylor a trecut de Dalziel, pe exterior, înainte de frâna pentru primul viraj. În ciuda schimbărilor de Balans al Performanței – printre care s-a numărat o micșorare a capacității rezervorului Cadillac-ului și o schimbare a rapoartelor cutiei – Taylor a putut să treacă cu ușurință de Nissan-ul ESM care a terminat la șase secunde în urmă, pe poziția a doua.

BMW a fost aproape de victorie dar Tomczyk a terminat pe șapte din cauza unor probleme necunoscute
BMW a fost aproape de victorie dar Tomczyk a terminat pe șapte din cauza unor probleme necunoscute

Astfel, frații Jordan și Ricky Taylor au reușit tripla – a treia victorie la rând în 2017 și a treia victorie la rând la Long Beach. Pe ultima treaptă a podiumului a venit Mazda #55 care a reușit, ca și Nissan-ul ESM, cel mai bun rezultat al stagiunii prin această clasare pe străzile orașului californian. Pe patru a terminat ORECA JDC/Miller în timp ce, pe cinci, a venit Ligier-ul PR1/Mathiasen pentru a forma o ordine a varietății, atât de șasiuri cât și de propulsoare.

Cursa din categoria GT-LM a fost chiar mai plină de neprevăzut. Așa cum am menționat anterior, Ferrari-ul lui Toni Vilander a urcat pe pe trei până în frunte însă a fost scos din joc tot în prima buclă după incidentul în care a fost implicat prototipul ESM al lui Ed Brown. Accidentul i-a prins pe picior greșit și pe Antonio Garcia și Joey Hand care era chiar în urma lui Vilander, cei doi fiind aproape de a rămâne blocați în urma celor două mașini lovite.

După oprirea prototipurilor, Martin Tomczyk a preluat conducerea, BMW-ul M6 GTLM #24 părând a fi pe cale de a reuși o victorie după începutul de stagiune nefericit avut de RLL. Cu 12 minute înainte de final totul s-a dus de râpă, Tomczyk încetinind brusc din motive necunoscute la ieșirea din virajul opt, de el trecând ambele Corvette și Ford-ul #67 alături de un Porsche – asta după ce Ford-ul #67 a pierdut orice șanse la o clasare decentă în urma unui incident petrecut tot în ultima șicană unde mașina a fost întoarsă și și-a pierdut și eleronul. Dirk Muller a încercat apoi să se pună în mișcare din nou, blocând însă drumul și coloana de mașini care trecea prin acul de păr la acel moment, în frunte cu Mazda #55.

Mercedes-Benz s-a impus din nou, dar pe un circuit complet diferit față de Sebring
Mercedes-Benz s-a impus din nou, dar pe un circuit complet diferit față de Sebring

După problemele lui Tocmzyk, Garcia era în frunte urmat de Milner care fusese cu doar două bucle în urmă abia al cincilea însă a profitat de problemele BMW-ului pentru a trece de Kevin Estre și de Ryan Briscoe. Corvette Racing păreau a se îndrepta către un nou 1-2 însă planurile lor le-au fost date peste cap la chiar ultima trecere prin acul de păr care readuce plutonul către linia de start sosire. Acolo, înaintea ajungerii grupului fruntaș de la GT-LM, avusese loc un accident între trei mașini de la GT-LM – Lexus-ului pilotat de Robert Alon care a intrat brutal pe interior și a cules Acura MSR și un Lamborghini care erau deja în apex. Cele trei mașini au blocat efectiv drumul astfel că cele două C7.R au intrat în paralel în zona accidentului pentru a nu-l lăsa pe Briscoe să fure prima poziție. Garcia în mașina #3 a ales linia exterioară iar Milner s-a dus pe interior unde, cum necum, s-a creat spațiu iar acesta a putut trece. Cum nu au fost afișate steagurile galbene iar cursa nu s-a terminat sub neutralizare, Garcia nu și-a păstrat poziția, el rămânând oarecum blocat și pierzând patru locuri. În urma lui Milner au terminat Briscoe pe Ford #67, Estre în Porsche #912 și Alex Sims în BMW-ul #25, toți înaintea lui Garcia.

Gunnar Jeanette și Cooper MacNeil s-au impus la GT-D pentru Weathertech Racing, după ce Mercedes a reușit victoria și la Sebring. În urma lor a venit echipajul #33 pregătit tot de Riley Motorsports, echipa lui Bill Riley având strategia câștigătoare. Mercedes-ul #50 a intrat la boxe după doar 12 tururi, rezistând apoi cu un plin o oră și 16 minute pentru a trece linia de sosire ca învingători, la trei secunde de celălalt AMG GT GT3. Balzan și Nielsen au terminat pe trei pentru Scuderia Corsa în timp ce Park Place Motorsport și TRG au completat topul 5. Ordinea la GT-D a fost afectată la jumătatea cursei când mai multe mașini și-au făcut opririle sub neutralizare când linia boxelor închisă, această încălcare a regulamentului costându-i și pe pole sitteri șansa unei clasări pozitive, aceștia au fost oricum implicați ulterior într-un incident care i-a scos din cursă pe când era Madison Snow la volan.

Două 991 GT3-R au completat Top 5-ul la GTD
Două 991 GT3-R au completat Top 5-ul la GTD

Următoarea etapă din IMSA Weathertech Sportscar Championship va avea loc la COTA la începutul lunii mai.

Rezultate complete aici 

Surse foto: IMSA, Marshall Pruett, Mercedes-AMG, Mazda Racing