Nurburgring 24h: Audi Land Motorsport se impun, învingând și ploaia de pe final

Nurburgring 24h: Audi Land Motorsport se impun, învingând și ploaia de pe final

Cireașa de pe tortul cursei de 24 de ore de la Nurburgring a fost finalul nebunesc pe ploaie, care a tranșat o nouă luptă 100% germană.

Toate pregătirile, toate orele petrecute în ateliere, chiar și cursa de calificare de șase ore, toate au fost treptele urcate de echipe pentru a ajunge aici: a 45-a ediție a cursei de 24 de ore de la Nurburgring care, în acest an, a strâns peste 200.000 de spectatori de-a lungul celui mai lung circuit permanent al planetei. Aceștia au venit din toate colțurile lumii pentru a vedea peste 160 de mașini concurând de-a lungul a 25 de kilometri și, nici de această dată, cursa care trece prin munții Eifel nu a dezamăgit.

SCG-ul înscris de această dată de Traum Motorsport a avut viteza necesară dar a avut, din nou, și ghinion
SCG-ul înscris de această dată de Traum Motorsport a avut viteza necesară dar și ghinion

Sâmbătă după-amiază am avut un american la vârf, mai precis pe Jeff Westphal care a fost cel mai rapid în super pole-ul de vineri dedicat celor clasați în top 30 în Q2. Acesta a reușit un foarte rapid 8:15.427 în cel de-al doilea său tur lansat cu care l-a devansat cu peste 0,6 secunde pe conaționalul Connor de Philippi în mult mai tradiționalul Audi R8 LMS #29 al Land Motorsport. Spun asta deoarece Westphal a ajuns în pole chiar în SCG-ul 003C, creația unică a lui Jim Glickenhaus, cel care a și instituit trofeul pentru pole a cărui ,,tradiție” a început anul trecut.

În acest an, interesul pentru cursa-regină de pe Nordschleife a fost la fel de mare ca oricând: 10 BMW M6 au fost prezente iar Audi, Mercedes-Benz și Porsche au avut toate echipe binecuvântate de uzinele lor. Finalul cursei ne-a arătat de ce atât de mulți producători vor să se impună pe Ring însă, până acolo, competitorii au avut de înfruntat multe ore de cursă dintr-o întrecere considerată de cei care știu, anume piloții cu multe starturi la activ, mai grea decât Le Mans 24h sau Spa 24h.

Startul a fost curat, Westphal fiind urmat la trecerea prin primul viraj de Rene Rast în Audi-ul #9 WRT, de Oliver Kainz în Ferrari-ul Wochenspiegel Rinaldi și de Kelvin van der Linde în Audi-ul #29 care a pierdut două poziții imediat după start. La finele primului tur, Westphal se afla în continuare în frunte dar Rast era la nici o secundă în urma sa, Kainz căzând pe patru în urma lui Nico Muller în timp ce van der Linde era al cincilea. Al doilea tur a adus și prima întâlnire cu traficul pentru grupul fruntaș. Pe parcursul acestuia, Otto Klohs a dat de probleme la bordul mașinii Manthey #12 în timp ce, în Hatzenbach, a avut loc un accident între Clio-ul #118 și Porsche-le #61. Acesta a făcut ca mașinile din urmă să încetinească brusc, lucru care a prins un alt Clio pe nepregătite, acesta intrând în spatele R8-ului Car Collection #34 care s-a întors la boxe cu pagube.

Asaltul cu două mașini al Falken nu a avut succesul scontat
Asaltul cu două mașini al Falken nu a avut succesul scontat

Westphal a revenit apoi în frunte în turul al treilea, trecând de un Rast blocat în trafic. Popularul Opel Manta a intrat la boxe pentru prima oară la doar 40 de minute de la start cu niște probleme tehnice, la acel moment începând să vină la standuri și liderii, primul care a oprit fiind Rene Rast. Westphal a reușit să stea mai mult pe pistă însă reversul medaliei a fost o primă oprire mai lungă care a făcut ca mașina #704 a Traum Motorsport să piardă prima poziție la general. În fapt, #704 a ieșit pe poziția a 18-a la general, pierzând apoi și mai mult timp când Franck Mailleux a fost lovit din spate de Mercedes-ul #3 Black Falcon care a reacționat cu întârziere la un Code 60. În frunte se afla BMW-ul ROWE #98 urmat de Mercedes-ul #8 Haribo și de Audi-ul #9.

Incidentul SCG-ului #704 a fost doar vârful iceberg-ului, mai multe mașini considerate ca fiind cu șanse la victorie dând de probleme în primele ore ale cursei. Porsche-le #911 Manthey Racing, probabil echipajul de top al echipei, pilotat de Dumas la acel moment a fost lovit însă francezul a reușit să se târască până la boxe. Efortul a fost în van, mașina fiind retrasă ulterior. A urmat apoi, la scurt timp, accidentul lui Jorg Bergmeister, germanul lovind armco-ul de pe ambele părți ale pistei cu Porsche Falken #44 ceea ce a dus la avarierea serioasă a direcției.

Următorul pe lista abandonurilor a fost Nico Muller care a lovit un Clio mai lent pe când se afla pe poziția a patra la general. Impactul a trimis Audi-ul #10 WRT în decor și asta a dus la cedarea direcției, care a și fost cauza abandonului cu 19 ore înainte de final. Audi-ul #5 Phoenix, unicul adus în acest an de echipa germană, a dat și fost și el în bucluc în primele șase ore, Moller-Madsen lovind parapetul pe când se afla pe locul 3. Nici Audi-ul #28 Land pilotat de Kaffer nu a fost tocmai ferit de probleme, echipa reparând partea dreapta-spate după un impact serios în trafic. Kaffer era al patrulea la general la acel moment.

Ferrari-ul, care a pus cel mai rapid tur din întreg weekend-ul în Q2 cu Keilwitz nu a contat în cursă
Ferrari-ul, care a pus cel mai rapid tur din întreg weekend-ul în Q2 cu Keilwitz nu a contat în cursă

Și Bentley au avut ceva ghinion, mașina #36 intrând la boxe după nici două ore cu probleme la transmise care s-au dovedit de nereparat. Continental-ul #38 a fost retras după ce a lovit de două ori parapetul de la ieșirea din virajul 1, a doua oară din cauza cedării frânelor. Manta echipei Kiessling a fost și ea tratată grobian, lovind cu partea posterioară același armco din virajul 1. Mașina a fost însă îndreptată și a continuat cursa, deși cu vizite dese pe la boxe.

În mod neobișnuit, noaptea a fost mai calmă decât primul sfert al cursei. Cel puțin pentru mașinile din Top 5-ul de la general căci, în rest, am avut parte de destule întâlniri mașină-parapet care au făcut ca echipele de reparații să lucreze aproape fără oprire sub auspiciile a multiple neutralizări locale cu Code 60. Probleme au lovit însă tabăra Schnitzer, mașina #42 trecând prin pompe de benzină de parcă erau seturi de pneuri.

La borna celor 12 ore, Kelvin van der Linde a pierdut șefia, mașina #29 fiind adusă la boxe după un in-lap lent ceea ce a dat pe tavă prima poziție lui Robin Frijns în Audi-ul #9. Audi-ul Land #28, a recuperat în aproximativ 10 ore timpul pierdut după incidentele din prima parte, urcând pe trei la intrarea în ora a 13-a de cursă. Alex Lynn era al patrulea în cel mai bine clasat BMW, câștigătorul de la Sebring de anul acesta fiind la nici trei minute de liderul Frijns. Olandezul a pierdut însă șefia în turul următor când a intrat la rândul său la boxe, ceea ce i-a permis sud-africanului van der Linde să revină.

Niciun Vantage la GT3 însă cele de GT4 și modelul GT8 de la SP8 s-au descurcat onorabil
Niciun Vantage la GT3, însă cele de GT4 și modelul GT8 de la SP8 s-au descurcat onorabil

Cel mai bun Mercedes la jumătatea cursei era, din nefericire pentru producătorul care a dominat ediția din 2016, echipajul #50 care se afla pe poziția a șasea la general. Polesitter-ul era, între timp, abia pe 16, recuperând teren în continuare după accidentul din primele ore.

La revenirea sa pe cer, soarele a constatat că tot Audi-ul #29 al Land Motorsport era în frunte, echipajul având un avans fragil de un minut în raport cu mașina-soră #9 a WRT care a avut aproape mereu un ritm inferior. BMW se afla pe trei prin #98, asta după ce echipajul #43 al Schnitzer a suferit o pană. Aceasta a venit după ce Antonio Felix da Costa a atins Audi-ul TT-RS2 al LMS Engineering care a fost trimis într-un derapaj în apropierea S-ului Bellof. Da Costa a adus mașina la boxe, unde a fost preluată de Lynn care a revenit la boxe pentru oprirea programată în turul următor, cele două opriri ajutând echipajul #98 să ajungă pe trei. Pe cinci se afla celălalt BMW Schnitzer care era la sub cinci minute de lider. 15 mașini mai erau, la acel moment, în tur cu ocupantul primei poziții la general. Numărul acesta avea să se reducă vizibil în ultimele șase ore ale evenimentului.

Mercedes a fost lovită cu un BoP mai puțin favorabil după turul de forță din 2016 iar cel mai bine clasat AMG GT GT3 a fost abia al cincilea la general
Mercedes a fost lovită cu un BoP mai puțin favorabil după turul de forță din 2016 iar cel mai bine clasat AMG GT GT3 a fost abia al cincilea la general

Asta deoarece vremea, care s-a menținut neobișnuit de bună și călduroasă pe întreaga săptămână premergătoare a cursei și în ziua de sâmbătă, avea să schimbe foaia. Audi-ul #29 Land conducea însă în continuare, având în dreptul său un total de 126 de tururi din 158 parcurse până la acel moment. Probleme la un senzor l-au făcut pe van der Linde să încetinească spontan pe când se afla pe circuitul de Grand Prix înainte de intrarea în ultima oră. Acesta a reușit să reseteze sistemul din interior însă a intrat totuși la boxe imediat, evitând intrarea pe Nordschleife – ceea ce este permis în situații de urgență. A mai avut probleme, anterior, și Augusto Farfus care a dat de parapeți cu BMW-ul #43 Schnitzer pe când era în Top 5.

Acolo, echipa a mai resetat o dată sistemul electric, oprirea neprogramată aruncând echipajul #29 pe poziția a treia, în urma Audi-ului #9 și a BMW-ului #98. La acel moment, toate trei echipajele mai aveau de efectuat o oprire în care să ia combustibil care să le aducă până la final. Van der Linde a intrat primul pentru ultima sa oprire iar echipa de mecanici s-a bâlbâit, dând drumul mașinii în timp ce mașina încă era alimentată. Kelvin a oprit imediat după ce a realizat greșeala, mașina a fost împinsă înapoi în dreptul boxei sale și, la acel moment, toți cei din echipa Land credeau că cursa este 100% pierdută. Vremea avea, însă, alte planuri.

Lamborghini-ul Huracan Super Trofeo a reușit să ajungă la sosire la prima participare la 'Ring 24h
Lamborghini-ul Huracan Super Trofeo a reușit să ajungă la sosire la prima participare la ‘Ring 24h

Asta deoarece, departe, pe Nordschleife, norii s-au deschis iar ploaia a început să cadă. Văzând acestea, echipa a decis să riște. Mașina a fost din nou urcată pe cricurile hidraulice iar slick-urile care fuseseră puse inițial au fost schimbate în favoarea unor pneuri pentru asfalt ud. Liderii, între timp, aveau slick-uri.

Alegerea, făcută în urma unei gafe, s-a dovedit a fi decisivă. Catsburg și Rast, cu tot talentul lor pe ploaie, s-au chinuit în sectoarele ude 2-3 în timp ce van der Linde a zburat, câștigând peste un minut în raport cu liderul în penultimul tur al cursei.

Pflanzgarten și virajele următoare până spre Dottinger Hohe erau inundate, astfel că atât #9 cât și #98 au intrat la boxe la prima ocazie dar deja van der Linde revenise în frunte. ROWE au montat pneuri de ploaie iar WRT pneuri intermediare, Rast ieșind pe traseu al doilea. Alegerea corectă a fost a echipajului #98, Catsburg trecând de Rast în Adenau Forst la chiar ultima trecere prin acea porțiune a traseului. Pilotul care s-a dovedit fără egal în Volvo-ul său de WTCC nu a putut face nimic cu van der Linde care a trecut primul linia de sosire la 29 de secunde de BMW-ul #98.

Audi: locurile 1-3 la general după 24 de ore de cursă
Audi: locurile 1-3 la general după 24 de ore de cursă

Kelvin van der Linde, primul sud-african (și, în fapt, primul african) învingător al cursei de 24 de ore de la Nurburgring a împărțit șampania cu coechipierii Connor de Phillippi, Chris Mies și Markus Winkelhock în timp ce, pe doi, Catsburg și echipierii Markus Palttala, Richard Westbrook și Alex Sims au fost mulțumiți de rezultatul obținut în timp ce Frijns a comentat că, având victoria atât de aproape, finish-ul pe ultima treaptă a podiumului este greu de înghițit pentru el și WRT. Audi a reușit, totuși, să bifeze a patra victorie la general după ediția din 2017.

BMW a ocupat și poziția a cincea la general prin Schnitzer care rămân ultima echipă BMW care s-au impus la Nurburgring 24h, cu M3 GT2, în 2010. M6 #42 a terminat în fața celui mai bine clasat Mercedes, cel cu numărul 1 care a învins în 2016, în ciuda unui incident venit în ultimele minute din cauza ploii. SCG-ul #702 s-a impus la SPX iar Aston-Martin, deși nu au concurat la SP9 în acest an, se pot mulțumi cu o clasare impresionantă – locul 21 la general – și victoria la SP8 cu al lor Vantage GT8.

Rezultate complete aici

Până la anul, vă lăsăm cu una dintre preferatele de anul acestuia ale editorului-șef Alexandru Șiclovan care este în spatele tuturor pozelor din acest articol
Până la anul, vă lăsăm cu una dintre preferatele de anul acestuia ale editorului-șef Alexandru Șiclovan care este în spatele tuturor pozelor din acest articol