Preview WEC: Începutul schimbării la față a Mondialului de Anduranță

Preview WEC: Începutul schimbării la față a Mondialului de Anduranță

Super Sezonul 2018-2019 al FIA WEC este pe punctul de a începe, în doar câteva zile, la Spa-Francorchamps dar înainte de bătălia din Ardeni trebuie să trecem peste datele problemei înainte de cele opt curse care formează o stagiune istorică și una plină de noutăți care promite să nu dezamăgească în nicio categorie.

Am tot vorbit despre valul de schimbări din FIA WEC după plecarea constructorilor din grupul VAG care participau la categoria LMP1, iar acum cea mai importantă schimbare, trecerea la un calendar de iarnă, este pe cale să se concretizeze prin debutul sezonului de tranziție care începe la Spa în doar câteva zile și se va termina la Le Mans peste un an și ceva. În acest interval sunt programate opt curse, dintre care patru sunt cu repetiție – cea de șase ore de la Spa și cea de 24 de ore de la Le Mans. Mai avem o etapă la Shanghai, una la Fuji, încă una în Europa – la Silverstone – și una în Statele Unite prin revenirea în calendar a cursei de la Sebring.

Toyota este singura echipă de uzină de la P1. Titlul de CM este asigurat de uzinele de la GTE-Pro, pe lângă prezența pe trei continente

Cei cu o memorie mai vastă își vor reaminti că istoria noului Campionat Mondial de Anduranță a început la Sebring, în urmă cu șase ani, când WEC-ul a împărțit cursa de 12 ore cu participanții în ALMS. Acum, cursa de 12 ore este sub umbrela IMSA Weathertech Sports Car Championship, astfel că WEC-ul nu a mai avut loc pe aceeași grilă. Din acest motiv, cursa de 12 ore va avea loc sâmbătă, iar cea din Mondial va avea loc vineri și va avea o lungime de 1.000 de mile sau circa opt ore.

La vârf, Toyota a rămas singura uzină implicată iar aceștia vor avea de înfruntat un număr de prototipuri proaspăt construite care nu beneficiază de sisteme hibride. Acestea împing numărul mașinilor înscrise la LMP1 la cota 10, însă plutește incertitudinea legată de nivelele de performanță ale privaților în comparație cu Toyota, FIA și ACO având un interes să îi favorizeze pe japonezi pe care-i vor ca parteneri și în următorul sezon de iarnă și în cel de-al doilea când vor intra în vigoare noile reguli la P1. În această notă au judecat unii și cea mai recentă schimbară a Echivalenței de Tehnologie (un fel de BoP pentru LMP1) înaintea cursei de la Spa, în care prototipurile private au mai fost încetinite puțin față de reperele afișate în Prologul de la Paul Ricard, deși Toyota beneficiază oricum de un avantaj în ceea ce privește uzul de combustibil din cauza sistemului hibrid.

ORECA a avut la discreție clasa P2 în 2017, dar lucrurile s-ar putea schimba în Super Sezonul 2018-2019

Că tot am menționat de Paul Ricard, ACO a văzut că, acolo, Toyota a fost abia a cincea mașină ca viteză pe un tur de pistă în raport cu privații în sesiunile în care TS050-ul îmbunătățit a rulat în fereastra de performanță legală. Anterior, în prima zi de teste, Toyota s-a dus la aproape cinci secunde de rivali deoarece a rulat fără piedicile regulamentare pentru a testa sistemul de răcire. Japonezii au împins la maximum rigurozitatea în teste, verificând cum se comportă mașina chiar și dacă ar fi să revină la boxe cu doar trei roți.

Cum am menționat anterior, noul recrut al celor de la Toyota este Fernando Alonso care l-a dat la o parte pe Anthony Davidson deși acesta este în continuare pilot de rezervă și a pilotat în simulările de cursă de la Paul Ricard, în cockpit coborând și „pensionarul” Alex Wurz. Cât privește mașina, Toyota s-a decis să lucreze în principal la capitolul performanță, considerând că oricum are un avantaj față de noile echipe implicate în ceea ce privește performanța și eficiența așa că TS050-ul în versiunea 2018 nu este decât o evoluție a vechiului concept și, evident, este și mai unghiular.

De cealaltă parte a baricadei se află opt prototipuri cu motoare convenționale de la AER, Gibson, Nissan și Mecachrome. SMP Racing vin cu două prototipuri construite cu ajutor de la Dallara tot sub banner-ul BR Engineering, Rebellion aduce două mașini construite de ORECA, iar CEFC TRS Racing a înscris două Ginetta, singurele mașini cu motoare Mecachrome. În fine, echipa americană DragonSpeed a lui Elton Julian vine cu un al treilea BR dar motorizat de Gibson, nu AER, iar ByKolles readuc CLM-ul P1/01 cu motorul Nissan ENSO îmbunătățit și fiabilizat, dacă e să ne luăm după testele de la Paul Ricard în care mașina a rulat fără probleme. SMP Racing au fost cei mai rapizi în teste și l-au adus de partea sa pe fostul coechipier al lui Alonso de la McLaren, Jenson Button, însă Rebellion rămâne favorita (cu recruții din filiera Porsche, Lotterer și Jani) deoarece are o relație de lungă durată cu ORECA iar noul prototip este foarte apropiat ca și concepție de modelul 07 P2 care are un succes foarte mare în categoria inferioară a prototipurilor. Totuși, abia peste câteva zile vom avea o primă imagine asupra raportului de forțe dintre privați și uzina care are premisele unui sezon dominat la pas.

Rubens Barrichello nu revine alături de Team Nederland în această stagiune

LMP2 pare a fi o categorie reînviată. Dacă, în 2017, aveam doar mașini ORECA plus unica ORECA rebrand-uită ca Alpine, în 2018 și 2019 vom avea și Ligier și Dallara pe grilă. Racing Team Nederland fac pasul în WEC alături de neobositul Jan Lammers iar eșecurile de a pune bazele unui proiect la GTE-Pro cu un Corvette l-au făcut pe Jack Leconte să mute Larbre în LMP2, unde va înscrie un Ligier. Restul de șase mașini sunt ORECA-uri, una dintre ele fiind Alpine-ul Signatech. Jackie Chan DC Racing rămâne singura echipă care va aduce două mașini, David Cheng anunțând însă că vrea să acceadă la LMP1 cu un producător din China în 2020.

ORECA a dominat în categoria secundă de prototipuri în 2017 așa că Dallara și Ligier trebuie să-și facă grabnic temele dacă nu vor să piardă trenul în această stagiune extinsă. Oricum ar fi, sunt destule modele 07 P2 pentru a garanta un spectacol la sutime de secundă etapă de etapă.

Cele două clase de GT-uri se anunță explozive. La GTE-Pro strigă „prezent” cinci producători, fiecare cu câte două mașini. Aston-Martin aduce noul Vantage GTE pe grilă iar BMW pregătește debutul european al lui M8 GTE în mâinile celor de la MTEK. Porsche continuă cu echipa de GT-uri alături de Manthey iar Ferrari și Ford merg mai departe, 488-ul alergând în specificația Evo în 2018.

Aston-Martin a avut parte de un off-season productiv testând noul Vantage

În continuare, la GTE-Pro va funcționa sistemul automatizat de BoP și, dacă ar fi să ne uităm pe timpii de la Paul Ricard, Porsche și Ford sunt într-o poziție de forță, deși noul Vantage are deja de partea sa fiabilitatea și ar putea lovi la momentul oportun. Nici M8-ul nu stă prost, în ciuda dezvoltării dificile. Cei care au probleme par a fi chiar campionii en-titre, AF Corse, care au avut parte de un incendiu la una dintre mașini în teste, plus o degradare ciudat de violentă a pneurilor pe circuitul Le Castellet proaspăt reasfaltat care, altfel, a fost foarte amabil cu pneurile.

Ferrari în fața unui sezon dificil? Doar timpul ne va spune

În fine, GTE-Am aproape că și-a dublat efectivele în intersezon. Vom avea nouă mașini de la trei producători, aproape o jumătate fiind Porsche. Producătorul german pare a fi și favoritul deoarece are acum posibilitatea de a utiliza modelul cu motor central în timp ce rivalii de la Aston-Martin vor folosi Vantage-ul vechi chiar și în etapele din 2019. La fel, echipele care merg cu Ferrari nu vor putea utiliza pachetul aerodinamic Evo. De aceea, Porsche a avut la mână testele de la Paul Ricard prin mașinile Dempsey Proton, în tabăra constructorului din Stuttgart mai aflându-se echipa Gulf UK și noi-veniții Team Project 1 din Germania. Aceștia au evoluat în Cupa Porsche și acum fac pasul către WEC – fără vreun sezon în ELMS de pregătire – cu Jorg Bergmeister pe postul de profesor al echipajului.

Wainwright & Co. revin alături de Gulf UK în WEC

Dintre cele trei Ferrari, două sunt înscrise de echipe cunoscute – Spirit of Race și Clearwater Racing – în timp ce al treilea este adus pe grilă de formația niponă MR Racing unde omul cu experiență este monegascul Olivier Beretta. Giancarlo Fisichella este „omologul” lui Beretta în echipajul Spirit of Race. În cele din urmă, cele două Vantage sunt împărțite între Paul Dalla Lana – care merge în culorile uzinei – și TF Sport cu Euan Hankey și Salih Yoluc.

Entry list-ul de la Spa (în varianta veche în care Fernando Rees apare încă la Larbre, dar acesta a fost înlocuit de Julien Canal) poate fi găsit aici