USCC Lime Rock: Dramatism dat de varietatea strategiilor

USCC Lime Rock: Dramatism dat de varietatea strategiilor

Doar 18 mașini s-au prezentat la start pe Sam Posey Straight duminica ce tocmai a trecut pentru a lua startul în prima cursă dedicată 100% GT-urilor din acest sezon al IMSA Weathertech Sports Car Championship, dar asta n-a însemnat că nu am avut parte de tensiune și de răsturnări de situație.

Pentru aproape oricare altă pistă, 18 mașini formează un pluton modest, însă Lime Rock măsoară doar 2,4 kilometri astfel că uzinele de la GTLM au putut să se plângă de trafic pe parcursul celor două ore și 40 de minute ale întrecerii care, grație lipsei de neutralizări, a pus în valoare varietatea de strategii alese de echipe. Asta așa, ca o subtilă sugestie că drumul ales de SRO și ACO, acela de a limita strict durata unui stint (vorbesc de situația de la Spa de anul trecut – și probabil și anul acesta – și de la Le Mans de anul acesta) nu este cea mai bună pentru întrecere în sine.

Corvette a condus ostilitățile în prima parte, iar Porsche a pierdut după o bâlbă la boxe

Antonio Garcia a fost cel mai rapid în calificări, spaniolul reușind un zdrobitor 49.750 cu care l-a surclasat pe Laurens Vanthoor și care rămâne drept cel mai rapid tur reușit de un GT pe circuitul din Connecticut. Dirk Mueller a fost al treilea, Tommy Milner și Richard Westbrook completând top 5-ul în celelalte modele de uzină de la Ford și Chevrolet. Cele două BMW-uri M8 s-au clasat pe șase și șapte, în timp ce Porsche-le lui Patrick Pilet a plecat ultimul în urma unui accident în sesiunea ce a precedat calificările, mașina #911 fiind reparată în grabă de către mecanicii CORE Autosport și prinzând în extremis calificările.

Patrick Long a adus primul pole în GTD pentru Porsche, americanul pilotând mașina #58 înscrisă de Wright Motorsport către un 51.491 cu care a surclasat ambele Lexus ale lui Paul Gentilozzi, precum și Lamborghini-ul Paul Miller Racing #48 care a completat linia a doua a grilei de start. De pe cinci la GTD a plecat Ferrari-ul Scuderia Corsa împărțit de Cooper MacNeil și Gunnar Jeanette.

Mission Impossible… oare s-o referi la mai mult decât doar la film?

Startul a fost marcat de singurul incident care avea să aducă o neutralizare, anume contactul dintre Acura #93 MSR și BMW-ul Turner Motorsport #96. Cele două mașini s-au atins în urcarea spre șicană, Acura a părăsit pista și a revenit apoi lovind BMW-ul pilotat de Bill Auberlen. Ambele mașini au abandonat pe loc, lista abandonurilor fiind completată ulterior de BMW-ul #24 a cărui capotă era pe cale să se desprindă în timpul cursei. Chiar și în lipsa acelui incident, BMW-urile echipei Rahal-Letterman Lanigan s-au chinuit din nou, mașina cu numărul 25 terminând la două tururi în urma învingătorilor deși a fost singura care a mers pe o strategie cu o singură trecere pe la boxe.

Revenind la vârf, Corvette-ul #3 împărțit de Antonio Garcia și Jan Magnussen a controlat ritmul în prima parte a cursei însă Ford și Porsche au fost mereu la o aruncătură de băț în urmă. Astfel, după o oră jumate de cursă, Magnussen era înapoi în frunte, profitând de problemele celor de la Porsche, mașina #912 căzând de pe 1 pe 3 după ce mecanicii de la boxe au schimbat cu dificultate roata dreapta-față. De același incident a profitat și Joey Hand care a urcat pe doi și, având pneuri mai noi, s-a apucat să taie din ecartul de 10 secunde de care se bucura Magnussen.

Patrick Long a revenit la forma cu care a devenit faimos, dar primul său stint la volan nu i-a adus nici măcar un top 5 căci pneurile l-au lăsat pe final de cursă

Veteranul danez s-a văzut cu Hand mare în retrovizoarele sale cu doar 15 minute rămase pe ceas și, la doar câteva viraje distanță, a ieșit larg în curba ce dă spre linia de start-sosire, oferindu-i victoria pe tavă pilotului Ford care s-a depărtat apoi cu ușurință de Magnussen. Astfel, Ford a reușit a noua victorie în IMSA din 2016 încoace, Hand și Mueller trecând la șefia clasamentului în categoria GTLM, la un punct de Magnussen și Garcia, respectiv două de Briscoe și Westbrook. A fost, totodată, a treia victorie la rând pentru Ford în timp ce Corvette Racing încă sunt în căutarea succesului cu numărul 100 pe pământ american. Cum mai sunt doar patru etape de disputat din această stagiune, lupta la GTLM este mai încinsă ca niciodată. Asta și pentru că celălalt Corvette a terminat pe patru urmat de Porsche-le #911 și de Ford-ul #67, rezultatul micșorând diferențele și în clasamentul constructorilor unde ordinea este următoarea: Ford pe prima poziție cu 220 de puncte, Chevrolet pe doi cu 219 puncte și Porsche pe trei cu 216 puncte!

Lupta în categoria GTD a fost aproape la fel de strânsă, deși asta nu este evidențiat de ecartul de care s-au bucurat învingătorii la finalul cursei. Primul stint a fost dominat fără drept de apel de Patrick Long care și-a construit un avans de aproape 13 secunde la bordul mașinii Wright Motorsport #58 înainte de a o preda Christinei Nielsen care era obligată să stea cel puțin 45 de minute la volan. Aceasta a revenit pe pistă pe poziția a doua în urma unei opriri mediocre a echipei americane, daneza căzând la scurt timp pe 3. Long a revenit la vârf în ora a doua însă, pe final, pneurile sale s-au prăbușit, iar acesta a căzut la coada plutonului. De o cădere similară a avut parte și Jack Hawksworth, pilotul Lexus conducând pentru puțin timp grație strategiei cu trei opriri la boxe folosită de 3GT Racing. Confrom lui Gentilozzi, echipa a ales această strategie deoarece RC-F-ul mânca mai repede pneurile decât rivalii de la GTD ca urmare a unei modificări a BoP-ului care a încărcat Lexus-ul cu mai multă greutate. Astfel, RC-F-ul putea să țină de pneuri mai puțin de 50 de tururi în timp ce Lamborghini sau Audi puteau să aspire la stint-uri de 60 de tururi.

Madison Snow și Bryan Sellers se apropie de titlu, acum au un avans de 10 puncte

Asta s-a văzut pe final când Lamborghini-ul Paul Miller Racing s-a instalat la conducere iar Andy Lally și-a croit drum prin pluton și a urcat până pe poziția secundă. Lally nu l-a putut prinde pe Madison Snow care a trecut primul linia de sosire la 18 secunde în fața echipajului Magnus. Poziția a treia a fost ocupată de Gunnar Jeanette care și-a răscumpărat cu vârf și îndesat o greșeală din prima parte a întrecerii când a făcut un tete-a-queue de toată frumusețea. Ulterior, americanul a revenit prin pluton și l-a deposedat pe Alvaro Parente (Acura #86) de poziția a treia în ultimele minute. Această schimbare de locuri are ramificații importante în clasament, căci Madison Snow și Bryan Sellers se duelează cu Katherine Legge (care a făcut echipă cu Parente) la vârful ierarhiei piloților în clasa GTD.

Cea de-a doua victorie a celor de la Paul Miller Racing din 2018 a mărit ecartul lui Snow și Miller la 10 puncte în fața lui Legge, în timp ce Jeroen Bleekemolen și Ben Keating se mențin pe poziția a treia având un total de 194 de puncte, cu 24 de puncte mai puțin ca piloții PMR. Lamborghini se află în frunte și în ierarhia constructorilor (225 de puncte), Acura aflându-se pe doi (209 de puncte) cu Mercedes pe trei (200 de puncte).

Mașina #93 a abandonat în urma acroșajului din primul tur în timp ce #86 a terminat pe patru, nu tocmai perfect pentru Katherine Legge

Următoarea etapă din IMSA Weathertech Sports Car Championship va avea loc în primul weekend din august pe circuitul Road America din Elkhart Lake, Wisconsin. Toate cele trei clase vor fi prezente pentru cursa de două ore și 40 de minute (care într-alte vremuri era de 500 de mile…).

Rezultate complete aici

Surse foto: IMSA