USCC Long Beach: Action Express învinge într-o cursă ultra-spectaculoasă la Long Beach

IMSA Weathertech Sports Car Championship oferă ceva ce Mondialul de Anduranță a abandonat la momentul când a fost reformat și a redevenit de actualitate în 2012, anume cursele-sprint. Americanii, însă, au realizat că pe circuite întortocheate, fie că vorbim de cele stradale ca și acesta de la Long Beach sau o pistă cum este Limerock Park din Connecticut, nu se poate organiza o cursă lungă. De aceea, majoritatea etapelor din IMSA au o durată de o oră și 40 de minute, iar natura „accelerată” a primei etape de acest gen din 2019 a scos la suprafață multiple greșeli sâmbătă când Action Express a reușit, din nou, să-și învingă rivalii din tabăra Cadillac, dar și pe ceilalți angrenați cu prototipuri Acura sau Mazda.

Etapa a treia din cel de-al șaselea sezon al seriei sancționate de IMSA, sezon aniversar trebuie spus, ne-a readus pe străzile sinuoase din Long Beach, California, unde se tot țin întreceri – inclusiv Grand Prix-uri de Formula 1 – încă din prima jumătate a aniilor ’70, mulțumită unei idei inspirate a regretatului Dan Gurney. Aici, date fiind particularitățile pistei, doar clasele DPI și GTLM au luat parte, concurenții de la GTD stând pe bară. Am avut, în total, 11 prototipuri și opt GT-uri, planul fiind ca GT-urile să treacă de două ori pe la boxe și prototipurile de trei ori – dacă cursa n-ar fi suferit prea multe întreruperi.

Acura a completat podiumul la general în urma Cadillac-ului învingător

Calificările l-au scos în față pe Helio Castroneves, brazilianul lui Roger Penske care a reușit un 1:11.332 la bordul Acurei cu numărul 7, timp cu care l-a învins pe cel mai rapid om din tabăra Cadillac, conaționalul Felipe Nasr. Pilotul AXR din mașina Whelen Engineering #31 a fost, sesiune după sesiune, mai rapid decât orice alt pilot Cadillac și asta s-a văzut și în calificări unde cel de-al doilea cel mai rapid Cadillac s-a găsit abia pe poziția a patra la o diferență de 0.32 secunde. Montoya a plecat de pe trei, cele două Mazda fiind pe cinci și pe șase în fața Cadillac-ului lui Wayne Taylor. Jordan a fost cel care a semnat turul din calificări, ecartul de aproape o secundă dintre el și polesitter fiind scuzabil căci Jordan a trecut printr-o operație de apendicită cu câteva zile înainte de weekend și, în ciuda acestui fapt, a pilotat și în calificări și a fost și cel care a luat startul în mașina #10 (fiindcă acuza dureri la intrarea în mașină mai degrabă decât la ieșire).

La GTLM, Nick Tandy și Laurens Vanthoor s-au jucat cu rivalii, iar cei doi coechipieri ai formației Porsche Motorsport North-America au monopolizat prima linie. Tandy a fost primul mulțumită unui tur în 1:16.313 în timp ce ”Larry” Vanthoor a fost al doilea la doar 0,064 secunde în urma britanicului. Veteranul Oliver Gavin a fost al treilea și a împărțit linia a doua cu un anume Sebastien Bourdais care a primit un apel în ultimul moment pentru a i se alătura lui Dirk Mueller în Ford-ul #66. Mueller a făcut echipă încă de când a debutat acest program în categoria GTLM cu Joey Hand care, în plus, a bifat toate cursele din cadrul campionatului guvernat de IMSA de la momentul unirii dintre ALMS și Grand-Am și până în prezent. În acest sfârșit de săptămână, însă, gripa l-a obligat să rupă un șir de 38 de apariții „la brațul” lui Mueller așa că în locul său a fost găsit suplinitorul Bourdais care, întâmplarea face, și-a împărțit timpul între sesiunile din IMSA și cele din Indycar.

Mazda a ratat încă o șansă de a obține o victorie, pe de-o parte pe mâna exuberanței lui Bomarito (dublată de probleme tehnice după ce a preluat Jarvis mașina) și pe de-alta ca urmare a unei opriri lente pe final pentru #77

Cursa de 100 de minute s-a disputat sub un cer aproape curat, Bomarito atacând din primul moment în încercarea de a uita accidentul din calificări care i-a obligat pe mecanicii Joest și Multimatic să lucreze toată noaptea pentru a pregăti un șasiu nou pentru cursă. În același viraj cu numărul șase s-a înfipt și Jon Bennett în chiar prima buclă. Nissan-ul Ligier înscris de CORE Autosport a fost repornit de de Bennett care a început să dea cu spatele, încurcându-i pe lideri care ajunseseră din nou în acel viraj. Jordan Taylor a văzut cum una dintre Acure, cea cu numărul șase, și Mazda #55 a lui Bomarito au încetinit deoarece în dreptul lui Bennett era fluturat steagul galben, și a încercat să treacă pe exterior în virajul al șaptelea. Bomarito a încercat să rămână în lateralul lui Taylor însă Mazda a agățat Cadillac-ul sponsorizat de Konica Minolat și s-a răsucit. Ulterior, comisarii l-au penalizat cu drive through pe Taylor deoarece ar fi trecut de Acura #6 fix când se afla în dreptul zonei neutralizate cu steag galben. Oprirea l-a făcut să piardă aproape un tur și aproape la fel de mult timp a pierdut și Mazda #55.

La prima ocazie, Taylor a intrat la boxe pentru a-i preda mașina lui Renger van der Zande. Olandezul n-a rezistat prea mult pe circuit, acesta lovind zidul din exteriorul virajului rapid de dreapta care te aduce către ultimul ac de păr. S-a pus în discuție ipoteza apariției unei probleme tehnice căci Renger a intrat mult prea tare în viraj, dar nu se știe exact ce s-a întâmplat. Ce este clar este că Jordan Taylor, care a terminat de fiecare dată pe podium la Long Beach din 2014 încoace, nu a putut să continue acest șir de succese căci mașina a fost retrasă. Probleme a avut și echipa Action Express. O problemă de comunicare dintre mecanicii de pe linia boxelor a dus la un dezastru pentru Derani și Curran.

BMW a avut o cursă ștearsă sub soarele din California

Mașina #31 și-a pierdut roata dreapta-față la scurt timp după ce a ieșit de la boxe. Ceea ce este cu adevărat frustrant este că Curran revenise pe pistă în frunte. Până la final, mașina a fost și penalizată, dar Derani tot a reușit să revină și să termine pe poziția a șasea la general. În fața sa la sosire s-a aflat Cadillac-ul JDC-Miller Motorsport #85, ambele echipaje profitând de accidentul venit în ultimele șase minute ale cursei a Cadillac-ului Juncos Racing. Echipa Juncos reușise să urce până pe prima poziție a clasamentului general ca urmare a unei strategii alternative la boxe însă Will Owen a greșit și a înfipt mașina în pneuri în virajul șapte.

Cu atâtea echipaje cu probleme, lupta pentru victorie s-a dat între cele două Acura ale Team Penske, Cadillac-ul #5 și Mazda #77. Filipe Albuquerque a intrat ultima oară la boxe cu 41 de minute rămase pe ceas când a realizat că pneul din dreapta-față a început să piardă presiune anormal de repede. Echipa Action Express și-a făcut treaba mai bine decât oamenii lui Roger Penske, iar Albuquerque a ieșit în fața lui Ricky Taylor și a lui Dane Cameron. Cel mai ghinionist a fost Oliver Jarvis care a intrat la boxe pentru ultima sa oprire programată din poziția de lider, dar a ieșit pe poziția a patra.

Corvette Racing și-a adus ambele mașini pe podium, dar victoria nr. 100 se lasă așteptată

Până la final, Jarvis n-a mai putut să revină și Mazda a trebuit să se mulțumească cu poziția a patra la general. În față, Taylor n-a putut să treacă de Albuquerque care s-a folosit de trafic în ultimele bucle pentru a-și crea un ecart care să-i asigure victoria. Ceea ce s-a putut observa ușor a fost cuplul superior al agregatului Cadillac care-l ajuta pe Albuquerque să iasă de fiecare dată mai bine din viraje decât Taylor, care însă se apropia pe finalul liniilor drepte (care nu-s chiar drepte) de la Long Beach. Cameron și Montoya au completat podiumul în cealaltă Acura-ORECA ARX-05.

Cursa de la clasa GTLM a fost la fel de zbuciumată. Dirk Mueller și Sebastien Bourdais păreau a fi capabili să producă surpriza după ce Mueller a intrat la boxe pentru unica oprire a mașinii #66 pe steag verde, echipa crezând că, datorită neutralizării din prima parte, mașina nu mai are nevoie să oprească pentru un splash pe final. Cu toate acestea, Mueller a fost depășit de Porsche-le #912 pilotat de Earl Bamber (și pornit dea Laurens Vanthoor) și a ajuns apoi „hrană” pentru cele două Corvette C7.R de uzină.

Celălalt Ford și cele două BMW-uri nu au avut un ritm de invidat sămbătă, însă rezultatul anonim al celor două M8-uri înscrise de Rahal-Letterman Lanigan Racing se datorează și unei gafe pe linia boxelor. Practic, cele două mașini s-au încurcat una pe alta ca urmare a modului în care au parcat în dreptul boxelor și, apoi, când cea din spate nu a mai putut demara fiind blocată de prima, s-a descoperit că una dintre roți n-a fost prinsă bine. Astfel, echipa a sărit peste zid și a securizat roata chiar pe speed lane. Cum mai mulți mecanici decât numărul maxim admis în regulament au sărit peste zid pentru a remedia problema BMW-ului #24, acesta s-a ales cu o penalizare. Porsche-le #911 a terminat pe cinci fix în fața Ford-ului #67.

Porsche-le #912 a terminat cu un difuzor ce era pe cale de a se rupe pe jumate

În față, Bamber se ducea către prima sa victorie în aproape un an, ultimul triumf al său și a lui Vanthoor venind la Mid-Ohio în 2017. Acest galop de sănătate a fost neașteptat deoarece Vanthoor a fost lovit din spate în Fountain Curve de Gavin în chiar primul tur. Ca urmare a acestei lovituri, difuzorul de mari dimensiuni al mașinii cu numărul 912 a început să se rupă încet-încet. Până la final, acesta vibra teribil, dar, în mod miraculos, nu a afectat prea tare performanța mașinii, deși Bamber a recunoscut că frânarea era aproape compromisă, puntea spate blocându-se adesea. „În cele din urmă, suntem norocoși că azi cursa a durat doar 100 de minute căci dacă aceasta ar fi fost o întrecere de durată, am fi fost mâncați,” a declarat Bamber după ce a trecut primul linia de sosire la aproape cinci secunde de urmăritorii săi. Ecartul generos a venit ca urmare a unui incident ce s-a petrecut în chiar ultimul tur.

Dirk Mueller a rămas fără combustibil chiar la ieșirea din virajul șapte care dă în linia dreaptă mai scurtă a circuitului. Asta l-a făcut să încetinească brusc fix în fața lui Jan Magnussen care nu l-a putut evita. Danezul a intrat în spatele Ford-ului #66, l-a azvârlit în zid și și-a continuat drumul cu splitter-ul atingând asfaltul, într-un nor de fum. Din respect, celălalt Corvette nu l-a depășit, mașinile galbene ale Corvette Racing trecând în formație linia de sosire. Victoria cu numărul 100 pentru cei de la Corvette trebuie să mai aștepte în timp ce Porsche a celebrat a doua victorie la rând, deși la Sebring învingători au fost Makowiecki, Pilet și Nick Tandy.

Strategii Ford-ului #66 au riscat și totul s-a terminat cu mașina îndoită bine de tot în zid

După această etapă, clasamentul piloților din clasa DPI este deschis de Pipo Derani și Dane Cameron cu 92 de puncte. Ei sunt urmați de Helio Castroneves și Ricky Taylor care au strâns 90 de puncte, cu un punct peste ocupanții poziției a treia, Filipe Albuquerque și Joao Barbosa. La GTLM, Bamber și Vanthoor sunt primii cu a lor zestre de 91 de puncte, cu patru mai multe decât au strâns coechipierii Nick Tandy și Patrick Pilet. Campionii en-titre Antonio Garcia și Jan Magnussen, un monument de constanță, sunt pe trei cu 84 de puncte, la un punct distanță de Dirk Mueller și Sebastien Bourdais (care însă nu va mai reveni decât la Watkins Glen și Petit Le Mans, deci va pierde această poziție).

Etapa a patra din IMSA Weathertech Sports Car Championship va avea loc în weekend-ul 3-5 mai pe circuitul Mid-Ohio din Lexington, Ohio. Cursa va dura două ore și 40 de minute și toate cele patru clasele se vor reuni pe circuitul cu o lungime de 3.8 kilometri.

Rezultate complete aici

Sursă foto: IMSA, Corvette Racing, Mazda Motorsport, BMW Motorsport