USCC Mid-Ohio: Montoya la prima victorie în IMSA, Acura continuă dominația în Ohio

Condițiile meteo schimbătoare au afectat etapa a patra a IMSA Weathertech Sports Car Championship ce a avut loc la Mid-Ohio, temperaturile variind puternic pe parcursul celor două zile de acțiune pe pistă. Cu toate acestea, Acura și-a făcut loc printre rivalii din clasa DPI pentru a se impune la general în timp ce Porsche a câștigat pentru a treia oară la rând în categoria GTLM. Mai jos, Lexus s-a dovedit și în acest an de nebătut în clasa GTD destinată modelelor GT3.

Oliver Jarvis a fost cel mai rapid în calificări, timpul britanicului, un  1:10.705, dovedindu-se de neatins. Helio Castroneves și Dane Cameron au plecat de pe pozițiile a doua și a treia la general cu Cadillac-ul Whelen Engineering pe poziția a patra. Mai jos, în categoria LMP2, Performance Tech Motorsports  a fost la vârf printr-un timp care a pus ORECA-ul cu numărul 38 pe poziția a 11-a la general. La GTLM, Sebastien Bourdais, care l-a înlocuit și de această dată pe Joey Hand cel suferind, a pus un  1:19.124 pe tabelă cu care a plecat de la vârful clasei în care sunt înscrise modele de specificație GTE. Laurens Vanthoor a fost al doilea cel mai rapid în sesiunea de 15 minute dedicată clasei GTLM în timp ce piloții BMW și Chevrolet Jesse Krohn și Tommy Milner au umplut linia a doua a grilei. În fine, Richard Heistand a fost de neatins în clasa GTD, pilotul AIM-Vasser Racing fiind la aproape două secunde de Mercedes-ul Riley-AMG care a plecat de pe doi după ce turul echipei Pfaff Motorsport a fost șters.

Startul a fost marcat de accidentul ORECA-ului #38, polesitter-ul în clasa P2

Pilotul Mazda Team Joest Oliver Jarvis a reușit să-și păstreze prima poziție obținută în calificări după start, însă acesta a fost detronat după doar șapte tururi de Dane Cameron. Ulterior, Jarvis a trecut de coechipierul lui Cameron, Juan-Pablo Montoya, în stint-ul secund al cursei de două ore și 40 de minute. Al doilea rând de treceri programate pe la boxe i-a readus pe cei de la Acura Team Penske în avanposturi, echipajul cu numărul 6 urcând din nou pe prima poziție în turul cu numărul 61. Montoya a reușit apoi să-i facă față lui Tristan Nunez pe final prin trafic, înainte ca un safety car aruncat pe final să încurce suplimentar pe Nunez. Acesta din urmă a fost lent după restart în timp ce Montoya și-a construit rapid un avans de șase secunde, avans ce a fost micșorat pe final de Nunez da nu îndeajuns pentru a putea vorbi de o luptă pentru întâietate în ultimele bucle. Astfel, Montoya și Cameron și-au trecut prima victorie de când activează în IMSA alături de Acura (aceasta a fost chiar prima victorie a lui Montoya din toate participările sale în IMSA, ultima sa victorie cu un prototip venind în 2013 când s-a impus în cursa de 24 de ore de la Daytona). Cameron, între timp, s-a aflat la prima victorie după 16 starturi în care laurii l-au evitat pe american, el învingând ultima oară în 2017 la Canadian Tire Motorsport Park (Mosport). Totodată, nici Acura nu mai câștigase în IMSA de la prima sa victorie care a venit tot la Mid-Ohio, anul trecut.

Marii pierzători au fost echipajele Acura #7 și Cadillac #5, ambele fiind obligate să mai facă un splash-n-dash pe final după ce strategia lor alternativă care se baza pe un galben mai lung pe final n-a funcționat. Ricky Taylor a intrat la boxe cu 33 de minute înainte de final la bordul Acurei cu numărul 7 pe când rula pe poziția a patra la general. În cele din urmă, el și Helio Castroneves au terminat pe 5 într-o cursă în care au trebuit să piloteze o mașină avariată încă din primul tur. Pe patru a venit Cadillac-ul Whelen #31 după ce Nasr a primit o penalizare cu drive-through venită ca pedeapsă pentru o depășire sub steag galben în virajul 1 executată de același brazilian. Pe trei a terminat, astfel, Mazda cu numărul 55 a echipei Joest care s-a luptat pe final roată la roată cu Cadillac-ul #31. Mașina construită de Multimatic a încetinit pentru puțin timp cu două tururi înainte de final, dar Nasr nu l-a mai putut prinde din urmă pe Hunter-Reay care a făcut echipă cu Bomarito.

PR1/Mathiasen a profitat pentru a se impune în clasa anemică a prototipurilor „globale”

Singura neutralizare a cursei a venit, așa cum am spus, pe final, după ce Nissan-ul #54 CORE Autosport a tras pe dreapta pe când mai erau 33 de minute rămase din cursă. Cu aproape o jumătate de oră înainte, Katherine Legge a fost pe punctul de a provoca prima neutralizare după ce Acura Meyer-Shank cu numărul 57 pe care a pilotat-o s-a oprit pe circuit. Vice-campioana din 2018 a reușit, însă, să se pună rapid din nou în mișcare, evitându-se astfel o (altă) neutralizare. Echipajul #10 Wayne Taylor Racing a terminat pe poziția a șasea la general, la un tur în urma învingătorului, Wayne acuzând schimbările efectuate de IMSA la BoP. El s-a referit, probabil, la faptul că organizatorii au obligat toate Cadillac-urile să ruleze cu 10 kilograme extra înaintea etapei anterioare de la Long Beach. Chiar și așa, nu poate fi ignorat faptul că atât echipajul #5 cât și #31 (ambele preparate de Action Express Racing) au putut să meargă în ritm cu Mazdele și Acurele, cele considerate net-superioare de Taylor.

Prima mașină de LMP2 după scurgerea celor două ore și 40 de minute a fost ORECA-ul echipei PR1/Mathiasen Motorsport împărțit de Eric Lux și Matt McMurry. Cei doi au profitat de problemele celor de la Performance Tech (mașina #38 a fost implicată într-un acroșaj în chiar prima buclă) și s-au impus, dar, mai îngrijorător, au completat doar 116 tururi – la fel de multe ca și învingătorul din clasa GTLM.

Corvette Racing continuă să caute victoria cu numărul 100 în IMSA

Acesta a venit, pentru a treia oară consecutiv, din tabăra Porsche Motorsport North-America. Earl Bamber și Laurens Vanthoor au preluat șefia după o ultimă oprire ultra-rapidă combinată cu un in-lap și out-lap foarte bune reușite de Bamber prin care i-a luat fața echipajului #3 a Corvette Racing (Magnussen/Garcia) care a condus în bucata mediană a întrecerii. Campionii categoriei GTLM din 2018 au trebuit să se mulțumească cu o clasare pe poziția a doua în timp ce ultima treaptă a podiumului a fost umplută de Patrick Pilet și Nick Tandy.

Pilet și Tandy au bifat o revenire eroică (având în vedere faptul că s-a rulat în condiții de steag verde timp de aproximativ două ore și 30 de minute) după ce Pilet a trebuit să efectueze un drive-through căci ar fi furat startul. Tandy a completat această revenire pe final trecând de BMW-ul cu numărul 25 al Team Rahal-Letterman Lanigan Racing pilotat de Tom Blomqvist. Acesta din urmă a terminat pe patru în fața Ford-ului #67 a cărui nou pariu cu consumul de combustibil (evident, pus pe masă de același om cu talpa de puf, Richard Westbrook) n-a mai dat roade. Coechipierii Muller și Bourdais care au plecat din pole au fost încetiniți pe parcursul cursei de mai multe probleme cum ar fi pagube în partea stânga-spate. Asemeni, Corvette-ul #4 a pierdut timp după ce a fost tras la garaj ca urmare a cedării suspensiei pe stânga-spate.

Porsche se îndreaptă la pas către ambele titluri în categoria GTLM

Jack Hawksworth a trecut pe final de Mario Farnbacher pentru a oferi prima victorie în IMSA echipei AIM-Vasser Racing. Farnbacher și Trent Hindman au condus, laolaltă, un total de 85 de tururi, dar, pe final, Farnbacher a declarat că mașina era la capătul puterilor, germanul luptându-se din răsputeri cu un caracter subvirator acut al NSX-ului cu numărul 86 înscris de Meyer-Shank Racing. Farnbacher a pierdut prima poziție imediat după restart-ul care a venit cu 23 de minute înainte de final. Bryan Sellers și Ryan Hardwick au terminat pe trei pentru Paul Miller Racing, echipa campioană din 2018. Scott Hargrove ar fi terminat, cel mai probabil, pe poziția a treia în categoria GTD dacă n-ar fi ieșit în decor la bordul Porsche-ului Pfaff Motorsport #9 cu doar șapte minute înainte de final.

În urma acestei a patra etape a IMSA Weathertech Sports Car Championship, Nasr și Derani sunt în continuare liderii în ierarhia DPi cu un total de 120 de puncte, cu patru mai multe decât zestrea strânsă de Helio Castroneves și Ricky Taylor. Jordan Taylor și Renger van der Zande sunt pe trei cu 113 puncte, cu un punct mai mult decât au în dreptul lor Dane Cameron și Juan-Pablo Montoya. La constructori, Cadillac este la patru puncte în fața Acura, 135 versus 131 de puncte.

Coada plutonului la start

La GTLM, Bamber și Vanthoor s-au distanțat la șapte puncte față de campionii en-titre Magnussen și Garcia care, în schimb, sunt despărțiți de doar două puncte de celălalt cuplu de piloți Porsche, Tandy și Pilet. Connor De Phillippi este pe patru cu 111 puncte (diferență de 15 puncte față de lideri), iar primii piloți Ford (Muller și Bourdais) au ambii 108 puncte și sunt pe locul cinci în clasament. La constructori, Porsche conduce autoritar, constructorul din Stuttgart având 135 de puncte față de doar 121 pentru BMW, 120 pentru Chevrolet și, respectiv, 118 pentru Ford.

În fine, la GTD, Hinman și Farnbacher sunt acum lideri cu 84 de puncte față de doar 80 pentru Townsend Bell și Frankie Montecalvo. Heistand și Hakwsworth sunt pe trei cu 77 de puncte, cu un punct mai mult decât totalul acumulat de piloții Lamborghini Andy Lally și John Potter (Magnus Racing). Lamborghini conduce în clasamentul constructorilor în clasa GTD, doar italienii având momentan 100 de puncte în dreptul lor. Lexus este pe doi cu 91 de puncte, iar Audi și Acura sunt la un punct diferență cu Audi în față cu 86 de puncte.

AIM-Vasser Racing s-au impus pe terenul predilect al Lexus-ului RC-F GT3, circuitul din Lexington, Ohio

Următoarea etapă a campionatului, cea de la Belle Isle,  va avea loc în weekend-ul 31 mai – 1 iunie când mai multe echipe vor lipsi deoarece vor fi prezente în Franța, la Le Mans, unde are loc ziua oficială de teste. Printre echipele care vor lipsi cu siguranță (din clasele  care chiar rulează în etapa a cincea din Detroit) se numără și Riley. Bleekemolen și Ben Keating au avut și așa un weekend de coșmar marcat de un abandon la Mid-Ohio în urma unui contact cu un prototip.

Rezultate complete aici

Sursă foto: IMSA