BES Paul Ricard: Bentley înpoi pe cea mai înaltă treaptă a podiumului

După întâlnirile de la Monza și Silverstone, concurenții din Blancpain GT Series Endurance Cup și-au dat întâlnire, la finele săptămânii trecute, la Paul Ricard pe fostul circuit de teste de lângă Le Castellet. Acolo, Bentley-ul, cunoscut pentru viteza sa pe liniile drepte, și-a făcut loc și a dominat întrecerea de șase ore oferind, astfel, o gură de aer proaspăt echipei M-Sport care nu mai câștigase de o bună bucată de vreme și care, anul trecut, a pierdut această cursă în chiar ultimul tur.

La început, a doua cursă ca durată din Blancpain GT Series Endurance Cup era cea de la Nurburgring și, ca și cea de la Paul Ricard, se întindea pe o durată de șase ore sau 1,000 de kilometri, în funcție de care limită era atinsă mai întâi. Diferența era făcută, pe lângă locație, de faptul că etapa de la Nurburgring venea la sfârșitul sezonului, nu la jumătatea acestuia. Ulterior, s-a decis ca întrecerea să rămână de șase ore, nu de 1,000 de kilometri (deși acest element este păstrat în nume), și să fie mutată la Paul Ricard. În plus, s-a decis ca întrecerea să aibă loc înainte de cursa de 24 de ore de la Spa-Francorchamps pentru a oferi șansa concurenților să alerge pe timp de noapte înainte de a o face la Spa. Practic, în vremuri recente, cursa de la Paul Ricard a fost în BES cam ceea ce este cursa de la Spa-Francorchamps în WEC. Evident, păstrând proporțiile și luând în considerare că cursa de șase ore de la Spa din WEC nu este una atipică din punctul de vedere al distanței. Mai mult decât atât, anul acesta, n-am mai văzut prea multe mașini înscrise special la Paul Ricard pentru a se pregăti înainte de Spa căci testul de la începutul lui iulie a fost extins.

Orange 1 FFF Racing a luptat până la final pentru un loc pe podium, dar a terminat pe patru

În calificări, media Băieților Bentley Jules Gounon, Steven Kane și Jordan Pepper din Continental-ul cu numărul 107 a fost imbatabilă, mașina înscrisă de M-Sport terminând cele trei sesiuni de calificare de 15 minute fiecare în vârful ierarhiei cu un 1:53.338. Cele trei sesiuni s-au desfășurat, în mod surprinzător, fără vreo întrerupere și fără incidente notabile, asta în condițiile în care s-au prezentat 49 de mașini la Le Castellet. Mercedes-ul Black Falcon #4 a ocupat poziția a doua la general, liderii clasamentului Blancpain GT combinat Maro Engel și Luca Stolz along făcând echipă cu Yelmer Buurman. Attempto Racing a plecat de pe trei la general, respectiv prima poziție în Silver Cup. Marco Mapelli, Dennis Lind și Andrea Caldarelli, care au venit la Paul Ricard din prima poziție a ierarhiei din clasa Pro a Endurance Cup, s-au calificat pe patru la general. Porsche-le ROWE Racing #99 a fost al cincilea în fața Aston Martin-ului Vantage R-Motorsport #62 care a completat linia a treia a grilei și un top 6 cu șase producători diferiți reprezentați. Dinamic Motorsport, învingătorii de la Monza, s-au calificat pe poziția a șaptea. Oman Racing by TF Sport au fost cei mai rapizi în Pro-Am, iar Garage 59 (echipajul cu Chris Harris și Chris Goodwin) a obținut pole-ul în Am Cup.

Cursa se anunța deja una dificilă pentru echipajul de top al AKKA ASP, anume cel cu numărul #88 format din Raffaele Marciello, Vincent Abril și Michael Meadows. Cei trei s-au calificat pe poziția a 13-a la general, dar au fost forțați să pornească-n cursă de pe linia boxelor căci echipa franțuzească a decis să schimbe motorul AMG GT-ului în ziua de vineri. Trebuie spus că, într-o cursă cu un pluton atât de mare, nu este întotdeauna un handicap să pleci de pe linia boxelor căci, astfel, poți evita un eventual accident multiplu care se petrece, de obicei, în primele viraje. Au mai fost și alte mașini care n-au plecat de pe locurile pe care s-au calificat. De pildă, Lamborghini-ul Huracan #63 Grasser Racing care a primit o penalizare cu trei poziții pe grilă după ce Rolf Ineichen ar fi blocat Aston-ul Oman Racing by TF Sport în Q1. De asemenea, Strakka Racing au schimbat și ei motorul la Mercedes-ul lor și au plecat de pe linia boxelor, în timp ce Porsche-le Dinamic Motorsport a pelcat de pe poziția a 12-a și nu de pe 7 după ce Andrea Rizzoli a primit al treilea avertisment de comportament pe pistă vineri.  Cât privește opririle la boxe, durata minimă a unei opriri (de la pit in la pit out) a fost de 81 de secunde, echipele putând să iasă cu o secundă mai repede de două ori și, totodată, să execute și o oprire „Joker”, adică o oprire completă executată fără limită minimă de timp.

Lexus-ul RC-F din clasa Pro-Am, ultimul rămas în BES după dispariția celor de la Emil Frey Racing, n-a performat la Paul Ricard ca anul trecut (Emil Frey au câștigat atunci la general)

Startul în cursă a fost curat, dar un accident serios în turul al doilea în care au fost prinși Florian Scholze, Ezequiel Perez Companc și Derek Pierce în virajul foarte rapid de dreapta Signes, a adus pentru prima dată safety car-ul pe pistă. Perez Companc a ajuns ulterior la spital cu fractură de vertebre în urma impactului cu parapetul din exteriorul virajului de după lunga linie dreaptă Mistral care, pentru cursa din BES, nu a fost întreruptă de vreo șicană. Până la intrarea în a doua jumătate a cursei am mai avut parte de încă trei neutralizări cu FCY + safety car. Bentley-ul #107 s-a păstrat în frunte mai tot timpul în aceste prime trei ore. Jordan Pepper a luat startul și a bifat un dublu stint înainte de-ai lăsa mașina lui Jonny Kane. Acesta din urmă a fost, apoi, depășit pe pistă de Lamborghini-ul Orange 1 FFF Corse al lui Caldarelli, dar Bentley-ul a revenit în frunte după ce Kane a oprit la boxe pe steag galben cu puțin timp înainte de intrarea în ora a patra. Caldarelli, care oprise pe steag verde cu câteva tururi înainte, a căzut până pe poziția a șasea.

Ordinea după trei ore era următoarea: Bentley #107 în frunte urmat de Aston-ul Garage 59 cu Andrew Watson pe doi (echipajul din categoria Pro, adică) și Ferrari-ul SMP Racing care s-a impus la Silverstone pe trei. Acesta din urmă a avut o pană și a reușit să recupereze. A mai primit apoi și o penalizare cu drive-through (la fel cum au primit și ambele 991 GT3.R ale ROWE Racing, #98 fiind retras la scurt timp cu probleme la splitter), dar a reușit să revină și în urma acelui nou obstacol.

Linia dreaptă Mistral lungă de aproape doi kilometri – un deliciu pentru fotografi când soarele începe să coboare

A doua jumătate a cursei a curs tot în direcția tripletei din Bentley-ul #107. În timp ce Continental-ul alb-verde a mers impecabil, mecanicii de la boxe făcându-și și ei treaba fără probleme, mai mulți rivali-cheie au avut probleme. Cele mai multe probleme le-au avut cei de la SMP Racing care, așa cum am spus, au trebuit să treacă pe la boxe pentru un drive-through după ce mașina a fost coborâtă de pe cricuri deși relimentarea nu se terminase. Asta i-a permis lui Jules Gounon, care a făcut un stint dublu în întuneric, să se desprindă în față. În cele din urmă, Miguel Molina a recuperat, ajutat și de o ultimă oprire impecabilă a celor de la SMP, și, la final, era la doar 37 de secunde în urma lui Gounon. Acesta a pierdut, însă, 14 secunde la penultima oprire din cauza unei roți mai buclucașe care a ieșit mai greu.

Dacă pentru prima poziție la general nu am avut parte de o luptă propriu-zisă, ne-am putut totuși delecta cu duelul pentru ultima treaptă a podiumului dintre Marvin Kirchhofer și Marco Mapelli. Acesta din urmă a terminat pe trei după ce a trecut de pilotul R-Motorsport cu doar cinci minute rămase pe ceas, cei doi luptându-se pe întreaga durată a ultimului schimb. ROWE Racing a terminat pe cinci cu mașina 99, iar Bentley-ul #108 a fost al șaselea. Câștigătorii din Silver Cup au terminat pe poziția a 11-a la general (echipajul #90 AKKA-ASP format din Felipe Fraga, Timur Boguslavskiy și Nico Bastian). Jim Pla, Jean-Luc Beaubelique și Mauro Ricci au fost primii în Pro-Am Cup, AKKA ASP întrocându-se acasă cu două victorii de clasă în condițiile în care echipajul #88 care ar fi trebuit să se lupte pentru victoria la general s-a oprit pe traseu. În fine, în Am Cup, Garage 59 a reușit să încheie șirul de patru victorii al celor de la Barwell (incidentul din ultimul viraj din prima parte a cursei nu a ajutat formația britanică). Chris Goodwin, Chris Harris și Alex West au adus prima victorie de clasă pentru noul Vantage GT3.

Mercedes-urile AKKA ASP s-au impus în Silver Cup și Pro-Am Cup, dar au dezamăgit în lupta pentru trofee în Pro Cup

După cursă, echipa Attempto Racing a protestat împotriva deciziei comisarilor de a nu împărți penalizări în cazul incidentului din prima parte a cursei menționat anterior în care, pe lângă Lamborghini-ul Barwell #78, a mai fost implicat și Ferrari-ul #72 și Audi-ul #55 al Attempto Racing. Germanii sunt de părere că Steijn Schothorst a fost lovit de Ferrari-ul SMP Racing, care l-a trimis în Lamborghini-ul #78 care tocmai ieșea din virajul 15. Audi-ul #55 a abandonat pe loc în urma accidentului. Attempto a plătit deja taxa de 2,000 de Euro pe care trebuie să o achiți dacă vrei să protestezi după o cursă decizia comisarilor și acum așteaptă reanalizarea filmărilor. În prezent, mașina #72 se află pe prima poziție în clasamentul Blancpain GT Series Endurance Cup. Cu toate acestea, dacă noile unghiuri de filmare oferite de Attempto Racing îi vor convinge pe comisari că Ferrari-ul îmbrăcat în culorile drapelului rusesc ar trebui penalizat, am putea să ne reîntâlnim la Spa cu un alt echipaj în postura de lider al clasamentului.

Rezultate complete (până la afișarea rezultatului protestului trimis de Attempto Racing) aici

Sursă foto: Blancpain GT Series