USCC CTMP: Mazda învinge din nou, Acura și Cadillac în rol secundar

An de an, IMSA Weathertech Sportscar Championship face o călătorie înafara granițelor Statelor Unite, în Canada, pentru etapa de pe Canadian Tire Motorsport Park, cunoscut în trecut ca Mosport Park. În acest an, pe circuitul care a găzduit atât Mondialul de Anduranță cât și Formula 1, Mazda Team Joest a dovedit că succesul de la Watkins Glen n-a fost un accident ci, din contră, ar putea să fie începutul unei serii. Ca și în New York, cele două Mazda RT24-P au terminat pe primele două poziții ale clasamentului general, deși ordinea s-a inversat de această dată. Porsche a învins pentru a cincea oară la clasa GTLM, iar BMW a avut ultimul cuvânt de spus la categoria GTD.

Mosport nu este și nu a fost un circuit ușor. De modă veche, cu multe viraje rapide și o singură linie dreaptă lungă (Mario Andretti Straight) care nici măcar nu-i dreaptă, acest traseu ce măsoară 3.9 kilometri a fost și în 2019 un catalizator pentru niște dueluri foarte tari. La polul opus am avut accidentul oribil al brazilianului Victor Franzoni care a înfipt din motive necunoscute Cadillac-ul Juncos Racing #50 în zidul de pneuri din exteriorul ultra-rapidului viraj 2 (un viraj de stânga în coborâre, scena accidentul fatal a lui Manfred Winkelhock din 1985). Din fericire, Franzoni a scăpat fără nicio fractură și, pentru prima oară, IMSA a oprit scurgerea timpului cât timp s-a arătat steagul roșu și mașina a fost extrasă dintre pneuri.

Acura a fost singurul rival real al celor de la Mazda, din nou

În calificări, Colin Braun a dovedit că se simte ca acasă pe pista din Bowmanville, Ontario, după ce a reușit un 1:05.452 cu care l-a surclasat pe Helio Castroneves (Acura Team Penske #7). Brazilianul a fost cu doar 0,074 secunde mai lent într-o sesiune aprig disputată în care Jonathan Bomarito a pus Mazda #55 pe poziția a treia. Juan Pablo Montoya a completat a doua linie a grilei cu Tristan Nunez și Felipe Nasr pe linia a treia, Nasr fiind cel mai rapid dintre piloții  Cadillac. Kyle Masson a fost cel mai rapid la clasa LMP2, pilotul echipei Performance Tech Motorsports surclasându-l pe debutantul Dalton Kellett care a pilotat ORECA-ul identic al PR1/Mathiasen Motorsport. Este de menționat că Braun și-a bătut propriul record din 2018 când, la bordul prototipului ORECA 07 P2 înscris tot de CORE Autosport, a bifat un 1:06.315 pe vremea când mașinile de clasă LMP2 erau mult mai rapide pentru a ține ritmul cu DPi-urile.

Jesse Krohn s-a aflat pentru prima oară în pole position într-o etapă din IMSA Weathertech Sportscar Championship duminica trecută după ce a fost cel mai rapid la bordul BMW-ului M8 #24 cu un tur în 1:13.086. Coechipierul Tom Blomqvist a plecat de pe doi, dar acesta a fost cu 0.462 secunde mai lent în calificări, BMW-urile dovendindu-se – pentru prima oară în 2019 – de neoprit. Ford-ul cu numărul 67 al Chip Ganassi Racing a fost al treilea urmat de Porsche-le #911 pilotat de Pilet în calificări (echipajul #911 a venit la CTMP din postura de lider a ierarhiei la clasa GTLM). Corvette-urile au plecat de la coadă după ce IMSA a decis să modifice puțin BoP-ul în defavoarea celor de la Corvette Racing după etapa de la Watkins Glen. Mai jos, în clasa GTD, Robby Foley a reușit dubla pentru BMW, punând M6-le GT3 #96 al Turner Motorsport în pole-ul clasei mici a GT-urilor cu un  1:16.172, cu 0,081 secunde mai rapid decât Mercedes-ul Riley Motorsports. Acesta a fost și primul pole în IMSA Weathertech Sportscar Championship pentru Foley.

Statusul clasei LMP2 este neclar pentru 2020 deoarece atât Performance Tech, cât și PR1/Mathiasen ar putea să meargă pe alte drumuri la anul

Cursa s-a desfășurat fără întreruperi pe parcursul primelor (aproape) două ore din cele două ore și 40 de minute programate. Toată nebunia a început abia pe final când am avut parte de două neutralizări cu steag galben și chiar și de un steag roșu. În prima parte a cursei, Mazda și Acura s-au luptat pentru prima poziție nestingheriți, Cadillac-urile fiind clar vioara a doua în timp ce Nissan-ul CORE a plecat de la coadă după ce, ca de fiecare dată, echipa a decis să-l pună pe Jon Bennett la start și să încalțe Nissan-ul Ligier cu pneuri noi. În față, Mazda #55 pilotată de Bomarito în primul stint a trecut de Acura #7. Ulterior, atât Bomarito cât și Tincknell s-au descurcat ireproșabil, ținând ambele Acure (cât și cealaltă Mazda) în spatele lor. Ordinea s-a dat peste cap abia la ultima trecere la boxe, una care a venit mai devreme decât ne-am fi așteptat, ca urmare a faptului că ORECA-ul #38 Performance Tech s-a oprit pe pistă, iar toată lumea a crezut că asta v-a duce la o neutralizare.

Într-adevăr, incidentul a dus la un FCY, dar, ceea ce este mai important este că, la boxe, s-a făcut rocada între cele două Mazda. Prototipul cu numărul 77 împărțit de Tristan Nunez și Oliver Jarvis a trecut de cel cu numărul 55 după ce acesta din urmă a stat mai mult pe loc, mecanicii chinuindu-se să prindă roata dreapta-spate. Cu toate acestea, #55-ul nu a pierdut decât o singură poziție și a revenit pe pistă pe poziția secundă. La câteva tururi după ce s-a terminat prima neutralizare a zilei, Victor Franzoni a ieșit în decor la bordul Cadillac-ului Juncos #50, rezultatul fiind un prototip înfundat de-a binelea printre cauciucuri și o întrerupere cu steag roșu pe când mai erau doar 17 minute pe ceas. Franzoni a fost evacuat, în cele din urmă, și era conștient, dar mașina a fost grav avariată în urma accidentului care a avut loc la o viteză de circa 240 km/h. După restart, cele două Mazda au controlat ritmul, iar #77 s-a putut depărta de #55 pentru a învinge la șapte zile de prima victorie Mazda în IMSA Weathertech Sportscar Championship.

Un loc 6 a fost maixmum posibil pentru Wayne Taylor Racing, foștii campioni

În spatele celor două prototipuri Multimatic preparate de Team Joest – care au adus primele victorii în IMSA pentru Mazda din 2012 încoace – s-a iscat o luptă de pomină pentru ultima treaptă a podiumului. Acura #6, care a preluat ștafeta de la cea cu numărul 7 care a efectuat un splash-n-dash pe final și a pierdut teren, a avut de furcă cu Cadillac-ul #31 Action Express pilotat de Pipo Derani. Brazilianul îl avea în ceafa sa pe Colin Braun, dar acesta a fost atins de Acura #7 în ultimele minute și a ieșit pe iarbă înainte de Moss Corner, căzând până pe poziția a șaptea la general. În cele din urmă, Derani n-a putut urca pe trei, dar a stat în fața celeilalte Acura. Ce este, însă, mai important este că cea cu numărul 6 (împărțită de Castroneves și Taylor) este cea care conduce în ierarhia clasei DPi cu echipajul Derani/Nasr din mașina #31 pe doi și, acum, cu un handicap mai mare de recuperat.

În ultimele minute am asistat și la problemele tehnice întâmpinate de Cadillac-ul Action Express #5 care s-a oprit pe traseu cu cinci minute rămase înainte de final, dar incidentul nu a dus la o nouă neutralizare. În clasa LMP2, PR1/Mathiasen s-a impus profitând de problemele rivalilor de la Performance Tech care, în total, au pierdut opt tururi față de ORECA #52 din cauza diferitelor probleme (acea oprire pe pistă și, apoi, o ieșire în parapeți).

Porsche a câștigat încă o dată, dar modificările de BoP pare a se ține la distanță de mașinile din Stuttgart

O strategie superioară și un ritm ceva mai bun când a contat a adus echipei Porsche Motorsport North America a cincea victorie din 2019, respectiv a treia pentru echipajul #912 Bamber/Vanthoor. Belgianul a urcat de pe poziția a cincea până pe trei în primul schimb înainte de a intra la boxe în turul cu numărul 35 când i-a și predat mașina lui Bamber. În față, Jesse Krohn a mai stat pe pistă încă 11 tururi ceea ce l-a făcut să staționeze apoi mai mult la boxe. Aceeași strategie a avut-o și Porsche-le #911 (Pilet/Tandy), ambele văzându-se depășite de #912 în cele din urmă. Mașina #911 a căzut pe patru în timp ce cele două BMW-uri M8 GTE ale Team RLL au rulat pe durata stint-ului secund pe locurile 2-3 la clasa lor. Traficul a fost, însă, de partea lui Bamber care s-a distanțat la nouă secunde de cele două BMW-uri și, apoi, și-a păstrat poziția după ambele restart-uri.

În cele din urmă, mașina #912 a trecut prima linia de sosire la 1.2 secunde de BMW-ul #24 împărțit de americanul John Edwards și de finlandezul Jesse Krohn. Pe trei a terminat celălalt Porsche 911 GT3 RSR preparat de CORE Autosport după ce Tandy a trecut de Connor de Phillippi înaintea primei neutralizări (deși de Phillippi intrase înaintea sa la boxe). Pe cinci s-a clasat Ford-ul #67, Briscoe și Westbrook luându-le fața coechipierilor din GT-ul cu numărul 66. La coada plutonului au venit cele două Corvette-uri cu echipajul cu numărul 3 în fața celui cu numărul 4 care se lupta la titlu (deși #3 a bifat patru podiumuri în anterioarele patru întreceri).

Doar unul dintre cele două Lexus-uri ale AIM-Vasser/Sullivan a mai ajuns la sosire

La clasa GTD, BMW-ul Turner Motorsports pilotat de Foley și veteranul Bill Auberlen a dominat. Doar Trent Hindman, liderul ierarhiei, a părut să aibă un cuvânt de spus când a încercat să se insinueze pe interiorul lui Foley, în primul sfert de oră, cu o mișcare întârziată în Canada Corner. Cele două mașini s-au atins în apex și apoi, din nou, în urcarea pe Mario Andretti Straight, dar BMW-ul a rămas în frunte. Mai mult decât atât, Foley a fost capabil să se desprindă de Hindman înainte de-ai lăsa mașina pe mână lui Auberlen care a făcut același lucru. Astfel, la momentul primei neutralizări, BMW-ul #96 se bucura de un avans de aproape 20 de secunde în fața concurenței. După restart, Farnbacher nu l-a putut atinge pe Auberlen care s-a dezlipit din nou la două secunde de german pentru a aduce prima victorie din 2019 pentru oamenii lui Will Turner. Frankie Montecalvo și Townsend Bell au terminat pe poziția a treia la clasa GTD cu Lexus-ul #12 AIM-Vasser/Sullivan Motorsport. Celălalt Lexus al echipei a fost percutat de Porsche-le Pfaff Motorsport care a revenit orbește pe pistă înainte Canada Corner, Scott Hargrove intrând în RC-F-ul cu numărul 14 de concurs. O zi grea a avut și Riley Motorsports căci norocul a stat în continuare departe de Ben Keating și ai săi. După un weekend dezastruos la Watkins Glen, Mercedes-ul #33 a terminat abia pe 7 la CTMP.

Următoarea etapă a IMSA Weathertech Sportscar Championship va avea loc în weekend-ul 19-20 iulie pe pitorescul circuit Limerock Park din Lakeville, Connecticut. În cadrul Northeast Grand Prix – o altă etapă cu o durată de două ore și 40 de minute – vor concura toate clasele. În total, mai sunt cinci etape rămase de disputat din actualul sezon.

Nu am avut la start la CTMP niciun Audi (după accidentul de la Watkins Glen al mașinii Moorespeed și retragerea echipajului Starworks) și nici Lamborghini-ul Paul Miller Racing n-a luat startul după o ieșire în decor în antrenamente

Rezultate complete aici

Surse foto: IMSA, Wayne Taylor Racing, Mazda