BES Spa 24h: Porsche răstoarnă avansul Audi și realizează dubla

Spa-Francorchamps este unul dintre acele circuite unde dacă vremea este bună este motiv de mirare. Weekend-ul trecut, vremea n-a fost bună, așa că ediția din acest a cursei de 24 de ore de pe celebra pistă a fost marcată de o întrerupere consistentă, dar și de dueluri roată la roată, accidente și destule răsturnări de situație. Porsche a câștigat o cursă pe care unii o dădeau ca fiind deja pe jumătate în tolba celor de la Mercedes sau Audi, că așa-i la Spa…

Săptămâna trecută, Belgia a trecut printr-un val de căldură fără precedent. În zilele de dinainte de marea cursă, cea care te umple de puncte atât în Blancpain Endurance Series cât și în Intercontinental GT Challenge dacă ești la vârf în momentele-cheie când se dau acele puncte, am avut parte de temperaturi care au trecut de 40 de grade Celsius, dar totul s-a schimbat chiar în ziua cursei. Până să vorbim de cursă, să vedem mai întâi care a fost raportul forțelor în calificări unde au luat parte 72 de mașini – mai multe ca niciodată (în epoca modernă).

SMP Racing ar fi putut câștiga la Spa titlu, dar a avut probleme

De această dată, am avut patru sesiuni de calificări, căci unele echipaje au fost formate din patru piloți. Echipajul care s-a dovedit cel mai rapid a fost, însă, format din doar trei piloți: Luca Stolz, Yelmer Buurman și Maro Engel. Cei trei au pilotat Mercedes-ul cu numărul 4 al Black Falcon (ce a purtat culorile GoodSmile Racing ca și mașina #6 și cea adusă din Japonia de GoodSmile Racing cu numărul 00 de concurs) îndeajuns de bine pentru a-l menține în top 5 în fiecare sesiune, fapt care le-a adus pole-ul provizoriu după agregarea timpilor din fiecare sesiune. Pe doi s-a aflat Audi-ul R8 LMS Evo #2 WRT (Vanthoor/Riberas/Stippler) care a fost cu doar 0.081 secunde mai lent, iar pe trei a fost un alt Mercedes, cel cu numărul 999 al Gruppe M Racing (cu 0.127 secunde mai lent). Acestea și încă 17 mașini au pătruns în sesiunea de super pole care a decis polesitter-ul, super pole mai intrând și echipaje reprezentând mărcile Ferrari, Porsche, Lamborghini, Aston Martin și Nissan. Printre absenții de marcă s-au numărat BMW, învingători în 2018 prin Walkenhorst Motorsport, și Bentley Team M-Sport care s-a prezentat de această dată cu numai puțin de patru echipaje (cel mai rapid Bentley a fost, în mod frustrant, al 21-lea, iar cel mai rapid BMW s-a aflat pe locul 31 la general).

Cum nu există o sesiune de super pole și pentru clasele inferioare, polesitter-ii erau deja știuți pe când cele mai rapide 20 de mașini ieșeau pe traseu pentru a se lupta ca să pună mâna pe o titulatură irelevantă – cea mai rapidă mașină în calificările pentru o cursă de 24 de ore. Merită menționat, totuși, că în super pole a întrat cea mai rapidă mașină de la Silver Cup, Audi-ul #55 Attempto Racing (Steijn Schothorst, Pieter Schothorst, Mattia Drudi). Mai jos, primii la clasa Pro-Am au fost Remon Vos, Darren Burke, Christiaan Frankenhout și Tom Onslow-Cole, membrii ai echipajului #74 înscris de Ram Racing (locul 41 la general). Pe poziția 53 la general s-a aflat cea mai rapidă mașină de la Am Cup care a fost, în mod nesurprinzător, Lamborghini-ul cu numărul 77 înscris de Barwell Motorsports (Adrian Amstutz, Leo Machitski, Richard Abra, Patrick Kujala).

Mercedes-AMG a terminat pe trei prin Black Falcon #4

Cu un 2:18.588, Maro Engel a fost cel mai rapid în super pole astfel că Mercedes-ul cu numărul 4 n-a fost detronat, germanul luându-i fața lui Laurens Vanthoor (Porsche #117 KUS Team75 Bernhard) care a fost cu doar 0.017 secunde mai lent. Davide Rigon (#72 SMP Racing) și Nick Tandy (ROWE Racing) au completat linia a doua a grilei, în timp ce Daniel Serra (HubAuto Corsa Ferrari) și Dries Vanthoor (WRT) au fost pe linia a treia. Sesiunea de super pole a trecut fără vreun incident notabil deși câteva mașini au primit penalizări de timp pentru că au plecat de la boxe când nu trebuia.

Înainte de cursă, pe când era clar că ploaia va lovi atât sâmbătă cât și duminică, se profilau deja favoriții în condiții de pistă udă, reprezentanți ai celor de la Bentley sau Porsche făcând trimitere la performanețele modelelor Mercedes-AMG și Audi pe ploaie. La polul opus se afla BMW  și Bentley. Farfus vorbea înainte de cursă de problema temperaturilor înalte și cum unii dintre rivali n-au mers mai lent decât au făcut-o în ziua de teste, deși atunci a fost mai răcoare și ar fi fost normal ca, în calificări, să ruleze mai lent din cauza căldurii. Dar nu doar BMW a făcut aluzii la fenomenul sandbagging-ului și la BoP-ul care avantajează unele părți și dezavantajează pe altele, căci nici cei de la Bentley n-au fost mulțumiți de rezultatul din calificări – ratarea super pole-ului cu toate cele patru mașinile n-a picat bine constructorului britanic aflat în anul aniversării centenarului. Cei de la Bentley erau de părere că, în specificația cu care s-a prezentat la Spa pentru cursă, Continental-ului îi lipseau cam 8-9 zecimi pentru a se putea lupta de la egal la egal cu Porsche, Mercedes, Audi sau Ferrari. Vom vedea în cursă că nici ploaia nu i-a ajutat.

Luptele pe ploaie au fost multe, la fel ca și incidentele

Precipitațiile au început să cadă cu câteva ore înainte de momentul startului astfel că, pe când mașinile erau așezate pe grilă, tot circuitul din Ardeni era gazdă a băltoacelor, iar Alain Adam, directorul de cursă, a decis, firesc, ca întrecerea să pornească în urma safety car-ului. Acesta a rămas în fața plutonului aproape un sfert de oră până ce aversele s-au oprit și cele 72 de mașini de clasă GT3 (mă rog, „Juliet” era un 911 GT3 Cup MR, deci nu chiar de clasă GT3, dar destul de aproape!) au fost descătușate și s-au aruncat spre Raidillon.

Din fericire, n-au existat incidente notabile în primele bucle, deși mai mulți piloți au dat dovadă de curaj încercând manevre dificile, printre ei numărându-se și Maxi Goetz (#999 Gruppe M Mercedes). După o oră de cursă, la vârf s-a aflat mașina cu numărul 20 înscrisă de GP Extreme Racing care, de această dată, a fost pilotată de un echipaj 100% profesionist format din piloți de uzină Porsche: Kevin Estre, Richard Lietz și Michael Christensen. Mașina pornise de pe poziția a 8-a la general, dar Estre, care a fost cel mai rapid în antrenamentele de noapte premergătoare cursei, a reușit niște depășiri riscante și a câștigat 10 locuri pe pistă în mai puțin de 60 de minute într-un prim stint de excepție. Francezul a trecut, pe rând, de Rene Rast (Audi WRT #1), Fred Makowiecki (Porsche ROWE #998) și de Earl Bamber (Porsche Team75 Bernhard) înainte de a ajunge în coada lui Engel cu care nu s-a mai duelat, neamțul intrând la boxe pe când începea deja să se întrevadă o trasă uscată pe circuitul de șapte kilometri.

Printre cei care n-au trecut de prima oră cu bine s-a numărat și Andrew Haryanto (Audi R8 LMS Cup #80) care a lovit zidul de pneuri din exteriorul Raidillon la scurt timp după start. Din fericire, incidentul n-a dus la o nouă neutralizare, dar nici n-a trebuit să așteptăm prea mult pentru ca aceasta să vină căci Jean Paul Buffin a lovit cu putere zidul din exteriorul virajelor Les Combes cu 18 minute înainte de finele orei a doua, BMW-ul M6 GT3 al 3Y Technologies fiind retras pe loc. Accidentul lui Buffin a dus la o neutralizare de 75 de minute, timp în care mai multe echipaje și-au utilizat primul joker (în timpul cursei poți face mai multe opriri fără limită minimă de timp cunoscute ca opriri „joker”). În plus, se pare că s-a folosit și șiretlicul introdus de Land Motorsport anul trecut, acela de a face, în esență, un drive through pe la boxe pentru a reporni timer-ul care măsoară durata unui stint.

Audi-ul #1 ar fi putut să câștige relaxat, dar a avut ghinion

După restart, primul care a trecut linia de start/sosire a fost Nick Tandy, pilotul ROWE Racing preluând prima poziție după ce a stat pe linia boxelor mai puțin de 75 secunde la ultima sa oprire (timpul minim pe care trebuia să-l petreci pe linia boxelor pentru o oprire cu realimentare a fost de 115 secunde). Mașina #998 era urmată de Maro Engel și de Michael Christensen care a preluat #117 de la Earl Bamber.

La începutul orei a patra, Ryan Ratcliffe a derapat pe vibratoarele încă umede din exteriorul virajului Stavelot și s-a izbit cu Continental-ul echipei Parker Racing în zidul de pneuri. A urmat apoi o neutralizare de circa 25 de minute, iar, după restart, Matt Parry a abandonat și el după o ieșire în decor care, însă, n-a dus la o neutralizare. Alte echipe au avut probleme cu neutralizările, printre ele numărându-se și GPX Racing și ROWE Racing. Aceștia din urmă au privit cum mașina #998 a trebuit să efectueze un drive through după ce Nick Tandy și-a îmbunătățit un timp pe sector în condiții de steag galben. O penalizare a primit și Lamborghini-ul #563 Orange1 Team FFF Racing, iar GPX au fost penalizați pentru o problemă în timpul unei opriri la boxe.

Înainte de trecerea primelor șase ore, lupta la vârf s-a dat între Audi și Mercedes, dar ploaia care a venit când s-a intrat în al doilea sfert al cursei a provocat reverberații prin pluton, pe prima poziție urcând SMP Racing (cu AKKA ASP #88 pe doi și Black Falcon #4 pe trei). Engelhart în mașina Grasser #63 a rulat și el o vreme pe doi înainte de venirea ploii. Ulterior, Audi Team Sainteloc, echipă care a câștigat cursa la general în 2017, a primit o penalizare cu drive-through fix când echipajul #25 se afla pe prima poziție. Penalizarea a venit în ora a opta de concurs, dar un apel făcut de francezi a făcut ca decizia să se amâne. Cum WRT a decis să efectueze timpuriu oprirea tehnică de cinci minute, la lăsarea serii aveam în frunte câteva echipaje Mercedes-AMG, Porsche și Lamborghini (Grasser #63).

BMW nu a reușit să facă dubla

Orele de întuneric au fost dificile, mai ales din cauza vremii schimbătoare cu averse care udau intermitent pista. Mercedes a revenit la vârf înainte de scurgerea primelor 12 ore ale cursei tot prin echipajul #4. Engel se afla la 20 de secunde în fața lui Bortolotti în jurul orei locale 3:00 AM, alte 14 mașini regăsindu-se în același tur. Printre victimele nopții s-au numărat și piloții de uzină Ferrari aduși să concureze într-o mașină AF Corse înscrisă special la clasa Pro. Pier Guidi, Bird și Calado n-au prea făcut, însă, valuri, iar totul s-a terminat când Pier Guidi a lovit parapeții. La fel a făcut și un alt pilot AF Corse, Giancarlo Fisichella – ambele mașini au fost în cele din urmă retrase.

Din nefericire, vremea a continuat să-și ceară tributul, o altă victimă fiind Tetsuya Kataoka, unul dintre japonezii din echipajul #00 GoodSmile Racing. Aceeași mașină a fost avariată serios în urma unui accident în Raidillon în ziua de teste (un accident în oglindă cu cel suferit de Kamui Kobayashi tot acolo și tot la bordul unui Mercedes înscris sub banner-ul GoodSmile Racing în 2017). Accidentul lui Kataoka a provocat o neutralizare prin FCY care s-a terminat pe când mai erau 12 ore și 12 minute rămase pe ceas. După restart, Fred Makowiecki s-a păstrat în fața lui Mikhail Aleshin față de care a deschis un ecart de opt secunde. Un alt Porsche, cel al Dinamic Motorsport (învingătorii de la Monza), se afla pe patru în umbra lui Luca Stolz. Mai în spate, Oman Racing by TF Sport, echipă care a pornit în cursă cu Vantage-ul folosit în British GT după ce mașina lor din BES a fost distrusă într-un accident în antrenamente, conducea la clasa Pro-Am, iar AKKA ASP a preluat prima poziție la Silver Cup după ce Audi-ul Attempto Racing al lui Steijn Schothorst s-a oprit misterios la marginea pistei în ora a opta. Piloții Barwell n-au călcat strâmb și se aflau în continuare în control la Am Cup după 12 ore.

Oman Racing by TF Sport a plecat de pe linia boxelor și a învins la Pro-Am Cup

După nici două ore, la ora locală 5:43 AM, Alain Adam și comisarii au decis de comun acord că întrecerea trebuie întreruptă prin afișarea steagului roșu căci ploaia continua să cadă, reducând atât vizibilitatea cât și aderența, ceea ce făcea ca momentele de acvaplanare să fie dese. Steagul roșu a venit după o perioadă de mai bine de o oră în care s-a rulat în condiții de FCY tot din cauza ploii. Astfel, cu 10 ore și 47 de minute rămase, Grasser Racing se afla la conducere cu  Walkenhorst Motorsport pe doi și Dinamic Motorsport pe trei – dar niciunul dintre aceste trei echipaje nu și-a făcut oprirea obligatorie de cinci minute înainte de momentul întreruperii. Putem spune, deci, că Ferrari-ul #72 SMP Racing era liderul de facto, fiind prima mașină de pe pistă (poziția a patra la general) care a efectuat deja acea oprire.

Inițial, se preconiza că ploaia se va opri după o oră, dar asta nu s-a întâmplat și, când, în sfârșit, cursa a fost reluată trecuseră deja cinci ore și 48 de minute și era din nou lumină. Înainte de restart, Lamborghini-ul Grasser a intrat la boxe pentru a face oprirea obligatorie de cinci minute, motiv pentru care BMW-ul Walkenhorst a fost primul când steagul verde a fost fluturat din nou. Mașina a rămas în frunte o bună bucată de vreme fiind pe prima poziție cu patru ore rămase. La acel moment, SMP Racing trecea prin momente de coșmar după ce Aleshin a derapat și a intrat în Nissan-ul KCMG pilotat de Oliver Jarvis. Pagubele au trimis mașina #72 direct la boxe, micșorându-i șansele să pună mâna pe titlul din Blancpain GT Series Endurance Cup la finele cursei de 24 de ore (SMP Racing a punctat bine la borna celor șase și, respectiv, celor 12 ore). Rivalii principali ai SMP Racing erau cei din echipa Orange1 Team FFF Racing al cărui echipaj #563 se afla în continuare în cursă.

Barwell nu a mai învins la Am Cup, dar a făcut-o la Silver Cup cu un echipaj 100% britanic

Safety car-ul care a ieșit pe pistă ca urmare a incidentului dintre Aleshin și Jarvis s-a poziționat în fața mașinii greșite, căci la vârf se afla echipajul #1, nu BMW-ul Walkenhorst în fața căruia a ieșit safety car-ul (Walkenhorst fusese pe la boxe pentru a bifa oprirea de cinci minute). Greșeala i-a ajutat pe Rene Rast, Nico Mueller și Robin Frijns care au câștigat aproximativ un minut în raport cu Yelmer Buurman în Mercedes-ul #4. Mai mult decât atât, mașina #1 mai avea nevoie să oprească doar de două ori înainte de final în timp ce atât #4 cât și #20 ar mai fi avut nevoie să treacă de trei ori pe la boxe.

Cu toate acestea, nu Audi a câștigat ediția 2019 a cursei de 24 de ore de la Spa. Primul pas greșit a fost al lui Mueller care a derapat în Les Combes. Ulterior, pe un circuit în uscare, Rast a fost mâncat de viu de Kevin Estre (GPX Racing #20) și, drept cireașă pe colivă, Klaus Bachler a derapat pe final și a intrat fix în Rast. În cele din urmă, Audi-ul #1 s-a clasat pe poziția a 23-a la general, mașina Dinamic Motorsport abandonând pe loc. Victoria a revenit lui Estre, Lietz și Christensen după încă un schimb fără reproș reușit de francez care și-a croit drum până la vârf.

Pe doi a terminat un alt Porsche, cel cu numărul 998 al ROWE Racing (Frederic Makowiecki, Patrick Pilet, Nick Tandy), iar pe trei s-a aflat Mercedes-ul cu numărul 4. După cursă, Estre a descris cum echipa a revenit în joc după penalizarea care i-a încurcat în primele ore. El a povestit cum a luat decizia de a intra la boxe pentru a efectua oprirea tehnică de cinci minute fix în turul în care a văzut că a avut loc un accident în Blanchimont. La câteva secunde după ce mașina #20 a intrat la boxe, s-a declarat FCY, iar echipa GPX Racing a câștigat timp prețios căci majoritatea rivalilor și-au făcut oprirea pe steag verde. Surprinzătoare a fost clasarea pe poziția a șasea la general a singurei Honda de clasă Pro. Renger van der Zande ar fi putut chiar să termine pe cinci, dar a pierdut lupta cu unul dintre modelele 911 GT3.R ale ROWE Racing chiar în ultimele tururi ale cursei.

Rinaldi Racing – învingătorii la Am Cup

Maro Engel, care a ratat victoria alături de colegii săi din tabăra Black Falcon a fost de părere că o clasare pe poziția secundă ar fi fost posibilă, dar cu riscul unei penalizări pentru depășirea lungimii de stint. Mai precis, Engel consideră că dacă mașina #4 ar fi oprit ultima oară cu un tur mai târziu decât a făcut-o, locul 2 era în mâinile sale. După cursă și cei de la Bentley au venit și au dat vina pe BoP pentru o cursă nefastă. Un singur Continental de uzină a terminat, dar abia pe poziția a 29-a la general. Mașina #109 pilotată de MacLeod a abandonat după doar șase tururi din cauza unei lipse de presiune a uleiului. Ulterior, #108 a fost retrasă când s-a stricat cutia de viteze și #107 a pătimit de pe urma unui acroșaj care a avariat șasiul. Dacă n-ar fi abandonat, Brian Gush, șeful Bentley Motorsport, e de părere că mașina #107 ar fi putut termina pe poziția a patra la general. El a mai spus și că mașina era deja cu 20 de kilograme mai grea decât Audi și Mercedes la Paul Ricard (unde Bentley a câștigat) și că cele 10 kilograme puse în plus înainte de Spa au îngreunat munca echipei (și Porsche a rulat cu 10 kilograme în plus față de Paul Ricard).

În final, Barwell Motorsport a învins la Silver Cup, echipajul #78 ( James Pull, Jordan Witt și Sandy Mitchell) luându-i fața celui cu numărul 90 care a condus mai toată cursă după ce Audi-ul #55 a abandonat. Oman Racing by TF a câștigat la Pro-Am în mod autoritar deși Vantage-ul echipei a plecat de pe linia boxelor după accidentul din FP1. Cheia succesului a fost cuplul Charlie Eastwood/Nicki Thiim care a rulat, practic, toată cursa, căci Yoluc și Al-Harthy și-au completat durata minimă de stat la volan sub FCY. Mai jos, Rinaldi Racing a încheiat șirul victoriilor Barwell. Mașina #33 (Manuel Lauck, Christian Hook, Alexander Mattschull și Hendrik Still) a nemților a fost prima la doar un tur în fața Lamborghini-ului #77.

Gruppe M a mers bine în prima parte, dar n-a dus treaba la bun sfârșit

Din fericire pentru noi, campionii n-au fost deciși în urma cursei de la Spa așa că avem de ce să stăm cu sufletul la gură până la etapa care trage cortina, cele trei ore de la Barcelona din 28-29 septembrie. Următoarea etapă din Intercontinental GT Challenge în weekend-ul 23-25 august la Suzuka. Momentan, se pare că vom avea 38 de mașini pe grilă după ce s-au retras ambele McLaren-uri ale Team Goh.

Rezultate complete aici

Sursă foto: Blancpain GT Series