Suzuka 10H: Audi câștigă o cursă disputată în fața Mercedes și Porsche

Suzuka a găzduit din nou o etapă a Intercontinental GT Challenge și, dacă în urmă cu 12 luni Mercedes-AMG a dominat, de această dată a fost rândul celor de la Audi să se impună, rezultatul fiind o premieră căci Audi n-a învins niciodată în Japonia în istoria participărilor sale la Fuji în cadrul Mondialului de Anduranță. Deși pole-ul a fost înșfăcat de BMW, iar Mercedes, Ferrari și Porsche au avut mașini în grupul fruntaș, echipajele Audi au avut situația sub control pe mai tot parcursul întrecerii care a încins bătălia în ierarhia piloților înainte de finala de la Kyalami.

Am lăudat deja pe Stephane Ratel și ai săi pentru că au pus laolaltă o serie ireproșabilă de circuite sub umbrela aceluiaș campionat – Intercontinental GT Challenge. Toată nebunia a început în iarnă, la Bathurst cu cursa de 12 ore și a continuat apoi la Laguna Seca unde am avut opt ore de cursă (încheiate cu o victorie neașteptată a Ferrari-ului HubAuto Corsa) și, în fine, în iulie ne-am desfătat timp de-o zi și-o noapte cu acțiunea de la Spa-Francorchamps. Cred că orice fan de motorsport poate fi de acord că aceste trei circuite sunt printre cele mai interesante din lume, dar campionatul mai avea încă de oferit două reprize după spa: cursa de 10 ore de la Suzuka și cea de ouă ore de la Kyalami care își propune să readucă circuitul sud-african, fosta gazdă a GP-ului Africii de Sud, pe harta motorsport-ului internațional.

Vremea a fost schimbătoare în weekend la Suzuka, primele tururi pe uscat fiind parcurse abia în ultima sesiune de antrenamente libere. Din fericire, ploaia n-a mai revenit și am putut urmări evoluția mașinilor în următoarele sesiuni și, apoi, în cursă fără vreo întrerupere cauzată de condițiile meteo. În calificări, Audi a fost la vârf prin echipajul #25 WRT (vopsit într-un albastru special denumit Nogaro Blue, aceeași nuanță în care au ieșit pe poarta fabricii din Zuffenhausen mai toate Audi-urile RS2 din anii ’90) care a terminat cu un timp combinat de 6:07.522. Timpul acesta a fost obținut prin adunarea timpilor înregistrați de cei trei piloți din fiecare echipaj, fiecare ieșind pe pistă într-una dintre cele trei sesiuni. Cel mai rapid om din mașina #25 a fost Kelvin van der Linde care a reușit un 2:01.494 în a doua sesiune, un timp cu aproximativ o secundă sub ce au reușit coechipierii Frederic Vervisch și Dries Vanthoor. Pe doi s-a aflat Ferrari-ul #27 HubAuto Corsa (6:07.333), iar pe trei a fost Mercedes-ul #77 Craft Bamboo (6:07.338). Primele 20 cele mai rapide mașini au promovat în sesiune de super pole care a decis ordinea pe primele 10 linii ale grilei de start.

În sesiunea de super pole, care s-a disputat la temperaturi mai joase, Augusto Farfus a scos din joben un 2:00.455 cu care și-a surprins rivalii. Acest timp a fost îndeajuns de bun pentru a pune BMW-ul M6 GT3 Schnitzer Motorsport #42 în pole position, Dries Vanthoor reușind să ocupe poziția a doua cu un tur în 2:00.531. Pe trei s-a aflat BMW-ul M6 al Walkenhorst Motorsport pilotat de Nicky Catsburg, mașina #34 având-o alături pe linia a doua pe Ferrari-ul #777 Car Guy Racing pilotat în super pole de Miguel Molina. Jules Gounon a fost cel mai rapid pilot Bentley (poziția a cincea la general), iar Kamui Kobayashi a fost al șaselea cu AMG GT3-ul echipei GoodSmile Racing (cel mai bine clasat echipaj Mercedes-AMG). Pe șapte s-a aflat Absolute Racing cu mașina #125, în timp ce două Mercedes-uri au ocupat pozițiile 8-9, iar Andy Soucek a fost pe zece în celălalt Bentley Continental înscris de M-Sport. Singurul Porsche care a ajuns în super pole (mașina #911 Earl Bamber Motorsport a ratat super pole-ul în urma unei pene) a pleca de pe poziția a 11-a la general.

Startul cursei a fost unul curat, cu Catsburg în prim-plan după ce a trecut de van der Linde pentru a urca pe doi în urma liderului Farfus. Această ordine s-a menținut pe perioada primului stint, Audi-ul #25 fiind primul care a intrat la boxe din acest trio fruntaș. BMW-urile au urmat și ele pe finalul primei ore, moment în care la conducere a urcat Bentley-ul de uzină pilotat de Jordan Pepper care a urcat după completarea primelor 60 de minute. După ce toate echipajele au bifat prima oprire, însă, cele două BMW-uri au revenit la vârf.

În ora a doua, BMW-ul #34 al Walkenhorst Motorsport a fost agățat de un Nissan GT-R GT3 scăpat de sub control și a fost obligat să se îndrepte direct la boxe cu pagube serioase la partea posterioară. Mai apoi, după a doua trecere pe la boxe, echipajul #25 al W Racing Team a preluat prima poziție și mașina Schnitzer a căzut pe doi ca urmare a unui mai lent al germanilor. Între timp, mai în spate, mașina învingătoare de la Laguna Seca, Ferrari-ul HubAuto Corsa, a fost implicat într-un accident cu Honda NSX GT3 #98 Arrows Racing. Și de această dată n-a fost vina lui Cassidy ci a pilotului nipon din mașina #98 care a derapat fix în fața 488-ului GT3 cu numărul 27 de concurs – incidentul a dus la prima neutralizare cu FCY a cursei.

WRT și-a conservat prima poziție și după a treia trecere pe la boxe, efectuată sub neutralizarea cauzată de incidentul dintre #27 și #98, dar pe doi a urcat Mercedes-ul #999 GruppeM Racing, în timp ce Schnitzer Motorsport au căzut pe șase. Această neutralizare a prezentat o oportunitate pentru ca unele echipe să meargă pe o strategie alternativă (în cadrul căreia câteva mașini au rămas pe pistă pentru a-și conserva poziția și n-au făcut opriri sub steag galben). Printre ele s-a numărat și Absolute Racing, dar numai în cazul mașinii #912 (Absolute Racing au înscris un Audi, #125, și un Porsche, #912, în această cursă). Ca urmare a acestei decizii, mașina #912 a ajuns să ruleze pe poziția secundă la jumătatea întrecerii, cu Audi-ul WRT în continuare în față într-o poziție dominantă.

Pe trei s-a aflat după cinci ore BMW-ul #42, cu KCMG pe patru (GT-R GT3 #35) și GruppeM Racing abia pe poziția a cincea după ce mașina #999 s-a acroșat cu modelul identic al GoodSmile Racing în ora a patra. Mașina niponilor acoperită de imagine ale lui Hatsune Miku a avut de suferit mai mult și s-a prăbușit în clasament, dar nu mai mult decât Bentley-ul #108 care a tot intrat la boxe în primele ore – mai întâi cu probleme la suspensie.

Următoarele ore au fost incitante căci s-a rulat pe steag verde, fără neutralizări, așa că am avut parte de multe lupte pentru poziție – atât pe pistă cât și la boxe. Asta până la accidentul lui Nick Cassidy în virajul 130R. Ferrari-ul #27 s-a înfundat în cauciucuri, dar, în mod miraculos, după ce a fost tras afară Nick a putut continua și s-a târât până la boxe. Accidentul a dus la cea de-a doua perioadă de neutralizare ce a coincis cu momentul unei noi treceri pe la boxe. De această dată, mai toate mașinile care aveau încă șanse la o clasare pozitivă au profitat de FCY, astfel că a dispărut diferența de strategii apărută după prima neutralizare.

Cu două ore înainte de final ordinea era următoarea: în frunte același etern Audi #25, urmat de mașina #125 a Absolute Racing și de Katsumasia Chiyo în modelul KCMG cu numărul 35 care a fost păstrat în lupta de la vârf de un stint dublu de excepție al fostului învingător de la Bathurst. BMW, între timp, se afla la coada top 5-ului după ce echipajul #42 a primit o penalizare cu drive through la scurt timp după intrarea în a doua jumătate a cursei deoarece mașina ar fi petrecut prea puțin timp pe linia boxelor în timpul uneia dintre opririle obișnuite. În cadrul BES și IGTC încă există o formă a regulii care limitează lungimea unui schimb la 65 de minute și, ca urmare a acestui fapt, BMW-ul n-a mai putut reveni – conform lui Augusto Farfus. Brazilianul a spus că, deoarece nu au putut să facă nici under-cut și nici un over-cut, au rămas blocați în mijlocul primilor 10 fără posibilitatea de a depăși pe pistă din cauza naturii circuitului.

Cu toate acestea, o minimă flexibilitate există, după cum a arătat echipajul #912 al Absolute Racing. Mașina împărțită de Dennis Olsen, Dirk Werner și Matt Campbell a rămas pe pistă în timpul primei neutralizări – mai mult ca urmare a unei neînțelegeri a mesajelor transmise de race control, conform inginerului Owen Hayes – iar asta i-a ajutat ulterior când au făcut doar stint-uri la limita celor 65 de minute. În cele din urmă, mașina #912 a terminat pe podium, fiind ajutată și de faptul că toată lumea a oprit concomitent când a avut loc a doua neutralizare, deci poziția pe pistă câștigată după ce mașina a rămas pe traseu la prima neutralizare n-a fost pierdut.

În fața celui mai bine clasat Porsche s-a aflat Mercedes-ul #999 GruppeM Racing (Marciello/Buhk/Engel) care a avut de câștigat după ce #125 a pierdut un minut la boxe la ultima sa oprire din cauza unei probleme în momentul realimentării. În urma acestui incident, Audi-ul Absolute Racing a terminat pe șapte. Învingători au fost Frederic Vervisch, Kelvin van der Linde și Dries Vanthoor care s-au aflat la peste 40 de secunde de Mercedes după 10 ore – #125 era mai aproape, însă, înainte de ultima sa oprire. Tripleta din mașina WRT a știut mereu cum să-și păstreze avantajul, protejând după fiecare restart prima poziție și știind cum să se dezlipească de pluton (Vanthoor și-a construit un avans de 10 secunde după a doua neutralizare, tot belgianul bucurându-se de un avans de 25 de secunde la borna celor cinci ore).

Image may contain: car and outdoor

Kelvin van der Linde a fost de părere că setup-ul i-a ajutat pe cei trei să se păstreze în față, dar și faptul că au știut să managerieze pneul Pirelli care, după spusele lui Farfus, face diferența între piloți, fiind evident cine este agresiv și-l „mănâncă” repede și cine știe să-l mențină în viață mai bine. Craft-Bamboo Racing #77 a terminat pe poziția a patra, astfel că Mercedes-AMG a plecat din Japonia cu cel mai mare număr de puncte dintre toți rivalii la titlul constructorilor. Tsugio Matsuda a trecut pe final de cursă cu o depășire frumoasă de Bentley-ul #107, aceste două mașini fiind clasate pe locurile 6-7 la general.

Kenny Habul, Mikael Grenier și Nico Bastian au învins la clasa Silver Cup (locul 12 la general pentru mașina SunEnergy1 Racing), în timp ce un alt Mercedes, cel al Strakka Racing, a revenit după o pană pe spate pentru a se impune la clasa Pro-Am (cu echipajul format din Christina Nielsen, Dominik Baumann și Adrian Henry D’Silva). Aston Martin ar fi putut să câștige la această categorie, Vantage-ul #122 preluând prima poziție după ce Nielsen a derapat în momentul exploziei pneului, dar Garage59 (West/Goodwin/Ledogar) a trebuit să se mulțumească cu o clasare pe doi. La Am-Cup învingătoare a fost formația Sato-SS Sports (poziția a 25-a la general).

Image may contain: sky, night, cloud and outdoor

În urma acestei a patra etape a Intercontinental GT Challenge, Mercedes-AMG este în fruntea ierarhiei constructorilor cu 110 puncte, cu 44 mai multe decât Audi care a ieșit, astfel, din lupta pentru titlu căci la Kyalami se pot culege maximum 43 de puncte – Porsche a urcat pe doi la 22 de puncte în urma Mercedes-AMG. Cu toate acestea, lupta la piloți este strânsă. Maxi Buhk este lider cu un avans de trei puncte în fața coechipierului de la Suzuka Raffaele Marciello. Frederic Vervisch se află pe poziția a treia la doar șase puncte de Buhk, în timp ce Goetz, care avea același număr de puncte ca și Buhk după cursa de 24 de ore de la Spa, a căzut pe patru căci a concurat pentru Craft-Bamboo la Suzuka – el acuză un decalaj de opt puncte în raport cu Buhk. Tripleta de piloți Porsche formată din Werner/Campbell/Olsen este la 10 puncte în urma lui Buhk, iar alți cinci piloți mai păstrează și ei șanse matematice la titlu – totul depinzând de deciziile fiecărui constructor cu privire la aranjarea echipajelor din mașinile Pro.

Cursa 9 ore de la Kyalami care încheie stagiunea va avea loc în weekend-ul 22-23 noiembrie, la două luni după finala Blancpain GT Series Endurance Cup de la Barcelona. Cursa de la Kyalami va reprezenta, pe drept vorbind, reîntoarcerea motorsport-ului de top pe circuitul sud-african după o pauză îndelungată, ultimul campionat de renume care a alergat aici fiind FIA Sportscar, seria dedicată prototipurilor WSC cu cockpit deschis din anii ’90-’00, care a vizitat pista la începutul aniilor 2000.

Image may contain: car, night and outdoor

Rezultate complete aici

Sursă foto: Intercontinental GT Challenge