Sebastian Vettel a câștigat Marele Premiu din Singapore – primul său succes al anului în Formula 1. O strategie preferențială a celor de la Ferrari l-a propulsat pe german în fața coechipierului său, Charles Leclerc. Pornit din pole, monegascul s-a regăsit în spatele lui Vettel la ieșirea de la singura oprire la boxe a unei curse lungi și grele, dar prea puțin spectaculoase.

Vettel a trecut primul linia de sosire după ce a fost chemat cu un tur înaintea lui Leclerc la boxe, deși se afla pe locul trei în momentul opririlor. Pentru german, succesul a fost demult așteptat și îi poate da încredere pentru restul sezonului. Cu ajutorul venit de la echipă, Vettel a controlat cursa cu calm și siguranță pe un circuit pe care cu greu se poate depăși. Ferrari a obținut pentru prima oară din 2008 încoace trei victorii la rând.

Max Verstappen a terminat al 3-lea pentru Red Bull, reușind să-i surclaseze pe piloții Mercedes după ce echipa germană a ales o strategie cel puțin chestionabilă prin lăsarea mașinilor pe circuit mai mult înainte de prima oprire. Lewis Hamilton a încheiat al patrulea, chiar în fața lui Valtteri Bottas, cu Alex Albon pe locul 6.

Lando Norris a adus locul al 7-lea pentru McLaren, în timp ce Pierre Gasly a profitat de o strategie care l-a văzut luând startul cu pneuri hard, intrând târziu la boxe și menținându-și poziția prin cele trei perioade de safety car care au bulversat a doua parte a clasamentului. Nico Hulkenberg și Antonio Giovinazzi s-au mai clasat în puncte.

Romain Grosjean a terminat al 11-lea după ce a fost implicat din nou într-un incident care i-a încheiat cursa lui George Russell, iar Carlos Sainz s-a clasat în fața lui Lance Stroll și a unui Daniel Ricciardo care a avut o prestație curajoasă, dar care în final l-a văzut plătind cu un pitstop neplănuit. Daniil Kvyat, Robert Kubica și Kevin Magnussen au mai încheiat cursa, în timp ce Kimi Raikkonen a abandonat în urma unui contact cu rusul, iar Sergio Perez a suferit probleme mecanice.

Un start relativ curat a condus spre o primă parte a cursei destul de anostă. Leclerc a pornit curat și s-a îndepărtat ușor la peste o secundă de cei din spate, primii șase păstrându-și ordinea. Hulkenberg și Sainz s-au acroșat în primul sector, iar amândoi au avut de mers la boxe imediat – germanul cu o pană și Sainz cu avarii mai mari ce l-au catapultat pe ultimul loc. Ce mai în spate, Ricciardo și Russel s-au atins la rândul lor, pilotul Williams intrând la boxe pentru o schimbare a aripii față.

În frunte, cele trei echipe fruntașe rulau într-un ritm ultra conservator, depărtându-se de grupul de mijloc, dar nu exagerat de mult. Diferența dintre Albon, ocupantul locului 6, și Norris, pe 7, a variat între cinci și două secunde. Pornit de pe ultimul loc după ce a fost descalificat din calificări, Ricciardo și-a croit drum prin pluton, avansând până pe locul 11 în momentul în care primele intrări programate la boxe au apărut.

Kvyat a fost cel care a mutat primul, la capătul turului 12, încălțând un set de gume hard – alegerea preferată de toată lumea în a doua parte a cursei, cu excepția lui Gasly, care pornise pe ele.

A fost momentul în care liderii au început să calce pe accelerație. Leclerc s-a îndepărtat puțin de Hamilton, dar britanicul a răspuns fără probleme. Spectacolul a început în turul 19, când Vettel a intrat primul la boxe dintre fruntași. Verstappen l-a urmat, dar intrarea nu i-a surâs olandezului, cu Hulkenberg intercalându-se între cei doi. Un tur mai târziu, Hamilton își îndemna echipa să încerce un undercut al lui Leclerc, dar răspunsul a fost să facă invers față de ce făcea monegascul.

Leclerc a intrat la boxe, iar Hamilton a trecut la conducere. Mai mult, Leclerc a ieșit înapoi pe circuit în urma lui Vettel, lucru cel puțin surprinzător. Mercedes a ales să-l țină pe Hamilton pe circuit, în timp ce Bottas a intrat la boxe la capătul turului 22, ieșind înapoi în la peste 5 secunde în urma lui Verstappen, dar în fața lui Hulkenberg și Albon. Germanul pierduse ușor poziția față de olandez, și Albon a trecut la rândul său lejer de pilotul Renault.

Vettel, Leclerc și Verstappen curând au avut în fața lor patru mașini care încă nu schimbaseră, slăbind ritmul lor în timp ce Hamilton a continuat să conducă. Mercedes i-a propus lui Bottas să slăbească ritmul pentru a-i permite lui Hamilton să revină în fața sa în eventualitatea unei opriri la boxe, dar senzația a părut că după ce Ferrari l-a avantajat pe Vettel, Mercedes și-a dezavantajat ambii piloți cu decizia de a intra mai târziu.

Hamilton a oprit la capătul turului 26, în timp ce Vettel încerca să treacă de Stroll pe circuit. Într-adevăr, britanicul a ieșit pe circuit imediat în fața coechipierului său. Intervenția radio l-a ajutat, astfel, pe Hamilton, dar cursa părea în mâinile Ferrari în timp ce ne apropiam de jumătatea lungului Mare Premiu. Cu Hamilton la peste 8 secunde de Vettel – liderul virtual – totul avea să se joace la final.

Plecat pe gume medium, Giovinazzi conducea cursa, devenind primul pilot din afara primelor trei echipe care s-a aflat în această poziție din 2015 încoace. Curând, însă, Vettel și-a croit drum în frunte, trecând pe rând de Stroll, Ricciardo, Gasly și Giovinazzi. Mai apoi, Ricciardo și Giovinazzi s-au atins când australianul a încercat să-l depășească pe italian, iar pilotul Renault a suferit o pană, ambii intrând la boxe.

Mașina de siguranță și-a intrat în rol, aducând toți piloții fruntași într-un grup unitar pentru ultimele douăzeci de tururi ale cursei. Russell a semnat primul abandon al Williams în 2019 după ce un contact cu Grosjean l-a proptit în zidul de protecție.

Cu Vettel în fruntea lui Leclerc, cursa a fost reluată. Verstappen repornea de pe locul al 3-lea, în fața celor doi piloți Mercedes și al coechipierului Albon. Norris, Magnussen, Raikkonen și Perez completau primele 10 poziții, cu Stroll, Gasly, Hulkenberg, Kvyat, Giovinazzi, Ricciardo, Kubica, Grosjean și Sainz în același tur cu liderul. Ordinea din față s-a păstrat, dar în spate, Stroll a suferit o pană după ce a atins zidul în virajul 17. Câteva tururi mai târziu, coechipierul său, Perez, a abandonat la rândul său cu o problemă mecanică, punând punct brusc Marelui Premiu pentru Racing Point și aducând din nou mașina de siguranță pe circuit.

Cu 14 tururi rămase, cursa s-a reluat, dar acțiunea a avut loc tot în a doua jumătate a clasamentului, cu Ricciardo în prim-plan. Raikkonen și Kvyat s-au acroșat în primul viraj, iar Alfa-ului finlandezului i s-a rupt suspensia, astfel încât din nou a urmat o perioadă de Safety Car.

Restartul a venit din nou fără lupte în frunte, dar cu multă acțiune în plutonul urmăritor. Sainz a avansat câteva poziții în timp ce Stroll profita de gumele sale mai moi pentru a urca pe 14, iar Norris a fost nevoit să se apere pe locul 7 în fața lui Gasly și Hulkenberg, cu Giovinazzi ocupând ultima poziție în puncte.

Până la urmă, natura circuitului nu le-a permis protagoniștilor să încânte pe final. Cu un tur rapid în turul 57, Vettel a trecut primul linia de sosire după două ore de cursă, în timp ce Leclerc va avea de pus întrebări echipei ca urmare a mișcării strategice care l-a retrogradat în urma coechipierului său. Ferrari poate fi însă mulțumită cu un 1-2 excelent și cu a treia victorie la rând. Pentru Mercedes, ziua s-a încheiat chiar fără podium – pentru numai a doua oară în acest sezon. Verstappen a urcat pe ultima treaptă.

A fost un weekend în care Ferrari a surprins total, iar îmbunătățirile aduse mașinii au dus la un succes neașteptat pe un circuit pe care Mercedes și Red Bull ar fi trebuit să fie la înălțime. Totodată, finalul de sezon cu Ferrari în această formă se anunță cel puțin interesant.

***

Citește mai multe despre MP Singapore 2019.