BES Barcelona: Premieră în seria de anduranță Blancpain după o finală de povestit nepoților

Circuitul Barcelona-Catalunya din Spania, care găzduiește și Marele Premiu al Spaniei din Formula 1, nu este neapărat unul cunoscut ca unul unde curse incitante se desfășoară cu regularitate. Pista, destul de tehnică, lasă puține portițe pentru depășiri, așa că nu ne-am așteptat la prea multe de la finala Blancpain GT Series Endurance Cup care a avut loc weekend-ul trecut. Evident, cu atâtea titluri pe masă, piloții și echipele aveau să tragă tare, dar ceea ce s-a întâmplat pe pistă ne-a făcut să răsuflăm ușurați că nu ne aflam în fața unei curse de patru ore sau șase ore căci, cel puțin, ultimele 50 de minute au fost de generic.

Sezonul 2019 al Blancpain GT Series Endurance Cup a fost plin de surprize și răsturnări de situație. Totul a început la Monza unde, de nicăieri, Dinamic Motorsport a bifat o victorie pe care n-ar fi pariat nimeni după un parcurs perfect pentru echipa debutantă. Ploaia a avut și ea un cuvânt de spus în etapa italiană, dar nu și în cea din Albion care a urmat. În mai, la Silverstone, o echipă care a așteptat mult prea mult prima victorie în BES a spart gheața: SMP Racing s-a impus. Etapa a treia, cea de 1.000 de kilometri de la Paul Ricard, a fost trecută în cont de Bentley. Team M-Sport mai încercase să învingă la Le Castellet și în trecut astfel că această primă victorie din BES cu noul Continental GT a fost cu atât mai dulce pentru Brian Gush care s-a retras după două decenii la vârful Bentley Motorsport după acest succes. Cursa-regină de la Spa-Francorchamps a fost un adevărat maraton de 24 de ore printre incidente. Am avut parte și de ploaie și de accidente și de penalizări care au schimbat ordinea la vârf. În cele din urmă, mașina GP Extreme împrumutată unui trio format din piloți de uzină Porsche a avut câștig de cauză, punând Porsche într-o poziție bună în Intercontinental GT Challenge (Spa-Francorchamps a fost a treia etapă din acest campionat din care mai avem acum de disputat doar finala de la Kyalami, din Africa de Sud).

După etapa din Ardeni, cursa de trei ore din Spania a fost locul unde s-a decis destinația a numai puțin de opt titluri, atât la piloți cât și la constructori. Cele mai importante au fost, evident, titlurile la piloți din categoria Pro și, respectiv, cel din ierarhia combinată Blancpain GT World Challenge Europe + Blancpain GT Series Endurance Cup. În urma ultimei etape din seria de sprint de pe bătrânul continent, echipajele #563 Mapelli/Caldarelli și cel cu numărul 4 Stolz/Engel se aflau la egalitate în ierarhia combinată, Caldarelli și Mapelli devenind deja campioni ai seriei de sprint, rezultat confirmat când s-a anunțat că Grasser Racing a câștigat apelul depus după excluderea din Q2 de la Zandvoort.

Mapelli și Caldarelli au concurat în Spania alături de un nou coechipier, Albert Costa, care a fost chemat în ultimul moment pentru a-l înlocui pe Dennis Lind care s-a îmbolnăvit. De asemenea, și în celelalte două mașini aduse de Orange 1 Team FFF Racing au fost câte un pilot nou. Attempto Racing l-a adus la bordul Audi-ului #66 pe Valentin Hasse Clot în locul lui Kelvin van der Linde, iar Dorian Boccolaci l-a înlocuit pe Steven Palette la bordul mașinii #25 a Sainteloc Racing. De asemenea, Gabriele Piana a lipsit din echipajul #6 al Black Falcon căci s-a luptat (fără succes) pentru titlu în campionatul german ADAC GT4 la Sachsenring, locul său fiind ocupat de Davide Fumanelli, fostul pilot Strakka Racing. În fine, Klaus Bachler a fost înlocuit de Marco Seefried la Dinamic Motorsport și Sean Walkinshaw a pilotat pentru WRT (în mașina #71) în locul lui Paul Petit.

Cu un timp mediu în 1:45.032, echipajul #98 al ROWE Racing format din Romain Dumas, Sven Mueller și Matthieu Jaminet a fost cel mai rapid în calificări. Maro Engel, Yelmer Buurman și Luca Stolz s-au aliniat pe poziția a doua cu Mercedes-ul Black Falcon #4 cu un timp combinat în 1:45.087, Stolz și Engel aflându-se în fața rivalilor Mapelli și Caldarelli care s-au calificat pe trei la general (cu un timp mediu cu doar o miime de scundă mai lent!) cu Audi-ul WRT #2 (Vanthoor/Riberas/Perez Companc) pe patru. Felipe Fraga, Timur Boguslavskiy și Nico Bastian au fost cei mai rapizi din concurenții de la clasa Silver Cup (poziția a 10-a la general cu un 1:45.397). Mai interesant este că Miguel Ramos, Adrian Amstutz și Leo Machitski, pole-sitterii în Am Cup, au fost mai rapizi decât echipajul care a reușit timpul combinat de referință la clasa Pro-Am (1:46.927 pentru mașina #77 a Barwell Motorsport versus 1:47.060 în dreptul echipajului #87 al AKKA ASP). Întreg plutonul de 45 de mașini a fost acoperit de mai puțin de patru secunde.

Startul a fost fenomenal cu Albert Costa ieșind de pe pistă în partea dreaptă pentru a trece atât de Mercedes-ul #4 cât și de mașina ROWE Racing #98 care a pornit prima. După doar câteva viraje, Zaid Ashkanani a fost agățat în pluton și trimis în parapeți. 991-le GT3.R cu numărul 54 s-a lovit atât de tare de zidul de pneuri că s-a răsturnat, incidentul aducând pe loc prima neutralizare a cursei. Sub steag galben, Costa a fost informat că trebuie să lase mașina #98 și cea cu numărul 4 să treacă căci depășirea sa de la start a fost făcută prin depășirea cu toate patru roțile a limitelor pistei. În ciuda acestei răsturnări a ordinii la vârf, nu existau prea multe fețe îngrijorate în boxa echipei Orange 1 Team FFF Racing căci în primul tur și SMP Racing a avut de suferit după ce mașina #72, care conducea în ierarhia diviziei Pro (cu un avans aparent confortabil de 22 de puncte) după cursa de la Spa, a revenit la boxe cu o pană care i-a aruncat pe Molina, Aleshin și X la coada plutonului.

În urma rotirii, Engel a preluat șefia și a rămas la vârf până la finele primei ore când a intrat la standuri pentru a-i preda AMG GT-ul albastru lui Luca Stolz. Conaționalul lui Engel a revenit pe pistă tot pe prima poziție, dar, mai important, Orange 1 Team FFF Racing s-a mișcat mai bine pe linia boxelor decât ROWE Racing astfel că Marco Mapelli a urcat pe doi după prima oprire a echipajului #563. Trebuie menționat că diferența dintre cele două opriri la boxe a fost minimă, Mapelli și Romain Dumas ieșind, practic, în paralel de pe linia boxelor cu Mapelli aflat pe zona de accelerare, iar Dumas de cealaltă parte a liniei albe. Drept urmare, Dumas a primit o penalizare cu drive-through care a ruinat șansele ROWE Racing la o victorie.

După ce avusesem deja 45 de minute petrecute sub steag galben cât timp s-au făcut reparații la armco în zona în care a lovit zidul de penuri Porsche-le #54, am mai avut o nouă neutralizare și după primul rând de oprire. În total, cursa a fost neutralizată de șase ori, timpul total petrecut sub VSC (virtual safety car) sau în urma safety car-ului real fiind de peste o oră și 20 de minute. Ieșirea în nisip a lui Jean-Luc Beaubelique a adus a doua neutralizare care i-a permis lui Mapelli să se lipească de Stolz. La restart, Mapelli a încercat să treacă de Stolz pe frânare în primul viraj, dar Stolz a rămas în dreptul Lamborghini-ului prin primele viraje în încercarea de a își apăra poziția și, totodată, titlul (#563 avea nevoie de victorie pentru a câștiga titlul în fața #72 și, evident, trebuia să fie și în fața #4). În cele din urmă, Mapelli a trecut și, cu o mașină mai rapidă, s-a depărtat.

Pe parcursul celei de-a doua ore Stolz a pierdut teren, dar n-a fost depășit de Raffaele Marciello deși italianul s-a apropiat de neamț pe finalul schimbului. La ultima trecere pe la standuri, Mapelli i-a predat mașina lui Caldarelli și Stolz i-a făcut loc lui Yelmer Buurman. Un contact între unul dintre Aston Martin-urile Garage59 și un Audi al WRT a impus din nou scoaterea steagurilor galbene la intrarea în ora a treia de concurs. După un nou restart, olandezul Buurman a încercat să copieze manevra lui Mapelli și să treacă de Caldarelli în virajul 1, dar fără succes. A mai urmat o neutralizare după ce mașina RAM Racing pilotată de Remon Vos a ieșit de pe traseu, dar Caldarelli s-a apărat și de această dată după manual, ajutat și de o mașină care s-a simțit mai bine pe circuitul spaniol în cursă.

Ultimele 50 de minute au fost cu adevărat electrizante. Am avut parte de mai multe lovituri și dueluri roată la roată (sau oglindă la oglindă) atât în pluton cât și la vârf. Un Audi al Phoenix Racing a ieșit în decor pe final, completând un tablou al nebuniei care părea să fi pus stăpânire pe toată lumea în ultimele minute când mai multe mașini au derapat și altele se luptau de parcă priveam finalul unei curse sprint de cinci tururi. Această ultimă neutralizare l-a readus pe Buurman în coada lui Caldarelli, dar olandezul avea de partea sa doar patru minute pentru a trece de Lamborghini-ul multicolor din fața sa. În plus, el trebuia să aibă grijă și la Dries Vanthoor care, la bordul Audi-ului #2, ar fi vrut să termine sezonul cu o clasare pe poziția a doua.

Din nefericire, Buurman n-a avut parte de un restart de excepție și nu l-a putut ataca pe Caldarelli în ultimele bucle. Mai mult decât atât, în spate, Vanthoor s-a ambiționat și a forțat depășirea în primul viraj. Rezultatul a fost dezastruos: ambele mașini au ieșit în decor și s-au prăbușit în ierarhie. Poziția a doua a fost culeasă de Jake Dennis (R-Motorsport #76), pe trei venind Jules Gounon care pilota la limită Continental-ul #107 de uzină încă de la restart pentru a încerca să treacă de Dennis. Vantage-ul și Bentley-ul din urma sa au mers la milimetri distanță și s-au și atins pe final, dar ordinea nu s-a mai schimbat în ultimul tur.

Astfel, Caldarelli și Mapelli au devenit primii piloți din istoria Blancpain GT Series care și-au trecut toate cele trei titluri: cel din seria continentală Blancpain GT World Challenge Europe, cel din Blancpain GT Series Endurance Cup și titlul din ierarhia combinată (toate la categoria Pro, evident). O revenire a echipajului #72 a SMP Racing a devenit imposibilă în momentul în care, aflat în top 15 la general, Molina a lovit un Bentley și l-a întors, incident pentru care a trebuit să efectueze un drive-through.

La Silver Cup, știam deja numele campionilor, anume AKKA ASP prin echipajul #90 (francezii au cules titlul la această clasă și în clasamentul combinat și în cel al seriei continentale de sprint), dar victoria de etapă s-a disputat până la final. Barwell Motorsport a preluat șefia cu mașina #78 după ce Mercedes-ul campion cu numărul 90 a pierdut teren în ora a doua. O revenire a acestuia a fost facilitată de o penalizare aspră pentru o gafă la boxe care a trimis Lamborghini-ul Barwell la coadă. Astfel, #90 a învins în ultima etapă în fața echipei Black Falcon (#6) și Rinaldi Racing (#333).

Oman Racing by TF Sport au devenit campioni la Pro-Am Cup deși  Ahmad Al Harthy, Salih Yoluc și Charlie Eastwood au terminat pe doi în urma francezilor Sainteloc Racing (#26). Tempesta Racing (Ferrari 488 GT3 #93) a completat podiumul etapei la această clasă. În ierarhia combinată, însă, titlul a fost înșfăcat de cuplul Andrea Bertolini/Louis Machiels care a început cursa cu stângul, mașina #52 fiind în nisip la finele primului tur. Cu toate acestea, probleme pentru mașina #87 a AKKA ASP a păstrat în viață șansele la titlul Blancpain GT pentru Machiels și veteranul Bertolini (AF Corse avea deja în traistă titlul la echipe). Chris Goodwin, Alex West și Chris Harris au terminat pe doi la Am Cup, Goodwin și West devenind astfel vice-campioni la clasa Am Cup. Victoria de etapă a revenit tripletei formată din Christoph Lenz, Stefano Constantini șiAntonio Forne Toma în timp ce campionii din Huracanu-ul cu numărul 77 au avut probleme pe final.

La finele lui 2019, Orange 1 Team FFF Racing, echipa italiano-chineză (Orange 1 este echipa lui Caldarelli în timp ce FFF Racing este echipa chineză care s-a aventurat pentru prima oară în Europa și a adus o bună parte din fonduri) care s-a prezentat pentru prima dată în această formulă în campionatele Blancpai în acest an, a cules cinci titluri din șase posibile. Doar titlul la echipe din Blancpain GT World Challenge Europe, care s-a dus la AKKA ASP, le-a scăpat.

Deși am tras deja cortina peste ambele campionate europene aflate sub umbrela SRO, mai avem o etapă din Intercontinental GT Challenge, anume cursa de nouă ore de la Kyalami care va determina cine devine campion al seriei care unește cele mai importante curse de anduranță destinate GT-urilor din lume. 30 de mașini de clasă GT3 se vor alinia la start pe fosta gazdă a Marelui Premiu al Africii de Sud, lupta la constructori (cea mai importantă în IGTC) dându-se între Mercedes-AMG și Ferrari. Finala din Africa de Sud este programată pentru weekend-ul 22-23 noiembrie.

Rezultate complete aici

Sursă foto: Blancpain GT Series