Formula 1 Japonia: Mercedes conduce ziua de antrenamente libere într-un weekend scurtat

Weekendul de Formula 1 din Japonia s-a transformat rapid într-unul cel puțin ciudat. Semnalele de ploi și vânt din „țara soarelui răsare” s-au transformat într-o decizie de a sări peste ziua de sâmbătă din cauza taifunului Hagabis, astfel încât cele două sesiuni de antrenamente libere de vineri vor fi și singurele. FP3 nu va mai avea loc, iar calificările au fost mutate duminică la prima oră (ora 4:00 în România). Ora cursei a rămas neschimbată (8:10 în România), însă dacă ploile și vântul vor persista și duminică dimineață și calificările nu vor mai avea loc, ordinea din FP2 va fi luată în considerare pentru startul cursei.

Dacă FP1 a fost o sesiune tipică, în FP2 echipele au trebuit să condenseze practic atât simulările de calificări cât și simulările de cursă. Veți spune că oricum acest lucru se făcea și până acum, însă inginerii aveau la dispoziție FP3 pentru ultimele ajustări potrivit informațiilor obținute din simulările efectuate în noaptea dintre vineri și sâmbătă. Cum FP3 a fost anulată, inginerii au trebuit să seteze monposturile pentru calificări încă din FP2.

Acestea fiind zise, Mercedes a fost echipa care a dominat ziua de vineri, reușind o clasare pe primele două poziții în ambele sesiuni de antrenamente desfășurate. Contrar așteptărilor, Valtteri Bottas a fost primul de ambele dăți, în timp ce Lewis Hamilton a fost la numai 0.076s, respectiv 0.100s în urma coechipierului său. Dominația Mercedes din Japonia – echipa a câștigat ultimele cinci curse de aici, patru revenindu-i lui Hamilton – s-a confirmat vineri, însă Ferrari și Red Bull pot emite pretenții duminică.

Echipa campioană mondială a venit în Japonia cu gândul de a întrerupe forma bună a italienilor de la Ferrari. Suzuka este un circuit pe care Mercedes nu a pierdut din 2014 încoace, adică de la introducerea formulei hibride, iar performanța din Singapore și apoi din Rusia a Scuderiei a dat de gândit inginerilor săgeților argintii. Aceștia au adus în țara soarelui răsare ultimul upgrade programat pentru acest sezon. Au apărut așadar pe monoposturile cu numerele 44 și 77 flow conditionere redesenate dar și flow divertere cu mai multe fante. În plus, pa partea din față a podelei, sub aceste elemente mai sus enumerate s-a modificat geometria unui deflector. Toate aceste modificări duc la corectarea (sau mai bine zis – curățarea) fluxului de aer spre partea posterioară îmbunătățind randamentului diffuser-ului.

Max Verstappen a stabilit al treilea cel mai bun timp vineri, apropiindu-se la 0.281s de timpul de 1:27.785 realizat de Bottas în FP2, folosind un setup cu ceva mai puțină apăsare aerodinamică. Puțin în urma lui s-au clasat și Charles Leclerc și Sebastian Vettel, cei doi împărțindu-și timpii cei mai buni în cadrul echipei în cele două sesiuni. Italienii de la Ferrari au lăsat simulările de calificare cu combustibil puțin pe ultima sută de metri, monegascul fiind singurul pilot care a reușit să-și îmbunătățească timpul stabilit la începutul sesiunii secunde. Surse din cadrul echipei Mercedes spun însă că datele GPS arată că Ferrari nu a activat în niciun moment mapările agresive ale Power Unit-ului. Dacă luăm în considerare că Scuderia a rulat cu PU-ul spec 2 (+0,2, +0,3s), atunci pentru calificări lucrurile ar putea fi foarte strânse. Rămâne de văzut.

Prezent pentru prima oară pe circuitul de la Suzuka în Formula 1, Alexander Albon a stabilit ordinea primilor șase piloți în ambele sesiuni, în FP2 thailandezul fiind la doar 0.617s de Bottas.

Ceva mai în urmă, McLaren și Racing Point au arătat bine vineri, cu Carlos Sainz stabilind al 7-lea cel mai bun timp în ambele antrenamente. Spaniolul a suferit o mică problemă în debutul FP1, însă a putut continua curând după ce a oprit mașina sa chiar în primul viraj. Sergio Perez și Lando Norris s-au clasat mereu în top 10, în timp ce Renault a părut să sufere pe circuitul de la Suzuka. Francezii au adus aici o nouă aripă față care se pare că a înrăutățit comportamentul monopostului. Daniel Ricciardo și Nico Hulkenberg s-au regăsit pe locurile 17-18 în FP2, cu doar piloții de la Williams mai lenți. Inginerii lui Frank Williams au adus și ei o nouă aripă față extrem de asemănătoare cu cea folosită de Alfa Romeo, însă această aripă față este folosită numai ca model de test pentru sezonul următor.

Lupta de la jumătatea clasamentului se anunță din nou entuziasmantă, cu puțin peste o jumătate de secundă despărțind locul 8 de locul 17 în FP2. Antonio Giovinazzi a suferit o problemă hidraulică și nu a putut rula decât patru tururi în prima sesiune, însă a revenit pentru a se clasa al 15-lea în a doua, la patru locuri în urma coechipierului Kimi Raikkonen.

Fanii japonezi au fost încântați de prezența conaționalului Naoki Yamamoto în FP1 la bordul uneia dintre mașinile Toro Rosso, iar acesta a fost cu doar o zecime în urma mai-experimentatului Daniil Kvyat. O performanță care a atras atenția paddock-ului, mulți întrebându-se dacă nu cumva dr. Helmut Marko are acum o decizie mult mai grea de luat pentru sezonul următor. Cu siguranță Honda va încerca din răsputeri să aducă un pilot japonez înapoi în Formula 1 și mai mult decât atât, un japonez într-un monopost propulsat de un PU japonez. Pierre Gasly și-a reluat locul în mașină în FP2, clasându-se pe un impresionant loc 9.

În frunte, însă, Mercedes va spera ca semnele de vineri să se transforme într-o performanță reușită duminică.