Gulf 12h: Audi domină prin Attempto Racing

Un pluton divers de 30 de mașini a luat parte la ediția din acest an a cursei de 12 ore de pe circuitul de Grand Prix al Emiratelor Arabe Unite, Gulf 12 Hours, numele comercial al evenimentului, căzând pentru prima dată în plasa unui echipaj Audi. Germanii de la Attempto Racing care au reprezentat vârful de lance a producătorului din Ingolstadt au reușit chiar dubla, podiumul fiind completat de un Ferrari Kessel Racing pe care a mers și Valentino Rossi.

De când scriem despre cursa de 12 ore de pe circuitul Yas Marina, povestea a avut mereu același sfârșit: elvețienii de la Kessel Racing, echipă fondată de pilotul Loris Kessel în urmă cu mai bine de două decenii, puneau mână pe trofeul destinat învingătorilor chiar dacă pe grilă se aflau mașini noi care rulau cu un BoP mai liberal (cazul McLaren-ului 720S GT3 în 2018) sau prototipuri de clasă CN și de clasă LMP3. După victoriile din 2015, 2016 și 2017, nimeni nu se aștepta ca Michał Broniszewski și ai săi să puncteze și victoria numărul patru. Probleme apărute târziu la noul McLaren înscris de uzină – care dominase până atunci întrecerea în ciuda prezenței celor de la Aston Martin cu noul Vantage GT3 – au răsturnat, însă, ierarhia.

458-ul GT3 pe care a rulat Lorenzo în 2014

Având atâtea trofee adunate în ultima cursă de 12 ore a anului care se laudă cu un oarecare renume, Kessel au anunțat că, pentru 2019, revin cu o mai veche cunoștință a lor mai veche, un italian pe nume Valentino Rossi. Acest Rossi a mai rulat în curse de anduranță alături de Kessel Racing, bifând întrecerea de 6 ore de la Vallelunga din 2009 la bordul unui F430 GT3 și două etape din Blancpain Endurance Series, cea de la Monza și Nurburgring, din 2012 pe un 458 GT3. Un loc trei în cursa din urmă cu un deceniu obținut în condiții favorabile (a patra mașină de la clasa FIA GT3 a abandonat atunci) era toată zestrea adunată de Rossi în anduranță – nimic de invidiat pentru un tip care a testat multiple monoposturi Ferrari de F1  la viața sa și n-a fost chiar departe să schimbe macazul acum vreo 13 ani.

Revenirea lui Rossi în cockpit-ul unei mașini de GT3 n-a venit numai pe fondul bunăvoinței celor de la Kessel. De fapt, elvețienii și-au făcut un obicei din a aduce campioni din MotoGP pe grila din Abu Dhabi. În trecut, ei l-au avut în echipajul lor pentru cursa de 12 ore pe proaspăt pensionatul Jorge Lorenzo. Spaniolul a înfipt atunci, în 2014, mașina în zid cu 40 de minute rămase pe ceas, dar incidentul a venit prea târziu pentru a mai putea răpi victoria la clasa Pro-Am din brațele sale și a coechipierilor Liam Talbot, Marco Zanuttini și Jacques Duvyer. La doar un an distanță, în 2015, Loris Capirossi a pășit la rândul său în cockpit-ul unui Ferrari al Kessel Racing, italianul întorcându-se anul acesta la clasa Gentleman, tot alături de Kessel.

Mai mult decât atât, conform vechii zicale, nu iese fum fără foc și, în acest caz, „focul” este reprezentat de o dorință exprimată public a lui Rossi de a participa în cât mai multe curse de anduranță după ce părăsește lumea MotoGP-ului. Să numim, deci, această cursă o încălzire? Sigur, Yas Marina nu este nici Spa și nici Nurburgring, iar o grilă de 30 de mașini nu se compară cu una de 70 sau de 170, dar nici John Surteez n-a „aterizat” în cursele pe patru roți direct la Le Mans. A luat-o ușor, la bordul unui 250 GTO, într-o cursă relativ minoră la Mallory Park urmată de alta la Snetterton. Prima cursă de șase ore a venit abia la final de 1962, iar prima de 12 a deschis sezonul 1963.

Să revenim, însă, la ediția cu numărul opt a cursei ce dă târcoale impozantului hotel ultraluxos W Abu Dhabi. Calificările, n-au produs surprize prea mari căci formația care a dominat în antrenamente, HTP Motorsport, a continuat în aceeași notă cu Maxi Goetz în plină formă. Germanul a reușit un 2:08.624 în Q3, îndeajuns pentru a coborî media echipajului său (din care au mai făcut parte Dominik Baumann și Al Zubair Al Faisal) până la un imbatabil 2:09.066. La peste două zecimi în spate pe poziția secundă la general, respectiv în pole-ul clasei Pro-Am, s-a aflat Lamborghini-ul Huracan GT3 #77 al Barwell Motorsport ( Jordan Witt, Miguel Ramos și Patrick Kujala plus Adrian Amstutz care n-a luat parte în calificări).  Audi-ul R8 LMS GT3 cu numărul 66 al Attempto Racing a fost al treilea cu Ferrari-ul Iron Lynx #83 (a se citi ‘Iron Dames’, adică fetele care au mers și la Le Mans și în ELMS cu suport din partea Kessel Racing) pe patru.

Ferrari-ul cu numărul 46 împărțit de Luca Marini, fratele vitreg al lui Rossi și pilot în Moto2, Alessio Salucci, manager-ul italianului, și însuși pilotul echipei Monster Energy Yamaha s-a calificat pe 7 la general grație turului lui Rossi, un 2:09.589, cu două secunde sub cei mai buni timpi reușiți de Marini și Salucci. Lamborghini-ul Huracan Super Trofeo al Art Line Team Georgia a plecat de pe 8, mașina din pole-ul clasei GTC1 luându-i fața Audi-ului R8 #5 al Uwe Alzen Automotive care a plecat în cursă de pe poziția a noua, respectiv a treia la Pro-Am. SPS Automotive Performance a plecat de pe primul loc la clasa Gentleman (locul 12 la general), în timp ce Ligier-ul United Autosports a plecat de pe 16 la general, adică cu un loc în fața rivalilor de la LMP3, ARC Bratislava. Două Porsche de cupă înscrise la GTC2 au pornit de pe 22-23, fix în fața celei mai rapide mașini de la GT4, adică Mercedes-ul AMG GT GT4 al SVC Sport Management (2:22.869).

Ca și în trecut, cursa de 12 ore a fost împărțită în două segmente de șase ore cu o pauză de trei ore între ele pentru ca cei înscriși în întrecere să ruleze o bună bucată de vreme și pe lumină, dar și sub luminile nocturnelor. Evoluția primei jumătăți a fost liniară în primele ore, Mercedes-ul HTP Motorsport #48 păstrându-se în față înainte ca o neutralizare venită în ora a patra să ruineze echipa germană. În urma unui tete-a-queue din care Tani Hanna (AF Corse #11) s-a repliat rapid, safety car-ul a fost adus pe pistă și ținut minute bune sub pretextul curățării debris-urilor de pe pistă.

În timp ce Mercedes-ul #48 a rămas pe pistă, Audi-ul #66 a putut să efectueze o oprire la boxe în condiții de neutralizare căci a intrat la boxe chiar înainte de fluturarea steagurilor galbene. Astfel, Attempto Motorsport n-a pierdut, practic, timp deloc, iar asta s-a văzut când HTP și-a chemat mașina la boxe după neutralizare. Pe ceas, Baumann, Al Faisal și Goetz au pierdut mai cam un minut și jumătate, handicap pe care aveau să nu-l mai recupereze niciodată. Asta și pentru că HTP a părut că a greșit calculele legate de combustibil și, cu trei minute înainte de finele primului segment, Mercedes-ul #48 se năpustea la boxe pentru un splash-and-dash care s-a dovedit a fi prea scurt căci în ultima buclă mașina s-a oprit pe pistă, căzând pe cinci la general, la două tururi de lideri.

Astfel, a doua parte a cursei ne-a propus un duel intern între cele două Audi-uri Attempto, echipajul #55 urcând până pe doi în ultimele două ceasuri ale primei părți. Pe trei și patru, la un tur distanță de mașinile Attempto, s-au aflat Porsche-le GPX #19 (Hall/Goethe/Grogor) și Ferrari-ul Iron Lynx #83. Pe șase, respectiv la vârful clasei Pro-Am, s-a aflat după șase ore Ferrari-ul Kessel Racing #46 care se bucura de un avans de 10 secunde în fața unui 991 GT3.R înscris de Dinamic Motorsport. Barwell, însă, a pierdut timp prețios în primele șase ore și s-a aflat la un tur în urma lui Rossi & Co. în momentul când s-a fluturat pentru prima oară steagul în carouri.

Attempto Racing a profitat la maximum de avansul de un tur (adică circa 130 de secunde) obținut în prima parte a întrecerii de 12 ore și a dominat segmentul secund fără mare dificultate. Singurii rivali, GPX Team Porsche, au fost scoși din joc de probleme tehnice. Stuart Hall a reușit un schimb foarte bun în a doua jumătate (după unul nu tocmai notabil în prima parte) care a readus mașina cu numărul 19 în același tur cu Audi-urile #66 și #55. Toată munca lui Hall s-a dus pe apa sâmbătei chiar după ce s-a făcut schimbul de piloți, iar Benjamin Goethe a preluat mașina. Germanul s-a plâns de vibrații puternice venite de la puntea spate și mașina a fost împinsă în garaj unde a pierdut șapte minute. În cele din urmă, Porsche-le GPX a și abandonat după ce au apărut și niște nereguli la sistemul electric.

Cum și Ferrari-ul Iron Lynx a abandonat, dar din cauza unui accident, nu a problemelor de natură tehnică, Attempto Racing s-au îndreptat fluierând către victorie. Singura întrebare care mai plana era numărul echipajului învingător: 66 sau 55? Această dispută părea să fi fost „rezolvată” de comisari care au decis că echipajul #66 trebuie să execute o penalizare cu stop-and-go în urma unei infracțiuni la boxe comisă în prima jumătate. Sultanov, Foster și Drudi s-au bucurat, în primă instanță, dar imediat cum celălalt R8 al echipei a intrat la boxe pentru a-și ispăși pedeapsa, un incident a readus pe pistă safety car-ul.

Incidentul de care vorbim a fost chiar accidentul lui Michelle Gattling care a scos din joc Ferrari-ul Iron Lynx. Cum #66 a bifat stop-and-go-ul în condiții de steag galben, ecartul dintre cele două Audi-uri Attempto era de doar 12 secunde după restart. În cele din urmă, Dries Vanthoor și Chris Mies au readus #66 în frunte unde avea să și termine, la un minut și 33 de secunde în fața lui Foster, Drudi și Sultanov. Ecartul pe pistă a fost de un minut și 38 de secunde, dar cinci au fost șterse cu buretele în contul unei penalizări post-cursă pentru depășiri repetate ale limitelor pistei încasată de tripleta din R8-ul #66.

Pe poziția a treia la general s-au aflat învingătorii clasei Pro-Am, anume Rossi, Salucci și Marini care au trebuit să lupte pentru acest succes. 488-ul GT3 vopsit în albastru și galben s-a oprit chiar în in-lap-ul lui Rossi la finalul primului său schimb din a doua jumătate. O problemă cu un senzor de combustibil a dispărut după clasica „resetare” și mașina a continuat fără alte ghinioane. Din contră, Rossi și ai săi au fost norocoși căci acel incident a aruncat mașina #46 pe doi la clasa Pro-Am în umbra echipajului #7 al Dinamic Motorsport care părea că se îndreaptă către o victorie clară. Ordinea a fost, însă, răsturnată cu două ore înainte de final când direcția modelului Porsche 991 GT3.R a cedat. Pe final, veteranul Uwe Alzen a încercat să-l prindă din urmă pe Rossi, dar nici chiar îmblânzitorul celebrului Turbinchen n-a putut să spulbere un ecart de 33 de secunde astfel că Audi-ul #5 a terminat pe doi la Pro-Am, respectiv pe patru la general.

Poziția a cincea la general a fost ocupată de Mercedes-ul cu numărul 10 al SPS Automotive Performance care a avut câștig de cazuă la clasa Gentleman. Pe doi a terminat cealaltă mașină adusă de Kessel Racing, #65 cu Alexis De Bernardi, Nicola Cadei și Capirossi (poziția a șaptea la general în spatele 991-lui GPX). La GT4, o luptă între numai puțin de patru echipaje care se anunța de poveste n-a mai avut loc.

Totul a început încă din turul de formare când James Holder (Aston Martin #44) a intrat în spatele McLaren-ului Balfe Motorsport cu numărul 21. În urma incidentului, Vantage-ul lui Holder a început să se supraîncălzească și a trebuit retras, în timp ce 570S-ul GT4 cu numărul 21 a intrat la boxe pentru reparații după ce i s-a arătat steagul negru-portocaliu. Totodată, Mercedes-ul celor de la SVC Sport Management a fost scos din cărți de o penalizare generoasă de 90 de secunde. În ciuda opririi pentru reparații, #21 a revenit și a preluat conducerea de la #22, însă ordinea s-a schimbat înainte de final când echipajul din frunte a pierdut timp prețios la ultima trecere pe la standuri. Millroy/Pickford/Iribe/Moss au făcut parte din cvadrupleta care a triumfat. SVC a completat podiumul. United Autosports s-a impus la P3 după o cursă grea, iar Art Line Team Georgia a terminat pe 8 la general și a câștigat la GTC1 (Dragon Racing a fost chiar în urma georgienilor pe 9). MRS GT Racing a câștigat duelul cu GDL Racing la clasa GTC2.

Rezultate complete aici

Surse foto: AKKA ASP, sgrallying, Gulf 12 Hours, Optimum Motorsport