24H Series Dubai: A plouat până au plecat

Circuitul uscat pe care s-au așezat, încet, cele aproape 70 de mașini care au luat startul în ediția cu numărul 15 a cursei de 24 de ore de la Dubai avea să fie acoperit, în multe părți, de apă după nici opt ore de la începerea întrecerii. Cum diluviul nu s-a oprit, apa depusă pe traseu nu s-a mai dat dusă și cursa de 24 de ore s-a transformat în una care depășește cu puțin lungimea etapelor obișnuite din WEC. Black Falcon a triumfat într-o cursă căreia i-a pus capac mama natură.

„Îmi amintesc că, în 2008, când Dubai a găzduit finala campionatului FIA GT3, a plouat foarte mult și organizatorii s-au văzut nevoiți să anuleze cursa. Pur și simplu, circuitul nu este gândit pentru întreceri pe ploaie,” povestea Pierre-Brice Mena, șeful echipei locale GPX Racing înaintea cursei de weekend-ul trecut. Mena, alături de restul paddock-ului, știau încă din timpul antrenamentelor libere că ploaia ar putea să joace un rol-cheie în desfășurarea cursei, prognoza arătând că precipitații însemnate vor lovi Dubai Autodrome încă din noaptea de joi spre vineri.

Pe lângă problema pneurilor, unele echipe având la dispoziție doar cele trei seturi de pneuri de ploaie oferite inerent de Hankook, cea mai mare dificultate în caz de averse însemnate la Dubai este, după cum a punctat și șeful GPX Racing, echipa care a învins în cursa de 24 de ore de la Spa de anul trecut, că pista nu este gândită cu un sistem de drenaj capabil să evacueze apa înainte ca ea să înceapă să băltească în viraje și pe linia de start-sosire. Astfel, toți cei prezenți se așteptau ca steagurile roșii să fie fluturate în timpul cursei – în cazul în care ploaia chiar își făcea apariția – și nu era scoasă din discuție anularea primei etape a 24H Series dacă situația o cerea. Din păcate, cele mai sumbre scenarii s-au adeverit.

Înainte de toată nebunia cauzată de ploaie am avut antrenamentele și calificările, care s-au desfășurat fără mari probleme de ordin meteorologic, deși pista mai fost stropită pe alocuri. Maro Engel a fost cel mai rapid în eșalonul GT-urilor, germanul reușind un 1:57.490 la bordul Mercedes-ului AMG GT GT3 de generație veche înscris de Toksport WRT. Mașina #777 care era împărțită de Engel cu Luca Stolz, Martin Konrad, Philip Ellis și Patrick Assenheimer a condus o dublă Mercedes-AMG după ce Jeroen Bleekemolen a pus mașina identică a Black Falcon pe doi cu un 1:57.537, cu doar 0.049 secunde mai lent decât etalonul lui Engel din prima parte a sesiunii.

Herberth Motorsport s-a calificat pe 3 la general, respectiv pe 3 la A6-Pro, cu un 1:57.572 care a fost îndeajuns pentru ca Porsche-le #91 să fie în fața unui al treilea Mercedes-AMG GT GT3, cel cu numărul 84 al HTP Winward Motorsport. Dacă mașina Toksport WRT, care a fost reparată în timp record de mecanicii echipei după un accident survenit în testele private, cât și celelalte AMG GT GT3-uri din top 10 erau de generație veche, la start am avut și două Mercedes-uri noi: #10 SPS Automotive Performance, care s-a calificat abia pe poziția a 13-a la general, respectiv #85 CP Racing, care a plecat de pe 20 la general, adică poziția a opta la A6-Am. Pole-ul clasei A6-Am a aparținut tot unui Mercedes, anume modelul cu numărul 19 al olandezilor de la MP Motorsport care l-au folosit în calificări pe veteranul Jaap van Lagen.

Mai jos, Lamborghini-ul Huracan Super Trofeo cu numărul 710 de concurs a fost cel mai rapid la clasa GTX – adică fosta clasă SPX. Dragon Racing (tot cu un Huracan ST) și Cor Euser Racing (cu un MARC CARS II V8) au completat top 3-ul la această categorie care s-a intercalat pe grilă cu cele mai rapide Porsche 911 GT3 Cup înscrise la 991. În pole s-a aflat mașina #996 a race:pro motorsport cu un 2:01.811 (față de 1:59.838 pentru Huracan-ul de la vârful clasei GTX). Că tot am menționat de echipele angrenate cu modele Lamborghini la clasa GTX, este de menționat că, la A6-Pro, am asistat la debutul lui Mirko Bortolotti în tabăra Audi (în echipajul WRT), fostul pilot de uzină al Lamborghini care a luat titlul în BES în 2017 fiind „transferat” de Audi Sport în intersezon.

Samantha Tan Racing, o echipă din Statele Unite care a concurat în 2019 în cursa de 24 de ore de la COTA, dar care este, mai degrabă, obișnuită cu întrecerile scurte din GT World Challenge America, a obținut în mod surprinzător pole position-ul la GT4. Cu un 2:08.829, BMW-ul M4 GT4 al ST Racing pilotat de Wittmer a fost singurul ce a coborât sub 2:09, mașina identică a Hofor Racing by Bonk Motorsport oprindu-se la un 2:09.499. Din echipajul BMW-ului #469 a făcut parte și Gabriele Piana. Este de menționat că Hofor a înscris doar două BMW-uri de clasă GT4 în cursa de 24 de ore de la Dubai, foștii campioni ai 24H Series lipsind de la A6 unde ne-au obișnuit cu Mercedes-ul lor vopsit în alb, roșu și negru. O altă echipă care n-a luat parte în prima etapă a sezonului a fost Scuderia Praha, situație ciudată dat fiind că cehii au capturat titlul chiar în sezonul 2019!

Un vetern al campionatului organizat de Creventic s-a aflat în pole în campionatul paralel turismelor, TCE Series. Este vorba de Colin White care a adus, încă o dată, la start Ginetta sa G55 GT4 de generație veche care rulează de câțiva ani la categoria SP3 care s-a scindat din 2017 de clasa GT4. Actualmente, clasa SP3 se numește TCX, dar regulile au rămas aceleași. White a reușit un 2:08.531 care l-a pus în fața tuturor mașinilor de clasă GT4, dar și la aproape 1.1 secunde distanță de polesitter-ul categoriei TCR. Englezul, care și-a văzut mașina arzând de prea multe ori în ultimele sezoane, spera doar ca G55-ul să reziste supliciilor. Lestrup Racing Team cu Golf-ul GTI TCR #111 s-a aflat pe doi în ierarhia TCE Series cu un 2:09.614, cu peste 0.1 secunde sub cel mai bun timp reușit de Cupra TCR înscrisă de BBR/Monlau Competicion.

Campionii seriei de turisme de anul trecut, Autorama Motorsport by Wolf-Power Racing, au început stagiunea 2020 în forță cu al treilea timp la clasa TCR (2:10.102). Pe doi la TCX a fost Ligier-ul J2X al Nordschleife Racing (numele nou al echipei Altran care și-a diversificat activitatea după ani buni petrecuți sub umbrela Peugeot) la cam patru secunde de Ginetta lui White. Nordschleife Racing n-a părăsit, însă, cu totul ograda leului biped, un 308 Cup înscris de această echipă fiind pe primul loc la clasa TC, o categorie unde intră, laolaltă, mașinile de la Cup1 (BMW M235i și M240i Cup) și A3.  Doar trei mașini de clasă TCX și, respectiv, trei de clasă TC au fost la startul ediției a 15-a a cursei de 24 de ore de la Dubai, Privind retrospectiv, putem spune că, cu fiecare an care trece, 24H Series se concentrează tot mai mult pe GT-uri și pe modelele de clasă TCR, turismele mai lente fiind, încetul cu încetul, scoase din schemă. Nu mai demult de 2016 aveam o duzină de mașini la clasa A2, care nici nu mai există astăzi, cu alte șase prezente la A3 și tot atât de multe BMW-uri la clasa dedicată Cup1. Costurile din ce în ce mai mari (atât cele de înscriere cât, mai alese, cele care survin dacă ataci întreaga stagiune europeană sau pe cea intercontinentală) au făcut ca multe echipe mai mici să nu mai revină după ce, altă dată, la Dubai aveam spre 100 de mașini pe grilă, cu aproape 30 mai multe decât am avut în acest an.

Noaptea de dinaintea cursei a adus cu sine și primele averse mai însemnate care au și inundat pista pe alocuri, dar circuitul era în întregime uscat la ora startului după un efort asiduu al comisarilor de a evacua apa în exces ajutat și de încălzirea vremii. Ajunși pe grilă, am observat că Mercedes-ul Black Falcon nu împărțea prima linie cu mașina #777 Tokwith WRT, ci se afla abia pe cinci. Motivul a fost unul simplu: echipa germană a primit o penalizare cu trei poziții pe grila de start – cvasi-irelevantă într-o cursă de 24 de ore – deoarece doar trei dintre cei cinci piloți din echipaj au parcurs măcar două tururi cronometrate în antrenamente sau calificări. Hubert Haupt și Khaled Al Qubaisi au intrat în mașină abia în sesiunea de antrenamente de noapte. Astfel, Porsche-le Herberth Motorsport #91 a plecat de pe doi.

La ora locală 15:00, cursa a început sub un cer relativ curat care nu anunța potopul ce urma să vină, deși formațiunile noroase își făceau simțită prezența pe radarele meteo ale echipelor. La start, Sven Muller a trecut de Maro Engel, germanul revenind însă în frunte în momentul în care liderii au întâmpinat traficul, după doar câteva bucle. De trafic s-a folosit din plin Maxi Buhk (#84 HTP Winward Motorsport) care a trecut și de Engel și de Muller, pe exterior, cu o manevră oportunistă care a lăsat audiența cu gurile căscate. Buhk n-a putut să scape, însă, de Muller care s-a ținut scai de pilotul Mercedes, Engel fiind în poziția de spectator VIP la această luptă la care a luat parte, curând, și Jeroen Bleekemolen. Pe tot parcursul primei ore, aceste patru mașini s-au luptat pentru întâietate de parcă priveam o etapă din GT World Challenge Europe, nu secvențele de început ale unei curse de 24 de ore.

Pe finalul primei ore, Muller a trecut de Buhk în virajul 10 în timp ce, mai în spate, Dennis Lind s-a alăturat și el grupului fruntaș după ce și-a croit drum prin pluton la bordul Huracan-ului GT3 al Barwell Motorsport. Lind, care a plecat de pe poziția a 14-a, s-a regăsit pe trei la începutul orei a doua după un prim schimb sclipitor. Prima neutralizare a cursei a venit înainte de intrarea în ora secundă ca urmare a accidentului serios suferit de Dirk Werner, pilotul GPX Racing fiind agățat de altă mașină pe frânarea pentru primul viraj ceea ce a trimis Porsche-le #24 cu capul înainte în zidul de protecție de pe partea stângă.

Dennis Lind a preluat conducerea în ora a doua grație unei strategii riscante puse în aplicare de Barwell Motorsport, dar Black Falcon s-a aflat la conducerea la borna primelor șase ore. Ben Barker, cunoscut mai degrabă pentru afilierea sa cu Porsche, avea un avantaj de 30 de secunde față de Audi-ul MS7 by WRT de pe doi după un sfert de cursă. Pe trei se afla la acel moment un alt Audi R8 LMS, anume cel cu numărul 88 al Car Collection Motorsport care se află în fața Lamborghini-ului Barwell. Mercedes-ul HTP Winward Racing a pierdut contactul cu liderii după ce o roată s-a desprins pe pistă. Reparațiile care au urmat au ținut mașina blocată în garaj 20 de minute.

Înainte de intrarea în ora a șaptea am mai avut parte de două neutralizări, una ca urmare a accidentului dintre Mercedes-ul CP Racing și Audi-ul Sainteloc Racing, și alta în ora a cincea când a început să plouă ușor. Ca urmare a problemelor celor de la CP Racing, MP Motorsport a preluat șefia la A6-Am, în timp ce Century Motorsport era la vârful ierarhiei turismelor cu BMW-ul lor M4 GT4.

La șapte ore și 17 minute după start (ora locală 22:17), steagurile roșii au fost afișate la fiecare post de comisari de-a lungul circuitului. La acel moment, ploaia cădea torențial de minute bune, în unele zone ale pistei mașinile trecând prin adevărate bălți unde apa îți ajungea până spre gleznă. Situația se agrava și pe linia standurilor. Înainte de steagul roșu care a oprit ostilitățile, am avut o perioadă prelungită de Code 60, neutralizarea fiind văzută de Black Falcon drept momentul perfect pentru a-l aduce la boxe pe Ben Barker pentru a-i da mașina pe mână lui Al Qubaisi. Acesta din urmă a reușit să revină pe traseu înainte ca Audi-ul MS7 by WRT să treacă în frunte, deși diferența a fost minimă. Astfel, Black Falcon a rămas la șefie și cu destul combustibil în rezervor, în așteptarea restart-ului.

Din nefericire, acesta n-a mai venit. În primă instanță, mașinile au fost parcate pe linia de start/sosire, organizatorii permițând mecanicilor să le acopere căci ploaia continua să cadă și se aduna peste tot pe circuit în cantități biblice, dovedind încă o dată că Dubai Autodrome nu este gata să găzduiască o cursă pe ploaie. La momentul afișării steagului roșu, podiumul era completat de Audi-ul Car Collection #88 și de mașina identică a MS7 by WRT. Organizatorii au anunțat că vor veni cu informații noi în jurul orei locale 04:00 și, în cele din urmă, la 07:38 a venit, în fine, vestea care părea, deja, inevitabilă: dată fiind starea pistei și faptul că ploaia a continuat să cadă pe parcursul nopții, fulgerele și tunetele fiind și ele prezente, s-a decis anularea restartului și oficializarea rezultatelor de la momentul afișării steagului roșu cu o seară înainte.

Astfel, Black Falcon a învins prin unica mașină adusă la Dubai, cea cu numărul 4 care ar fi trebuit să fie pilotată de Ben Barker, Jeroen Bleekemolen, Khalid Al Qubaisi, Hubert Haupt și Manuel Metzger. Car Collection a fost pe doi cu MS7 by WRT pe trei, ambele Audi-uri terminând în fața celor de la Herberth Motorsport care, în schimb, au luat fața celuilalt echipaj WRT. Lamborghini-ul Barwell Motorsport a fost clasat pe 6 la general după ce britanicii au primit o penalizare dură de patru minute ca urmare a unei gafe la boxe. Ca urmare a circumstanțelor speciale, Creventic a anunțat că toți piloții care au terminat pe locuri ce se punctează vor primi punctele, chiar dacă n-au îndeplinit criteriile de drive time (în cazul piloților amatori).

Primii la A6-Am au fost olandezii de la MP Motorsport care au terminat în fața celuilalt Mercedes Toksport WRT (#70) și a Porsche-ului Dinamic Motorsport. Dragon Racing (#788) a terminat pe primul loc la GTX, cu o poziție în fața învingătorilor de la 991 – formația germană MRS GT Racing. AC Motorsport, echipa lui Stephane Perrin, a învins la TCR, terminând cu patru locuri în fața Mercedes-ului Atlas BX Motorsports împărțit de Jongkyum Kim, Steven Cho, Jaesung Park și Masataka Yanagida care a fost primul la GT4. Lestrup Racing și Autorama Motorsport by Wolf-Power Racing au completat podiumul la TCR, în timp ce numai puțin de trei BMW-uri M4 GT4 au venit în formație în urma Mercedes-ului Atlas BX Motorsports. Team ACP – Tangerine Associates a învins la TCX în fața Ginettei CWS, iar Team Avia Sorg Rennsport a cules laurii victoriei la TC.

În ciuda faptului că ediția din acest an a cursei de 24 de ore n-a durat, de fapt, decât puțin peste 7 ore, Creventic a oferit concurenților puncte complete, probabil pentru a le recunoaște efortul…

Următoarea etapă din 24H Series va avea loc la Monza în weekend-ul 27-28 martie. Urmează, apoi, double-header-ul de la Spa, același weekend găzduind și cursa TCR 500, și întrecerea de 12 ore deschisă și GT-urilor, și altor turisme (TCX/TC). Atât cursa de la Spa cât și cea de la Monza fac parte din calendarul european, următoarea etapă ce contează în ierarhia campionatului intercontinental fiind cea de la Portimao de 24 de ore din iunie.

Rezultate complete aici

Surse foto: Audi Sport, Mercedes-AMG, KCMG, 24H Series, BMW Motorsport, Twitter echipe